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Variations and a Fugue on an Original Theme 'Eroica', Op 35

composer

 
The Op 35 variations date from 1802, the year of the Op 30 violin sonatas and the second symphony, of the Heiligenstadt Testament. To his Leipzig publisher, Breitkopf & Härtel, Beethoven wrote (18 October): ‘I have made two sets of variations … both are written in quite a new style and each in an entirely different way … you will never regret the two works. Each theme in them is treated independently and in a wholly different manner … I myself can assure you that in both works the style is completely new for me …’

Cast in the unusual form of an introduction, theme, fifteen variations and a fugue, the Op 35 cycle is based on a sixteen-bar binary theme from the finale of the ballet Prometheus (1800/1), a tune Beethoven used also for a Contradanse of the same period (WoO14 No 7), as well as of course, most celebratedly, for the finale of the later ‘Eroica’ Symphony (1803). In a manner anticipative of the ‘Diabelli’ Variations, he thinks of this idea essentially as a generating ‘thematic unit’. His preoccupation is with the totality of its profile. He is as much concerned with its harmonic underlay, its bass line, as with its melodic foreground – how melody and bass coexist as one and alternate as individuals. It is impossible to miss that predominantly the variations are about the melody, while the introduction (‘col Basso del Tema’, as Beethoven describes it) and the subject of the fugue a tre are about the bass. When both are united, as in the closing pages (a resumption of the slow variation before the fugue that Beethoven was to turn to again for the ‘Eroica’), the combined tension they generate can be simply enormous.

Op 35 is a singular masterpiece: an extraordinary composite of passacaglia, chaconne, variation, fugue, canon, dance, aria, fantasy … a towering edifice of pianistic bravura, of orchestral allusion, of vocal suggestion … a teasing study in the intercourse of modes major, minor and unisonal …

from notes by Ates Orga © 1989

Les variations op. 35 datent de 1802, l’année des sonates pour violon op. 30, de la deuxième symphonie, et du Testament d’Heiligenstadt. Le 18 octobre cette année-là, Beethoven écrivait à ses éditeurs de Leipzig, Breitkopf & Härtel: «J’ai composé deux séries de variations … elles sont toutes les deux écrites dans un style nouveau mais chacune de façon bien distincte … je ne regretterai jamais ces deux œuvres. Chacun de leurs thèmes est traité indépendamment et d’une manière fondalementalement différente … pour ma part, je puis vous assurer que le style de ces deux œuvres est tout à fait nouveau pour moi …»

Adoptant une structure tout à fait inattendue – introduction, thème, 15 variations et fugue –, le cycle de l’op. 35 est basé sur un thème binaire de 16 mesures tiré du final du ballet Prométhée (1800/1), mélodie reprise par Beethoven à la même époque pour sa Contredanse WoO14 no7, et plus tard bien sûr pour le final particulièrement célèbre de la Symphonie «Héroïque» (1803). D’une manière laissant augurer des Variations sur «Diabelli», il voit avant tout dans cette idée la source d’une «unité thématique». Son souci primordial repose dans l’intégralité de son œuvre. Il est tout aussi préoccupé par son architecture harmonique et la ligne musicale des basses que par la mélodie principale. Il est impossible de ne pas remarquer que les variations cherchent à mettre l’accent sur la mélodie, tandis que l’introduction («col Basso del Tema», comme la désignait Beethoven), de même que le sujet de la fugue a tre s’intéressent aux basses. Quand les deux notions sont réunies, comme c’est le cas dans les pages finales (une reprise de la variation lente précédant la fugue que Beethoven retrouvera dans l’«Héroïque»), la force qui en résulte devient simplement prodigieuse.

Op. 35 est un chef-d’œuvre étrange: une mosaïque extraordinaire de passacaille, de chaconne, de variation, fugue, canon, danse, aria, fantaisie … un monument époustouflant de bravoure pianistique, d’images orchestrales, de suggestions vocales … une étude insolite sur le mariage des modes tour à tour majeur, mineur puis à l’unisson.

extrait des notes rιdigιes par Ates Orga © 1989

Wir auch der Satz Op. 34 in F-Dur datieren die Op. 35 Variationen von 1802 – dem Jahr der Violinsonaten Op. 30, der 2. Sinfonie, und das Heiligenstadt-Testament. Beethoven schrieb seinen Leipziger Verlegern (am 18. Oktober): „Ich habe zwei Sätze von Variationen geschrieben … beide in einem ganz neuen Stil und jede auf ganz verschiedene Art … Sie werden diese beiden Werke nicht bereuen. In ihnen wird jedes Thema unabhängig und auf ganz andere Weise behandelt … Ich kann Ihnen versichern, daß ich für beide Werke einen ganz neuen Stil entwickelt habe …“

