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Variations and Fugue on a theme by G F Handel, Op 24

composer
completed in Hamburg in September 1861; dedicated to Clara Schumann on her birthday, 13 September 1861; the theme is from Handel's

 
The climax of Brahms’s activities as a composer of piano variations came with the Variations and Fugue on a theme by Handel, Op 24. Completed in Hamburg in September 1861 and dedicated to Clara Schumann on her birthday, this is one of the summits of his entire keyboard output, showing him at the height of his powers. It was also—and hardly by coincidence—Brahms’s first major compositional statement following his 1860 ‘Manifesto’ against the composers of Liszt’s ‘New German School’, who were advocating the literary tone-poem and Wagnerian music-drama as the ‘Music of the Future’. Brahms’s Op 24 is a systematic summation of the mastery he had gained through intensive study during the previous decade. The choice of a Baroque theme, the strictness of the variations, the richness and scope of the piano technique, and the lavish display of contrapuntal learning in the concluding Fugue, all combine to present Brahms in the role of preserver and representative of tradition. Even Wagner saw its significance when Brahms played it to him, commenting grandly that it showed what could still be done with the old forms by someone who knew how to use them.

The theme is the Air from Handel’s B flat major harpsichord suite, published in 1733 (Brahms, the passionate bibliophile, owned a first edition). This dapper little tune has the balanced phraseology, the structural and harmonic simplicity, of an ideal variation subject. Brahms’s twenty-five variations confine themselves to the key of B flat, with occasional excursions into the tonic minor. But this apparent constraint, while imposing a powerful structural unity, provides Brahms with a framework on which to establish and explore a kaleidoscopic range of moods and characters. Several of the variations form pairs, the second intensifying and developing the characteristics of the first, while the last three create a climactic introduction to the concluding Fugue, on a subject derived from Handel’s theme. This continues the variation process in an altogether more ‘open’ form in which Brahms reconciles the linear demands of fugal form with the harmonic capabilities of the contemporary piano. The grand sweep of the structure, however, is never lost sight of, and the Fugue issues in a coda of granitic splendour.

from notes by Calum MacDonald © 2010

Le summum de ses activités de compositeur de variations pour piano, Brahms l’atteignit avec ses Variations et Fugue sur un thème de Haendel op. 24. Achevées à Hambourg en septembre 1861 et dédiées à Clara Schumann pour son anniversaire, elles sont l’une des apothéoses du clavier de Brahms, qu’elles montrent au faîte de ses moyens. Elles furent aussi—et ce n’est guère un hasard—la première grande composition écrite par Brahms après son «Manifeste» de 1860 contre la «Nouvelle école allemande» de Liszt, qui prônait comme «Musique de l’avenir» le poème symphonique littéraire et le drame en musique wagnérien. L’op. 24 est une récapitulation systématique de la maîtrise accumulée par Brahms en dix années d’étude intensive. Le choix d’un thème baroque, la rigueur des variations, la richesse et l’envergure de la technique pianistique, mais aussi le somptueux étalage de savoir contrapuntique dans la Fugue conclusive, tout cela s’amalgame pour ériger Brahms en sauveur et en chantre de la tradition. Même Wagner sentit l’importance de cette œuvre le jour où Brahms la lui joua, observant solennellement qu’elle montrait ce qu’on pouvait faire avec les formes anciennes quand on savait les utiliser.

Le thème est l’Air de la suite pour clavecin en si bémol majeur de Haendel, parue en 1733 (bibliophile passionné, Brahms en possédait une édition princeps). Ce petit air propret a la phraséologie équilibrée et la simplicité harmonico-structurelle du parfait sujet de variation. Les vingt-cinq variations brahmsiennes se bornent au ton de si bémol, avec de ponctuelles incursions dans le mineur de la tonique. Mais cette contrainte apparente, si elle impose une forte unité structurelle, offre à Brahms une trame sur laquelle fonder et explorer tout un kaléidoscope de climats et de caractères. Plusieurs variations fonctionnent par paire, la seconde intensifiant et développant les caractéristiques de la première; quant aux trois dernières, elles font une introduction paroxystique à la Fugue conclusive, sur un sujet dérivé du thème haendélien. Ce qui prolonge le processus de variation dans une forme autrement plus «ouverte», voyant Brahms réconcilier les exigences linéaires de la forme fuguée avec les capacités harmoniques du piano d’alors. Le grandiose de la structure n’est, cependant, jamais perdu de vue, et la Fugue se clôt sur une coda d’une splendeur hiératique.

