An Ode for St Cecilia's Day, HWV76

composer
1739
author of text

 
According to the dates on his autograph score Handel composed A Song for St Cecilia’s Day between 15 and 24 September 1739. (A Song was Dryden’s title, copied by Handel; the more usual title, An Ode for St Cecilia’s Day appears first in Randall’s edition of 1771.) So swift a rate of composition was not exceptional for Handel, but in this case it was to some extent expedited by a remarkable amount of musical borrowing from the Componimenti of Gottlieb Muffat (1690–1770), a newly published set of suites for harpsichord. (Copies of several fragments from Muffat are found among Handel’s autograph sketches.) In the ode Handel not only expands and improves Muffat’s material, but also brings fragments of separate pieces together and fits them into contexts for which one might easily assume they were originally conceived. In the opening accompanied recitative, for example, the shifting harmonies depicting primordial chaos, and the lively exchanges between violins and basses suggesting the atoms obediently arranging themselves into order, are apt pieces of tone painting; yet both are taken from different Muffat suites.

The ode opens with a splendid overture with which Handel seems to have been particularly pleased, since he converted it into his Grand Concerto in D major (Op 6 No 5) a month after composing it. The accompanied recitative just mentioned follows and the chorus enters to close Dryden’s first stanza in jubilant style. The stanzas describing the attributes of the various instruments are all set with appropriate instrumental solos (though Dryden’s ‘flute’ was a recorder rather than the transverse flute prescribed by Handel) and are admirably contrasted in mood. ‘What passion cannot Music raise and quell!’, with its gorgeous cello solo representing Jubal’s lyre, and the solemn tribute to the organ show Handel at his most expressive, while the celebration of the war-like qualities of the trumpet is one of his most exciting movements. Handel seems to have added the more formal March (not prescribed by Dryden) to bring back a more sedate mood, again using a motive from Muffat. The sprightly hornpipe with which Orpheus apparently leads the wild beasts is perhaps a shade incongruous, but it is a light-hearted moment which allows the magnificent setting of the final verse to unfold all the more powerfully. The soprano soloist begins to declaim Dryden’s lines in a hymn-like major-key melody, each phrase echoed by the full chorus, but at the mention of the ‘crumbling pageant’ of the ‘last and dreadful hour’ the music turns into minor-key mode and passes through dark modulations to A flat major, the key furthest from the tonic key of D major. The soprano and a solo trumpet then emerge majestically from the gloom to restore the home key and prepare for the final fugue, a grandiloquent extension of a subject taken from Muffat. Handel, a man of plain and devout belief, could contemplate the Last Judgement with unclouded optimism.

from notes by Anthony Hicks © 2004

Selon les dates de sa partition autographe, Haendel composa A Song for St Cecilia’s Day entre le 15 et le 24 septembre 1739. (A Song était le titre de Dryden que Haendel copia: le titre le plus usuel An Ode for St Cecilia’s Day apparut pour la première fois dans l’édition de 1771 publiée par Randall.) Une telle rapidité de composition n’est pas exceptionnelle chez Haendel. Dans le cas présent, elle fut secondée par une remarquable quantité d’emprunts tirés de Componimenti de Gottlieb Muffat (1690–1770), une suite pour clavecin qui venait d’être publiée. (Des copies de plusieurs fragments de Muffat figurent dans les esquisses manuscrites de Haendel.) Dans son ode, Haendel ne fait pas qu’élargir et améliorer le matériau thématique de Muffat. Il a aussi réuni des fragments d’œuvres séparées pour les assembler dans des contextes tels que l’on pourrait aisément être amené à croire qu’ils aient pu être initialement conçus de la sorte. Dans le récitatif accompagné initial, par exemple, les déplacements harmoniques dépeignant le chaos originel et les échanges animés entre les violons et les basses suggèrent les atomes obéissants en train de s’ordonner. Voici de belles pièces descriptives qui sont pourtant tirées de suites différentes de Muffat.

