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Piano Concerto No 1 in A minor, Op 15

composer

 
The concerto, so the story goes, was composed in just two weeks. It was Joachim Raff who frightened MacDowell into writing it. Calling on his American pupil one day, he asked MacDowell what work he had in hand. Standing rather in awe of Raff at that time, MacDowell without thinking blurted out that he was working on a concerto (in fact, he had no thought of doing so). Raff asked him to bring the work to him the following Sunday by which time MacDowell had just managed to write the first movement. Evading Raff until the following Sunday—still not finished!—he put him off again until the Tuesday by which time he had completed the concerto. Raff was so delighted with the results that he advised his pupil to travel to Weimar and show the work to Liszt. This MacDowell did, playing the work to the great man with Eugen d’Albert, no less, playing the orchestral part at the second piano.

The Piano Concerto in A minor is not, let us be frank, a first-rate work, especially when set beside MacDowell’s later pieces (someone once said they would give all his sonatas and both concertos for the two pages of To a Wild Rose). But, though somewhat immature, it is of more than mere academic interest and one can sense the white-hot inspiration in which it was written. After the opening maestoso chords (embellished in the otherwise unchanged edition posthumously issued in 1910), the soloist leads off into the fiery ‘Allegro con fuoco’ first movement. The end of the ‘Andante tranquillo’ second movement offers glimpses of the simple lyricism that was to be a trademark of MacDowell’s future miniatures. The confident finale (‘Presto’) in ABACA form recalls material from the first movement. Though influenced by the last movement of Grieg’s Concerto, MacDowell’s A minor has more in common with Anton Rubinstein’s showpiece concertos and, if the themes lack individuality and their handling is frequently rhetorical, it remains an effective work—one requiring a brilliant technique to bring it off convincingly.

from notes by Jeremy Nicholas © 2001

Selon la tradition, le concerto fut composé en seulement deux semaines. Joachim Raff intimidait le jeune MacDowell au point d’être à l’origine de sa conception. Un jour qu’il rendait visite à l’improviste à son élève américain, Raff lui demanda quelle était l’œuvre qu’il tenait en main. Partagé entre admiration et respect en présence de son professeur, MacDowell répondit d’un trait, sans réfléchir, qu’il était en train d’écrire un concerto (alors qu’il n’avait même pas songer à en composer un). Raff lui demanda de le lui montrer le dimanche suivant. Arrivé le jour fatidique, MacDowell était tout juste parvenu à écrire le premier mouvement. Evitant de paraître à la classe de Raff jusqu’au dimanche suivant—ce n’était pas encore fini!—il repoussa l’échéance au mardi, ce qui lui permit de mettre un point final au concerto. Raff fut tellement satisfait du résultat qu’il conseilla à son élève de se rendre à Weimar pour le montrer à Liszt. C’est ce que fit MacDowell. Il l’interpréta en compagnie d’Eugen d’Albert, rien de moins, qui tenait la partie d’orchestre au second piano.

Soyons honnêtes, le Concerto pour piano en la majeur n’est pas une œuvre majeure du répertoire, notamment en regard de la production ultérieure de MacDowell (quelqu’un aurait dit un jour pouvoir donner toutes ses sonates et ses deux concertos pour les deux pages de To a Wild Rose). Malgré ses signes de relative immaturité, il n’en demeure pas moins qu’il outrepasse largement le simple ouvrage scolaire. On y perçoit l’inspiration chauffée à blanc qui présida à sa composition. Après les premiers accords maestoso (et ornés dans l’édition posthume de 1910 par ailleurs fidèle), le soliste se lance dans l’Allegro con fuoco du premier mouvement. La conclusion de l’Andante tranquillo du second mouvement permet d’entrapercevoir le simple lyrisme qui sera un des traits distinctifs des miniatures à venir de MacDowell. Le finale (Presto) assuré, de coupe ABACA, reprend des éléments thématiques du premier mouvement. S’il dénote l’influence du dernier mouvement du concerto de Grieg, celui en la mineur de MacDowell a plus en commun avec les concertos virtuoses d’Anton Rubinstein. Quant aux thèmes, ils témoignent d’un manque d’individualité et d’un traitement souvent rhétorique. Pourtant cette œuvre reste une page d’une grande efficacité—et requiert une technique superbe pour que justice lui soit rendue.