extrait des notes rédigées par Calum MacDonald © 2010
Français: Hypérion

Der Höhepunkt in Brahms’ Schaffen als Komponist von Klaviervariationen stellte sich mit den Variationen und Fuge über ein Thema von Händel op. 24 ein. Er vollendete sie im September 1861 in Hamburg und widmete sie Clara Schumann zu ihrem Geburtstag. Diese Variationen gehören zu den Gipfeln seines gesamten Klavierwerks und zeigen ihn auf der Höhe seiner Kräfte. Sie waren auch, kaum zufällig, seine erste musikalische Stellungnahme nach dem Manifest von 1860 gegen die Komponisten von Liszts „Neudeutscher Schule“, die sich für die Sinfonische Dichtung und Wagners Musikdrama als die „Zukunftsmusik“ einsetzten. Brahms’ Opus 24 ist eine systematische Summierung seiner durch intensives Studium im Jahrzehnt zuvor erlangten Meisterschaft. Die Wahl des barocken Themas, die Stringenz der Variationen, der Reichtum und Umfang der Klaviertechnik und die verschwenderische Vorführung kontrapunktischen Lernens, all dies präsentiert Brahms in der Rolle eines Bewahrers und Verfechters von Tradition. Selbst Wagner erkannte die Bedeutung des Werks, als Brahms es ihm vorspielte, und bemerkte großmütig, es zeige, was immer noch erreicht werden kann mit den alten Formen von jemandem, der sich darauf versteht.

Das Thema ist das Air aus Händels 1733 veröffentlichter Cembalo-Suite in B-Dur. (Als leidenschaftlicher Büchersammler besaß Brahms eine Erstausgabe.) Diese elegante kleine Melodie besitzt die Ausgewogenheit sowie die strukturelle und harmonische Einfachheit eines idealen Variationsthemas. Brahms beschränkt die Tonalität seiner fünfundzwanzig Variationen auf B-Dur mit gelegentlichen Ausflügen in die Molltonika. Doch mit dieser offensichtlichen Eingrenzung in Verbindung mit kraftvoller struktureller Einheit schafft Brahms sich ein Rahmenwerk, auf dem er eine kaleidoskopische Vielfalt von Stimmungen und Eigenschaften aufbauen kann. Mehrere Variationen sind zu Paaren zusammengefasst, wobei die zweite jeweils die Eigenschaften der ersten vertieft und entwickelt, während die drei letzten einen Höhepunkt als Einführung in die abschließende, Händels Thema verarbeitende Fuge aufbauen. Damit wird das Variationsverfahren in einer allgemein offeneren Form fortgesetzt, in der Brahms die linearen Anforderungen der Fugenform mit der ganzen harmonischen Kapazität des Pianos seiner Zeit erfüllt, ohne jemals den großen strukturellen Zusammenhang aus dem Auge zu verlieren, und die Fuge schließt mit einer Coda von monumentaler Pracht.

aus dem Begleittext von Calum MacDonald © 2010
Deutsch: Henning Weber

Recordings

Beethoven & Brahms: Variations
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Brahms: The Complete Variations
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Details

Movement 01: Aria
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Movement 02: Variation 1
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Movement 03: Variation 2
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Movement 04: Variation 3
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Movement 08: Variation 7
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Movement 09: Variation 8
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Movement 10: Variation 9
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Movement 11: Variation 10
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Movement 12: Variation 11
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Movement 17: Variation 16
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Movement 19: Variation 18
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Movement 20: Variation 19
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Movement 21: Variation 20
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Movement 22: Variation 21
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Movement 23: Variation 22
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Movement 24: Variation 23
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Movement 25: Variation 24
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Movement 26: Variation 25
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Movement 27: Fuga
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Part 1: Aria – Variations 1 to 25
Track 2 on CDA67777 CD1 [21'41] 2CDs for the price of 1
Part 2: Fugue
Track 3 on CDA67777 CD1 [4'58] 2CDs for the price of 1
Section 01: Aria
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Section 02: Variations 1 to 3
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Section 03: Variations 4 to 6
Track 8 on APR5503 [2'39] Download only
Section 04: Variations 7 to 9
Track 9 on APR5503 [2'49] Download only
Section 05: Variations 10 to 12
Track 10 on APR5503 [2'05] Download only
Section 06: Variations 13 to 15
Track 11 on APR5503 [2'58] Download only
Section 07: Variations 16 to 18
Track 12 on APR5503 [1'38] Download only
Section 08: Variations 19 to 21
Track 13 on APR5503 [2'39] Download only
Section 09: Variations 22 to 24
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Section 10: Fugue
Track 15 on APR5503 [4'39] Download only

Track-specific metadata for CDH55201 track 3

Variation 2
Artists
ISRC
GB-AJY-04-20103
Duration
0'52
Recording date
25 December 1989
Recording venue
Abbey Road Studios, London, United Kingdom
Recording producer
Ates Orga
Recording engineer
Peter Bown
Hyperion usage
  1. Beethoven & Brahms: Variations (CDH55201)
    Disc 1 Track 3
    Release date: November 2004
    Deletion date: February 2012
    Helios (Hyperion's budget label) — Archive Service
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