L’ode s’ouvre par une ouverture splendide dont Haendel semble avoir été particulièrement heureux, puisqu’il la transforma pour en faire son Grand Concerto en ré majeur (opus 6 no5), un mois après l’avoir composée. S’ensuivent le récitatif accompagné cité ci-dessus et le chœur qui conclut la première strophe de Dryden dans un style jubilatoire. Les strophes décrivant les attributs des divers instruments sont toutes réalisées avec des solos instrumentaux appropriés (même si la «flûte» de Dryden désignait plutôt la flûte à bec que la traversière exploitée par Haendel). Elles font preuve de climats admirablement contrastés. «What passion cannot Music raise and quell!», avec son glorieux solo de violoncelle représentant la célébration la lyre de Jubal et l’hommage solennel de l’orgue témoignent d’un Haendel au zénith de son expressivité, tandis que les célébrations des qualités guerrières de la trompette font de ce mouvement l’un des plus passionnants. Haendel semble avoir ajouté une Marche plus formelle (non indiquée par Dryden) pour ramener à une atmosphère plus sereine, en se servant de nouveau d’un motif de Muffat. La hornpipe bondissante par laquelle Orphée conduit apparemment les bêtes sauvages, semblerait presque incongrue. Il s’agit d’un moment débonnaire qui permet en fait à la réalisation superbe de la dernière strophe de se déployer avec plus de force encore. La soprano solo entame sa déclamation des lignes de Dryden par une mélodie en majeur aux allures d’hymne, chaque phrase étant reprise en écho par le chœur au complet. Aux mots «crumbling pageant» de la «last and dreadful hour», la musique se change en mineur et passe à travers une série de sombres modulations vers la bémol majeur, la tonalité la plus éloignée de la tonalité principale, ré majeur. La soprano et une trompette solo émergent majestueusement de ces sombres ténèbres pour retrouver la tonalité principale et préparer la fugue finale, une extension grandiloquente d’un sujet tiré de Muffat. Haendel, un homme d’une foi expansive et dévouée, pouvait contempler le Jugement dernier avec un optimisme radieux.

extrait des notes rédigées par Anthony Hicks © 2004
Français: Isabelle Battioni

Den Daten zufolge, die in dem autographen Manuskript notiert sind, entstand A Song for St Cecilia’s Day zwischen dem 15. und 24. September 1739. (A Song war der Titel Drydens, den Händel übernahm; der üblichere Titel, An Ode for St Cecilia’s Day, erscheint erstmals in der Ausgabe von Randall aus dem Jahre 1771.) Es war nicht ungewöhnlich für Händel, so schnell zu komponieren, in diesem Falle konnte er sein Tempo sogar noch beschleunigen indem er einen recht großen Teil des musikalischen Materials den Componimenti (ein gerade publizierter Zyklus von Cembalo-Suiten) von Gottlieb Muffat (1690–1770), entnahm und wiederverwertete. (In Händels Skizzen befinden sich mehrere Abschriften von Fragmenten der Werke Muffats.) In der Ode wird Muffats Material ausgedehnt, veredelt und neu zusammengefügt: Händel verbindet Fragmente verschiedener Stücke so geschickt miteinander, dass man den Eindruck hat, er habe sie ebenso erfunden. So werden zum Beispiel in dem ersten Accompagnato-Rezitativ Tonartenwechsel eingesetzt, um das Chaos darzustellen, sowie lebhafte Dialoge zwischen Violinen und Bassi, die für die Atome stehen, die sich gehorsam unterordnen: beide Motive drücken das Geschehen sehr plastisch aus, stammen jedoch aus unterschiedlichen Suiten Muffats.

