Piano Concerto in E flat major

composer

 
When Massenet’s piano concerto was premiered in 1903 it received a very tepid welcome. The first performance was given by Louis Diemer, the work’s dedicatee, and thereafter the concerto fell into obscurity. Diemer was a contemporary of Massenet, indeed they had both studied composition with Ambroise Thomas. A famous virtuoso, Diemer was also himself a fairly successful composer (he wrote a piano concerto in C minor and many other solo piano works, as well as songs and chamber music); he was also the Paris Conservatoire’s most famous piano professor. By the time of the first performance of Massenet’s concerto, Diemer was sixty years old. With a concerto that calls for youthful exuberance, it may well be that the poor reception from the audience was occasioned as much by the performance as the music itself. The pianist Mark Hambourg dismissed Diemer as ‘a dry-as-dust player with a hard rattling tone’, but again this verdict must have been based on memories of an older Diemer. The general respect accorded him, especially in France, is convincingly demonstrated by the enormous number of works dedicated to Diemer, including (apart from Massenet’s concerto) Franck’s Variations symphoniques, Saint- Saëns’ fifth piano concerto, Tchaikovsky’s third piano concerto, Lalo’s piano concerto and the twelfth Barcarolle by Fauré. Whether, in the case of Massenet’s concerto, the pianist’s performance was to blame or not, it seems likely that by 1903 the musical tastes of Parisian audiences had moved on from Massenet’s old-fashioned contribution and it is not too surprising that the concerto, despite its charms, never found a place in the repertory.

from notes by Stephen Coombs © 1997

À sa première, en 1903, le Concerto pour piano de Massenet reçut un accueil très réservé. Passé cette première assurée par Louis Diemer, dédicataire de l’œuvre, le concerto sombra dans l’oubli. Comme Massenet, Diemer avait étudié la composition avec Ambroise Thomas. Virtuose célèbre, il remporta également un certain succès en tant que compositeur (il écrivit un Concerto pour piano en ut mineur et quantité d’autres œuvres pour piano solo, ainsi que des chansons et de la musique de chambre); il fut aussi le plus fameux professeur de piano du Conservatoire de Paris. Mais il avait déjà soixante ans à l’époque de la première du concerto de Massenet et, cette œuvre requérant une exubérance juvénile, il se pourrait que l’accueil médiocre résultât autant de l’interprétation que de la musique même. Le pianiste Mark Hambourg déclara que Diemer était «un interprète ennuyeux comme la pluie, avec un ton dur, cliquetant»; mais ce verdict dut, à nouveau, se fonder sur le souvenir d’un Diemer âgé. Le respect général dont il était l’objet, surtout en France, est avéré de manière convaincante par le nombre considérable d’œuvres qui lui furent dédiées, telles (en dehors du concerto de Massenet) les Variations symphoniques de Franck, le Cinquième Concerto pour piano de Saint-Saëns, le Troisième Concerto pour piano de Tchaïkovski, le Concerto pour piano de Lalo et la Douzième Barcarolle de Fauré. Que, dans le cas du concerto de Massenet, l’interprétation du pianiste fût ou non à blamer, il semble probable que les goûts musicaux du public parisien de 1903 n’allaient plus aux contributions surannées de Massenet, et il n’est guère étonnant que, malgré ses charmes, cette pièce n’ait jamais trouvé de place dans le répertoire.

extrait des notes rédigées par Stephen Coombs © 1997
Français: Hyperion Records Ltd

Der Premiere von Massenets Klavierkonzert im Jahre 1903 wurde ein nur sehr lauer Empfang zuteil, und nach dieser von Louis Diemer bestrittenen Erstaufführung geriet das Werk in Vergessenheit. Diemer—ihm wurde das Werk gewidmet—war ein Zeitgenosse Massenets, und beide hatten Komposition bei Ambroise Thomas studiert. Diemer, ein berühmter Virtuose, war auch selbst mit einigem Erfolg als Komponist tätig (er schrieb ein Klavierkonzert in c-Moll und viele andere Stücke für Soloklavier sowie Lieder und Kammermusik), und er war zudem der berühmteste Klavierprofessor des Pariser Konservatoriums. Zum Zeitpunkt der Erstaufführung von Massenets Konzert war Diemer bereits sechzig Jahre alt, und da das Konzert nach jugendlichem Überschwang verlangt, liegt die schwache Reaktion des Publikums möglicherweise nicht allein in der Musik, sondern auch im Vortrag des Stückes begründet. Der Pianist Mark Hambourg wertete Diemer als einen „staubtrockenen Spieler mit einem harten rasselnden Klang’“ ab, doch dieses Urteil stützt sich wohl auch wieder eher auf Erinnerungen an den gealterten Diemer. Die allgemeine Anerkennung, die ihm jedoch insbesondere in Frankreich entgegengebracht wird, findet ihre Berechtigung in der großen Anzahl an Werken, die Diemer gewidmet wurden. Hierzu zählen (neben Massenets Konzert) Francks Variations symphoniques, Saint-Saëns Fünftes Klavierkonzert, Tschaikowkis Drittes Klavierkonzert, das Klavierkonzert von Lalo und die Zwölfte Barcarole von Fauré. Ungeachtet der Frage, ob im Falle von Massenets Konzert nun die Vortragsweise des Pianisten schuld an dem Mißerfolg war oder nicht, hatte sich der Musikgeschmack des Pariser Publikums um 1903 höchstwahrscheinlich ohnehin weiterentwickelt und sich von Massenets altmodischem Beitrag distanziert, weshalb es dem Konzert trotz seines Charmes natürlich nie gelingen konnte, in das Repertoire einzugehen.

aus dem Begleittext von Stephen Coombs © 1997
Deutsch: Manuela Hübner

Recordings

Hahn & Massenet: Piano Concertos
CDA66897

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