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Mass in G minor

composer
dedicated to 'Gustav Holst and his Whitsuntide Singers'; first performed on 6 December 1922 by The City of Birmingham Choir under Joseph Lewis
author of text
Ordinary of the Mass

 
In the late nineteenth century, England had been dominated by the German-influenced composers Parry, Stanford and Elgar, with the maverick Delius lurking on the sidelines. It was only really with Vaughan Williams that music began to speak with a radically different, quintessentially English voice, something which modern ears now take for granted. Stanford produced a large-scale orchestral mass for Thomas Wingham’s choir at the London Oratory and is reputed to have written an unaccompanied eight-part setting in Latin for Westminster – although it is referred to in the music lists for 1920 neither parts nor sketches have ever been found. Herbert Howells wrote his Mass in the Dorian mode in 1912 but more as an exercise in polyphonic writing than a serious original composition. Thus it could be argued that Vaughan Williams’ Mass in G minor of 1922 was the first substantial, unaccompanied setting to be written with a distinctly English voice since the time of William Byrd in the sixteenth century.

‘There is no reason why an atheist could not write a good mass’, insisted Vaughan Williams, and certainly Richard Terry, the consummate musician-liturgist of his generation, was delighted with the new setting: ‘I’m quite sincere when I say that it is the work one has all along been waiting for. In your individual and modern idiom you have really captured the old liturgical spirit and atmosphere.’

This duality between the ‘modern idiom’ and the ‘old liturgical spirit’ lies at the heart of the composition’s success. It takes as its starting point the sound world of the sixteenth century with its modal writing and subtle imitation, a style which Vaughan Williams had already utilized in his Fantasia on a Theme by Thomas Tallis. The Mass seems to reach back to a long-forgotten world, yet it is not some atavistic exercise but new music, coloured by Vaughan Williams’ love of rich harmonies and made more dramatic by the juxtaposition of sinuous Gregorian-like lines with blazing choral antiphony. These effects are achieved by a scoring very similar to the ‘Tallis Fantasia’ which had so gripped concert-goers at the Three Choirs Festival over a decade earlier in 1910. Two four-part SATB choirs (string orchestras in the ‘Fantasia’) work in dialogue with a solo SATB quartet (solo strings) who provide more personal, impassioned comment.

from notes by Andrew Carwood © 2005

À la fin du XIXe siècle, l’Angleterre avait été dominée par des compositeurs sous influence allemande comme Parry, Stanford et Elgar, cependant que Delius, le dissident, attendait tapi dans la coulisse. Mais ce fut seulement avec Vaughan Williams que la musique commença de faire entendre une voix radicalement différente, foncièrement anglaise – chose que les oreilles modernes tiennent désormais pour acquise. Stanford, auteur d’une messe orchestrale à grande échelle pour le chœur de Thomas Wingham, au London Oratory, passe pour avoir écrit une mise en musique à huit parties, sans accompagnement et en latin, destinée à Westminster (mentionnée dans les listes d’œuvres prévues pour l’année 1920, on n’en a jamais retrouvé aucune partie, aucune esquisse). Quant à la Mass in the Dorian mode (1912) d’Herbert Howells, elle tient plus de l’exercice d’écriture polyphonique que de la composition originale sérieuse. Aussi pouvons-nous dire que la Mass in G minor de Vaughan Williams (1922) fut la première mise en musique substantielle, et sans accompagnement, à présenter un accent distinctement anglais depuis le XVIe siècle de William Byrd.

«On ne voit pas pourquoi un athée ne pourrait pas écrire une belle messe», insistait Vaughan Williams; et Richard Terry, le musicien-liturgiste le plus accompli de sa génération, de se réjouir, assurément comblé par cette nouvelle mise en musique: «Je suis absolument sincère quand je dis que c’est l’œuvre que l’on attendait depuis toujours. Dans votre idiome personnel et moderne, vouz avez véritablement saisi l’esprit et l’atmosphère liturgiques d’antan.»

Cette dualité «idiome moderne»/«esprit liturgique d’antan» est au cœur du succès de cette composition qui prend pour point de départ l’univers sonore du XVIe siècle et son écriture modale, son imitation subtile – un style auquel Vaughan Williams avait déjà recouru dans sa Fantasia on a Theme by Thomas Tallis. Même si elle semble remonter à un monde oublié depuis longtemps, cette Mass n’a rien d’un exercice atavique: c’est une musique nouvelle, colorée par l’amour de Vaughan Williams pour les riches harmonies et dramatisée par la juxtaposition de lignes sinueuses, à la façon grégorienne, et d’une antiphonie chorale étincelante. Ces effets sont obtenus grâce à une écriture très proche de celle de la «Tallis Fantasia» qui avait tant subjugué les amateurs de concerts lors du Three Choirs Festival, dix ans plus tôt, en 1910: deux chœurs à quatre parties SATB (des orchestres à cordes dans la «Fantasia») dialoguent avec un quatuor solo SATB (cordes solo), qui apporte un commentaire plus personnel et passionné.