extrait des notes rédigées par Jeremy Nicholas © 2001
Français: Isabelle Battioni

Das Konzert, so heißt es, entstand innerhalb von nur zwei Wochen. Es war Joachim Raff, der MacDowell solche Angst machte, daß er es komponierte. Er suchte eines Tages seinen amerikanischen Schüler auf und fragte MacDowell, woran er gerade arbeite. MacDowell, der damals große Ehrfurcht für Raff empfand, sprudelte ohne nachzudenken hervor, daß er dabei sei, ein Konzert zu komponieren (tatsächlich hatte er daran noch keinen Gedanken verschwendet). Raff forderte ihn auf, das Werk am folgenden Sonntag bei ihm vorbeizubringen, aber bis dahin hatte MacDowell erst den ersten Satz geschafft. Nachdem er Raff bis zum darauffolgenden Sonntag aus dem Weg gegangen war—immer noch nicht fertig!—, vertröstete er ihn erneut, diesmal auf Dienstag, und an dem Tag lag das Konzert fertig vor. Raff war über das Ergebnis so beglückt, daß er seinem Schüler riet, nach Weimar zu fahren und das Werk Liszt zu zeigen. MacDowell gehorchte und spielte es dem großen Mann vor, begleitet von keinem Geringeren als Eugen d’Albert, der am zweiten Klavier den Orchesterpart spielte.

Das Klavierkonzert in a-Moll ist offen gestanden kein erstklassiges Werk, vor allem im Vergleich zu MacDowells späteren Stücken (jemand hat einmal gesagt, er würde dessen sämtliche Sonaten und beide Konzerte für die zwei Seiten To a Wild Rose hergeben). Dennoch ist es trotz einer gewissen Unreife nicht nur von akademischem Interesse, und man kann die Weißglut der Inspiration spüren, der es seine Entstehung verdankt. Nach den einleitenden Maestoso-Akkorden (verziert in der ansonsten unveränderten, 1910 postum erschienenen Ausgabe), beginnt der Solist den feurigen, Allegro con fuoco bezeichneten ersten Satz. Das Ende des Andante tranquillo überschriebenen zweiten Satzes gewährt einen flüchtigen Blick auf den den schlichten Lyrismus, der MacDowells spätere Miniaturen kennzeichnen sollte. Das selbstbewußte Finale (Presto) in A-B-A-C-A-Form ruft Material aus dem ersten Satz in Erinnerung. Obwohl es vom letzten Satz von Griegs Konzert beeinflußt ist, hat MacDowells a-Moll mehr mit Anton Rubinsteins Bravourkonzerten gemeinsam, und wenn es den Themen auch an Individualität mangelt und ihre Verarbeitung häufig rhetorisch ist, bleibt dies doch ein wirkungsvolles Werk – ein Werk, dessen überzeugende Umsetzung eine brillante Technik erfordert.

aus dem Begleittext von Jeremy Nicholas © 2001
Deutsch: Anne Steeb/Bernd Müller

Recordings

MacDowell: Piano Concertos
CDA67165

Track-specific metadata for CDA67165 track 1

Maestoso – Allegro con fuoco
Artists
ISRC
GB-AJY-01-16501
Duration
10'48
Recording date
17 December 2000
Recording venue
Caird Hall, Dundee, Scotland
Recording producer
Recording engineer
Hyperion usage
  1. MacDowell: Piano Concertos (CDA67165)
    Disc 1 Track 1
    Release date: March 2001
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