Piano Concerto No 1 in D major, Op 17

composer

 
Saint-Saëns’s First Piano Concerto, composed in 1858, was the earliest work in this form by a major French composer. (His serious intentions regarding concerto form were underlined by the appearance of his first two violin concertos in 1858/9.) Saint-Saëns recalled at the end of his life that this piano concerto had been inspired by the Fontainebleau Forest, where he used to picnic with friends. The concerto is a delightful but sadly neglected work, its outer movements imbued with unclouded optimism and youthful vigour. It begins arrestingly with antiphonal horn calls. Both this rising theme and the woodwind melody heard soon afterwards are incorporated into the main body of the movement (‘Allegro assai’), but perhaps the most attractive idea is that which is introduced by the violins with triplet accompaniment in the piano.

In the strikingly original second movement, in which the accompaniment is greatly reduced to strings, clarinet and bassoon, Saint-Saëns creates a haunting and rather improvisatory atmosphere with typical economy of means. In the cadenza-like solo passages (often notated without bar-lines), the wonderfully fluid, almost impressionistic writing, marked ‘rapido e delicato’, seems to anticipate Ravel by a good fifty years. Towards the end of the exuberant finale, the opening theme of which is shared between piano and orchestra, the very first two melodic ideas in the work are recalled, now transformed in keeping with the irrepressible mood.

from notes by Phillip Borg-Wheeler © 2001

Le Premier concerto pour piano de Saint-Saëns, composé en 1858, fut la première contribution d’un grand compositeur français à ce genre. (La parution des deux premiers concertos pour violon en 1858–1859 vint souligner le sérieux de sa détermination.) Saint-Saëns se souvenait à la fin de sa vie que ce concerto lui avait été inspiré par la forêt de Fontainebleau où il avait l’habitude d’aller pique-niquer avec des amis. Il s’agit d’une œuvre délicieuse mais tristement négligée, dont les premier et dernier mouvements sont empreints d’un optimisme sans partage et d’une vigueur juvénile. Il commence de manière frappante par des appels de cor en antiphonie. Ce motif ascendant et la mélodie qui lui succède bientôt aux bois sont intégrés au corps du mouvement (Allegro assai), mais l’idée la plus séduisante est sans doute celle qu’introduisent les violons sur un accompagnement en triolets au piano.

Dans le deuxième mouvement, d’une saisissante originalité et dont l’accompagnement est en grande partie réduit aux cordes, clarinette et basson, Saint-Saëns crée une atmosphère prenante, proche de l’improvisation, avec une typique économie de moyens. Dans les passages en solo proches de la cadence (souvent notés sans barres de mesure), l’écriture d’une merveilleuse fluidité, quasi impressionniste, indiquée «rapido e delicato», semble anticiper Ravel d’une bonne cinquantaine d’années. Vers la fin de l’exubérant finale, dont piano et orchestre se partagent le thème initial, on retrouve les deux premières idées mélodiques de l’œuvre, adaptées à l’entrain irrésistible de ce mouvement.

extrait des notes rédigées par Phillip Borg-Wheeler © 2001
Français: Josée Bégaud

Saint-Saëns’ 1858 komponiertes Erstes Klavierkonzert war das früheste Werk dieser Art eines bedeutenden französischen Komponisten. (Seine ernsten Absichten bezüglich der Konzertform wurden durch die Heausgabe seiner ersten beiden Violinkonzerte in den Jahren 1858/59 unterstrichen.) Saint-Saëns erinnerte sich gegen Ende seines Lebens, daß dieses Klavierkonzert vom Wald von Fontainebleau angeregt worden war, wo er sich mit Freunden zum Picknick zu versammeln pflegte. Das Konzert ist ein reizvolles, aber leider vernachlässigtes Werk, dessen Ecksätze von ungetrübtem Optimismus und jugendlicher Kraft durchdrungen sind. Es beginnt faszinierend mit antiphonischen Hornsignalen. Sowohl dieses ansteigende Thema als auch die Holzbläsermelodie, die bald darauf erklingt, werden in den Hauptteil des Satzes („Allegro assai“) einbezogen, aber die wohl attraktivste Idee ist jene, die mit Triolenbegleitung durch das Klavier von den Geigen eingeführt wird.

Im erstaunlich originellen zweiten Satz, in dem die Begleitung stark reduziert ist (auf Streicher, Klarinette und Fagott), schafft Saint-Saëns mit typisch sparsamen Mitteln eine sehnsüchtige, geradezu improvisiert wirkende Atmosphäre. In den kadenzialen Solopassagen (die oft ohne Taktstriche notiert sind) scheint die mit der Anweisung „rapido e delicato“ versehene wunderbar flüssige und fast schon impressionistische Stimmführung Ravel um gut fünfzig Jahre vorwegzunehmen. Gegen Ende des überschwenglichen Finales, dessen einleitendes Thema sich Klavier und Orchester teilen, werden die ersten beiden melodischen Ideen des Werks in Erinnerung gerufen, nun jedoch der unbändigen Stimmung entsprechend gewandelt.

aus dem Begleittext von Phillip Borg-Wheeler © 2001
Deutsch: Anne Steeb/Bernd Müller

Recordings

Saint-Saëns: The complete works for piano and orchestra
CDA67331/22CDs

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