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Spem in alium

composer
author of text
Respond for Sunday matins, History of Judith, cf Judith 8: 19, 6: 15

 
Thomas Tallis lived through some of the most stormy years of the sixteenth century. By the time of his death in 1585 he had been required to write music for Catholic rites under Henry VIII (1509–1547), for English vernacular services under Edward VI (1547–1553), for the reinstated Latin liturgy under Mary (1553–1558), and under Elizabeth I (1558–1603) both English and Latin works for her idiosyncratic approach to liturgical matters.

It was this very idiosyncracy which permitted musical experiment of a bold nature. Liturgical function in setting texts from the Catholic rite could be overlooked in the interests of through-composition, for example, or the Magnificat and Nunc dimittis for the reformed service of Evensong could actually be set in Latin. The renowned Spem in alium is a perfect example of the former technique, being liturgically a responsory from the Historia Iudith. The repeating structure of the responsory is entirely ignored, and no reference is made to its chant melody. What Tallis does is to use the text and make it into a through-composed motet, but a motet of an extraordinary kind. It is arguable that this piece in forty parts represents the epitome of choral writing in England in the sixteenth century (and not only the sixteenth): technically it is a balance between dense contrapuntal writing and homophonic declamation, exploiting every possible combination of effects available from the forty voice parts with dazzling virtuosity. It is, of course, also much more than that. It is, by turns, humble and proud, supplicatory and majestic, and always confident in its appeal to the Creator. The occasion for its composition has not been precisely identified. It may have been (among other possibilities) the fortieth birthday of either Queen Mary in 1556 or Queen Elizabeth in 1573; or possibly a piece to rival Alessandro Striggio’s own forty-part Ecce beatam lucem.

from notes by Ivan Moody © 1989

Thomas Tallis vécut certaines des années les plus tumultueuses du XVIe siècle. À sa mort, en 1585, il s’était vu commander une musique pour les rites catholiques sous Henri VIII (1509–1547); pour les services en langue vernaculaire anglaise sous Édouard VI (1547–1553) et pour la liturgie restaurée en latin sous Marie (1553–1558), avant de devoir composer des œuvres en latin et en anglais sous Élisabeth Ière (1558–1603), reflets de l’idiosyncrasie de la souveraine en matière de liturgie.

Ce fut d’ailleurs cette idiosyncrasie qui permit une expérimentation musicale hardie. La fonction liturgique de la mise en musique de textes issus du rite catholique pouvait en effet être négligée pour les besoins d’une forme durchkomponiert, par exemple; de même, les Magnificat et Nunc dimittis de l’Evensong réformé pouvaient être mis en musique avec des textes en latin. Le célèbre Spem in alium, qui est, liturgiquement, un répons extrait de l’Historia Iudith, illustre parfaitement la première de ces deux techniques. La structure répétitive du répons est totalement ignorée, et nulle référence n’est faite à sa mélodie grégorienne. Tallis transforme le texte en un motet durchkomponiert, mais un motet d’un genre extraordinaire. Nous pouvons dire que cette pièce à quarante voix résume à elle seule toute l’écriture chorale de l’Angleterre du XVIe siècle (et pas seulement du XVIe siècle): techniquement, elle combine en un juste équilibre écriture contrapuntique dense et déclamation homophonique, exploitant avec une époustouflante virtuosité la moindre combinaison d’effets offerte par les quarante parties vocales. Mais elle est, naturellement, bien plus encore. Tour à tour humble et fière, suppliante et majestueuse, elle demeure confiante en son imploration du Créateur. Nous ignorons dans quelles circonstances elle vit le jour—peut-être était-elle destinée au quarantième anniversaire de la reine Marie (1556) ou de la reine Élisabeth (1573); ou peut-être devait-elle rivaliser avec l’Ecce beatam lucem, à quarante voix, d’Alessandro Striggio.

extrait des notes rédigées par Ivan Moody © 1989
Français: Hypérion

Thomas Tallis hat einige der stürmischsten Jahre des sechzehnten Jahrhunderts durchlebt. Bis zu seinem Tod im Jahre 1585 hatte er unter Heinrich VIII. (1509–1547) für den katholischen Ritus komponieren müssen, unter Eduard VI. (1547–1553) für Gottesdienste in englischer Sprache, unter Maria (1553–1558) für die wiedereingeführte lateinische Liturgie und unter Elisabeth I. (1558–1603) sowohl englische als auch lateinische Werke, die ihrer eigenwilligen Auffassung von Angelegenheiten der Liturgie entsprachen.

Es war eben diese Eigenwilligkeit, die kühne musikalische Experimente zuließ. So durfte beispielsweise die liturgische Funktion beim Vertonen von Texten aus dem katholischen Ritus im Interesse eines durchkomponierten Aufbaus außer acht gelassen werden, oder das Magnificat und Nunc dimittis durften für die reformierte Abendandacht lateinisch vertont werden. Das bekannte Stück Spem in alium ist ein ausgezeichnetes Beispiel für das erstgenannte Verfahren, da es von seiner liturgischen Herkunft her ein Responsorium aus der Historia Iudith ist. Die Wiederholungsstruktur des Responsoriums wird völlig ignoriert, auf seine Choralmelodie nicht einmal verwiesen. Statt dessen nimmt Tallis den Text und macht daraus eine durchkomponierte Motette, allerdings eine Motette der außergewöhnlichen Art. Man kann sich darüber streiten, ob dieses Stück für vierzig Gesangssstimmen den Gipfelpunkt der englischen Chorkomposition im sechzehnten Jahrhundert (und nicht nur im sechzehnten) darstellt: Im Prinzip liegt hier ein Gleichgewicht zwischen dichter kontrapunktischer Stimmführung und homophoner Deklamation vor, das mit verblüffender Virtuosität jede nur mögliche Kombination von Effekten ausnutzt, die aus den vierzig Gesangsstimmen herauszuholen ist. Natürlich ist das Stück noch vieles mehr. Es ist abwechselnd demütig und stolz, flehentlich und gebieterisch und in seinem Appell an den Schöpfer immer voller Zuversicht. Die Gelegenheit, zu der es komponiert wurde, hat sich nicht genauer identifizieren lassen—es könnte sich (unter anderem) um den vierzigsten Geburtstag von Königin Maria 1556 oder Königin Elisabeth 1573 gehandelt haben; oder vielleicht war das Stück dazu gedacht, es mit Alessandro Striggios ebenfalls vierzigstimmigem Ecce beatam lucem aufzunehmen.

aus dem Begleittext von Ivan Moody © 1989
Deutsch: Anne Steeb/Bernd Müller

Recordings

Renaissance Giants
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Tallis: Spem in alium
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Sacred Music in the Renaissance, Vol. 1
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Details

Track 1 on CDGIM006 [9'53]
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Track 1 on CDGIM207 CD1 [9'58] 2CDs for the price of 1
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Track 11 on CDA30024 [11'04] Hyperion 30th Anniversary series
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Track-specific metadata for GIMBX301 disc 2 track 1

Artists
ISRC
GB-ADM-85-30117
Duration
9'53
Recording date
Recording venue
Merton College Chapel, Oxford, United Kingdom
Recording producer
Steve C Smith & Peter Phillips
Recording engineer
Mike Clements
Hyperion usage
  1. Sacred Music in the Renaissance, Vol. 1 (GIMBX301)
    Disc 2 Track 1
    Release date: October 2010
    Deletion date: January 2014
    Boxed set (at a special price) — Download only
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