In der ungewöhnlichen Form von Introduktion, Thema, 15 Variationen und Fuge basiert der Zyklus Op. 35 auf einem 16-Takt-Binärthema aus dem Finale des Prometheus-Balletts (1800–1801) – einer Melodie, die von Beethoven in der gleichen Periode auch für Contradanse WoO14 Nr. 7 und natürlich auch für das berühmte Finale der späteren „Eroica“-Sinfonie (1803) verwendet wurde. In einer auf die „Diabelli“-Variationen vorgreifenden Weise beurteilt er diese Idee, daß sie im wesentlichen eine „thematische Einheit“ einleitet. Er vertieft sich vorwiegend in der Totalität ihres Profils, obwohl er sich genau so stark mit ihrer harmonischen Unterlegung, mit ihrem Kontrabaß und ihrem melodischen Vordergrund befaßt. Man kann kaum verfehlen festzustellen, daß die Melodie im Vordergrund der Variationen, während der Bass im Mittelpunkt der Einführung („col Basso del Tema“, wie es von Beethoven beschrieben wird) und auch der Fugue a tre steht. Wenn beides wie auf den letzten Seiten vereint wird (um die langsame Variation vor der Fuge wieder aufzunehmen, die von Beethoven nochmals für „Eroica“ aufgegriffen wurde), dann können sie zusammen zu einer einfach überwältigenden Kombination von Spannungen führen.

Op. 35 ist ein einzigartiges Meisterstück: Eine außerordentliche Mischung von Passacaglia, Chaconne, Variation, Fuge, Kanon, Tanz, Arie, Phantasie … ein gewaltiges Gefüge von pianistischer Bravour, orchestraler Allusion, vokaler Suggestion … eine reizende Studie von interkurrenten Tonarten, ob Dur, Moll oder Unisoni …

aus dem Begleittext von Ates Orga © 1989

Recordings

Beethoven & Brahms: Variations
CDH55201Helios (Hyperion's budget label) — Archive Service

Details

Movement 01: Introduzione col Basso del Tema
Track 28 on CDH55201 [2'56] Helios (Hyperion's budget label) — Archive Service
Movement 02: Tema
Track 29 on CDH55201 [0'43] Helios (Hyperion's budget label) — Archive Service
Movement 03: Variation 1
Track 30 on CDH55201 [0'37] Helios (Hyperion's budget label) — Archive Service
Movement 04: Variation 2
Track 31 on CDH55201 [0'53] Helios (Hyperion's budget label) — Archive Service
Movement 05: Variation 3
Track 32 on CDH55201 [0'42] Helios (Hyperion's budget label) — Archive Service
Movement 06: Variation 4
Track 33 on CDH55201 [0'38] Helios (Hyperion's budget label) — Archive Service
Movement 07: Variation 5
Track 34 on CDH55201 [0'48] Helios (Hyperion's budget label) — Archive Service
Movement 08: Variation 6
Track 35 on CDH55201 [0'39] Helios (Hyperion's budget label) — Archive Service
Movement 09: Variation 7
Track 36 on CDH55201 [0'41] Helios (Hyperion's budget label) — Archive Service
Movement 10: Variation 8
Track 37 on CDH55201 [0'58] Helios (Hyperion's budget label) — Archive Service
Movement 11: Variation 9
Track 38 on CDH55201 [0'40] Helios (Hyperion's budget label) — Archive Service
Movement 12: Variation 10
Track 39 on CDH55201 [0'43] Helios (Hyperion's budget label) — Archive Service
Movement 13: Variation 11
Track 40 on CDH55201 [0'44] Helios (Hyperion's budget label) — Archive Service
Movement 14: Variation 12
Track 41 on CDH55201 [0'41] Helios (Hyperion's budget label) — Archive Service
Movement 15: Variation 13
Track 42 on CDH55201 [0'41] Helios (Hyperion's budget label) — Archive Service
Movement 16: Variation 14
Track 43 on CDH55201 [1'20] Helios (Hyperion's budget label) — Archive Service
Movement 17: Variation 15
Track 44 on CDH55201 [4'50] Helios (Hyperion's budget label) — Archive Service
Movement 18: Finale alla Fuga
Track 45 on CDH55201 [4'43] Helios (Hyperion's budget label) — Archive Service

Track-specific metadata for CDH55201 track 30

Variation 1
Artists
ISRC
GB-AJY-04-20130
Duration
0'37
Recording date
25 December 1989
Recording venue
Abbey Road Studios, London, United Kingdom
Recording producer
Ates Orga
Recording engineer
Peter Bown
Hyperion usage
  1. Beethoven & Brahms: Variations (CDH55201)
    Disc 1 Track 30
    Release date: November 2004
    Deletion date: February 2012
    Helios (Hyperion's budget label) — Archive Service
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