extrait des notes rédigées par Andrew Carwood © 2005
Français: Hypérion

Im späten 19. Jahrhundert hatten Parry, Stanford und Elgar – die Komponisten, die stark von der deutschen Schule beeinflusst waren – die Musikszene in England dominiert, wobei der Einzelgänger Delius etwas im Abseits stand. Erst Vaughan Williams entwickelte eine völlig andere, rein englische Musiksprache, die gleichwohl von heutigen Hörern als gewöhnlich empfunden wird. Stanford komponierte eine große Messe mit Orchester für Thomas Winghams Chor am Londoner Oratory und soll angeblich auch eine achtstimmige a-cappella-Version auf Latein für Westminster geschrieben haben, doch obwohl sie in den Werklisten von 1920 verzeichnet ist, sind bisher weder die Stimmen noch jegliche Skizzen aufgetaucht. Herbert Howells schrieb seine Mass in the Dorian mode 1912, jedoch mehr als eine Übung in polyphoner Satztechnik denn als ernste, gestalterische Komposition. Man könnte daher Vaughan Williams’ Mass in G minor von 1922 als erste größere, a-cappella-Messe mit einem unverwechselbar englischen Timbre seit den Werken von William Byrd des 16. Jahrhunderts bezeichnen.

„Es gibt keinen Grund dafür, warum ein Atheist nicht eine gute Messe schreiben können sollte“ erklärte Vaughan Williams und Richard Terry, der führende Experte seiner Generation in musikalischer Liturgie, war von dem neuen Werk begeistert: „Ich meine es ganz ernst, wenn ich sage, dass dieses Werk von Anfang an auf Sie gewartet hat. Mit Ihrer individuellen und modernen Tonsprache haben Sie den alten liturgischen Geist und die Atmosphäre vollkommen eingefangen.“

Eben diese Dualität der „modernen Tonsprache“ und des „alten liturgischen Geists“ ist der Kern des Erfolgs der Komposition. Ihr Ausgangspunkt ist die Klangwelt des 16. Jahrhunderts mit ihren modalen Harmonien und subtilen Imitationen: ein Stil, dessen Vaughan Williams sich schon in seiner Fantasia on a Theme by Thomas Tallis bedient hatte. Die Messe scheint auf eine längst vergessene Welt zurückzugreifen und ist dabei nicht eine atavistische Übung sondern neue Musik mit den Farben der reichhaltigen Harmonien, die Vaughan Williams so liebte, und einer Dramatik, die sich aus der Gegenüberstellung von gewundenen gregorianischen Stimmen und einer feurigen Chor-Antiphon ergibt. Diese Effekte erzielt er durch eine Besetzung, die der der „Tallis Fantasia“ sehr ähnelt – Letztere hatte das Publikum beim Three Choirs Festival mehr als zehn Jahre zuvor (1910) besonders fasziniert. Zwei vierstimmige Chöre (bzw. Streichorchester in der „Fantasia“) in der Besetzung SATB stehen im Dialog mit einem Solo SATB-Quartett (bzw. Solostreichern), das für einen intimeren, leidenschaftlicheren Kommentar sorgt.

aus dem Begleittext von Andrew Carwood © 2005
Deutsch: Viola Scheffel

Recordings

Vaughan Williams & Bingham: Mass
CDA67503
Howells: Requiem; Vaughan Williams: Mass in G minor
CDH55220

Details

Movement 1: Kyrie
Track 2 on CDA67503 [4'13]
Track 1 on CDH55220 [4'10]
Movement 2: Gloria
Track 3 on CDA67503 [4'04]
Track 2 on CDH55220 [4'03]
Movement 3: Credo
Track 4 on CDA67503 [5'54]
Track 3 on CDH55220 [6'47]
Movement 4: Sanctus
Track 5 on CDA67503 [2'40]
Movement 4: Sanctus & Benedictus
Track 4 on CDH55220 [5'14]
Movement 5: Agnus Dei
Track 5 on CDH55220 [3'46]
Movement 5: Benedictus
Track 6 on CDA67503 [2'17]
Movement 6: Agnus Dei
Track 7 on CDA67503 [3'54]

Track-specific metadata for CDH55220 track 4

Sanctus & Benedictus
Artists
ISRC
GB-AJY-84-07604
Duration
5'14
Recording date
15 February 1983
Recording venue
St Alban's Church, Holborn, London, United Kingdom
Recording producer
Mark Brown
Recording engineer
Antony Howell
Hyperion usage
  1. Howells: Requiem; Vaughan Williams: Mass in G minor (CDA66076)
    Disc 1 Track 4
    Release date: March 1987
    Deletion date: December 2006
    Superseded by CDH55220
  2. Howells: Requiem; Vaughan Williams: Mass in G minor (CDH55220)
    Disc 1 Track 4
    Release date: March 2008
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