Die Ode beginnt mit einer großartigen Ouvertüre, mit der Händel besonders zufrieden gewesen sein muss, da er sie einen Monat nach ihrer Entstehung in sein Grand Concerto in D-Dur (op. 6 Nr. 5) umwandelte. Auf die Ouvertüre folgt sofort das oben genannte Accompagnato-Rezitativ und die erste Strophe Drydens wird vom Chor jubelnd beendet. Die Strophen, in denen die verschiedenen Instrumente beschrieben werden, sind alle mit entsprechenden Instrumentalsoli versehen (obwohl Dryden mit „Flöte“ die Blockflöte meinte und nicht die von Händel verlangte Querflöte) und sind sehr unterschiedlich angelegt. Besonderen Ausdruck verleiht Händel der Strophe „Welch’ Leidenschaft kann die Musik nicht erregen und auch bändigen!“, in der ein herrliches Solo für Violoncello, das die Leier des Jubal darstellt, und eine feierliche Hommage an die Orgel erklingen. In der darauffolgenden Strophe hingegen kommen die kriegerischen Eigenschaften der Trompete auf besonders lebendige Art und Weise zum Ausdruck. Händel scheint den etwas formelleren Marsch (der von Dryden nicht vorgesehen ist) eingefügt zu haben, um danach wieder für eine etwas beherrschtere Stimmung zu sorgen; hierbei verwendet er wiederum ein Motiv Muffats. Die muntere Hornpipe, mit der Orpheus offensichtlich die wilden Tiere bändigt, ist vielleicht ein wenig unpassend, jedoch bietet sie einen unbeschwerten Augenblick, auf den dann die großartige Vertonung der letzten Strophe umso würdevoller folgen kann. Die Solosopranistin deklamiert Drydens Verse zunächst in einer hymnusartigen Durmelodie, wobei jeder Satz vom Chor wiederholt wird. Als jedoch vom „bröckelnden Fest“ und der „letzten furchtbaren Stunde“ die Rede ist, wechselt die Musik nach Moll und es erklingen düstere Modulationen nach As-Dur, der am weitesten entfernten Tonart von der D-Dur-Tonika. Darauf erheben sich der Sopran und die Solotrompete majestätisch aus der Dunkelheit, kehren schließlich zur Haupttonart zurück und leiten die Schlussfuge ein, eine grandiose Erweiterung eines Muffatschen Themas. Händel, ein Mann einfachen und festen Glaubens, konnte dem Jüngsten Gericht mit unverfälschtem Optimismus entgegensehen.

aus dem Begleittext von Anthony Hicks © 2004
Deutsch: Viola Scheffel

Recordings

Handel: An Ode for St Cecilia’s Day
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Handel: Essential Handel
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Details

No 01. Overture Part 1: Larghetto, e staccato
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No 01. Overture Part 2: Allegro
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No 01. Overture Part 3: Minuet
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No 02. Recitative: From harmony, from heav'nly harmony
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No 03. Aria: When Nature underneath a heap
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No 04. Chorus: From harmony, from heav'nly harmony
Track 6 on CDA67463 [3'35]
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No 05. Aria: What passion cannot Music raise and quell!
Track 7 on CDA67463 [7'20]
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No 06. Aria and Chorus: The trumpet's loud clangour
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No 07: March
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No 08. Aria: The soft complaining flute
Track 10 on CDA67463 [5'09]
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No 09. Aria: Sharp violins proclaim
Track 11 on CDA67463 [3'58]
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No 10. Aria: But oh! What art can teach
Track 12 on CDA67463 [4'46]
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No 11. Aria: Orpheus could lead the savage race
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No 12. Accompagnato: But bright Cecilia rais'd the wonder
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No 13. Solo and Chorus: As from the pow'r of sacred lays
Track 15 on CDA67463 [7'34]
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Track-specific metadata for SACDA67463 track 4

No 2, Recitative: From harmony, from heav'nly harmony
Artists
ISRC
GB-AJY-04-46304
Duration
0'26
Recording date
26 June 2003
Recording venue
St Jude-on-the-Hill, Hampstead Garden Suburb, London, United Kingdom
Recording producer
Ben Turner
Recording engineer
Philip Hobbs
Hyperion usage
  1. Handel: An Ode for St Cecilia’s Day (CDA67463)
    Disc 1 Track 4
    Release date: September 2004
  2. Handel: An Ode for St Cecilia’s Day (SACDA67463)
    Disc 1 Track 4
    Release date: September 2004
    Deletion date: December 2011
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