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Les demoiselles de la nuit

composer
'The ladies of the night', a ballet for cats in two scenes after an idea by Jean Anouilh

 
Whereas Le roi nu is a cheerful burlesque, Les demoiselles de la nuit (‘The ladies of the night’) – described as a ‘cat-ballet in one act’ – is an altogether moodier, though eventually quite as witty, affair. This work was written to a scenario by Jean Anouilh and choreographed by Roland Petit, who staged the first performance with his own company, Les Ballets de Paris de Roland Petit, with elaborate designs and costumes by the leading woman surrealist Leonor Fini, at the Théâtre Marigny on 21 May 1948. A leading member of the company was the young Margot Fonteyn, who danced the part of the white kitten, Agathe. She at first refused to wear a cat mask on the grounds that she would never do such a thing at Covent Garden. In retaliation, Fini threatened to set the theatre on fire, and Petit finally persuaded Fonteyn to wear the mask because, he claimed, Fini was capable of anything! In the event the ballet was a resounding success, and was subsequently staged in London and New York.

Here the action is set among a decadent society of cats, whose activities underground seem a mirror for the human life in the city above. The alpha male, called Baron de Grotius, intends to wed the frivolous and gorgeous white kitten, Agathe; but she falls in love with a human violinist who has lost himself in the cellars. Through the love of a human, she becomes human herself, and they flee the wedding celebrations and make their home above ground in a poor garret, where they have difficulty paying the rent. Agathe finds herself falling back into her feline nature – she kills a caged bird, and when the Baron traces her she leaves her sleeping lover and follows the other cats. The violinist tries to chase them over the rooftops but falls to his death; Agathe returns, finds his body and curls up beneath it ‘in animal devotion and human love’.

This is certainly a more varied ballet than Le roi nu, with episodes of romance and pathos, while the humorous numbers have a delicacy and stylishness appropriate to their feline subject (not to mention the frequent occurrences of ‘miaow’-type glissandi in the strings). The melancholic nocturne that opens the ballet, with its evocative horn solo, is one of the most memorable pages in Françaix’s output, and this music returns as an interlude two-thirds of the way through the score. Other highlights include the rapid, gossamer-light flute solo in ‘Parsuite de la souris’, so evocative of the breathless flight of the mouse hunted by the cats; the exquisitely soulful oboe solo that characterizes Agathe’s entrance; and the pomposity of the Baron, in whose music we may recognize several brief quotations from other composers, such as the Rakóczy March. The final Pas de deux, as the cat lovers prepare for their nocturnal nuptials, and the elegiac final bars, radiate a quality of tenderness that many human protagonists might envy.

from notes by Calum MacDonald © 2005

Françaix écrivit un ballet nettement plus maussade que Le roi nu mais, en fin de compte, tout aussi spirituel: Les demoiselles de la nuit, présenté comme un «Ballet de chats en un acte». Fondée sur un scénario de Jean Anouilh, cette œuvre fut chorégraphiée par Roland Petit, qui en monta la première avec sa propre compagnie, Les Ballets de Paris de Roland Petit, au théâtre Marigny, le 21 mai 1948. Les décors et les costumes, élaborés, étaient, eux, de la grande dame du surréalisme Leonor Fini. Lorsque la jeune Margot Fonteyn – l’un des principaux membres de la compagnie, qui dansait le rôle du chaton blanc Agathe – commença par refuser de porter un masque de chat, alléguant qu’elle ne ferait jamais pareille chose à Covent Garden, Fini menaça de mettre le feu au théâtre. Mais Petit, affirmant que Fini était capable de tout, finit par convaincre la danseuse, et le ballet, fort d’un succès retentissant, fut ensuite monté à Londres et à New York.

L’action se déroule dans une communauté de chats, dont les activités et les passions semblent refléter l’existence humaine. Plusieurs chattes cherchent à obtenir les faveurs du mâle alpha, le nommé Baron de Grotius, mais c’est la frivole et voluptueuse Petite chatte blanche qui attire tous les regards. Un chat noir rival s’efforce de gagner son affection, tandis qu’un jeune musicien se trouve mêlé à leurs jeux.

Cette pièce, autrement plus variée que Le roi nu, offre des moments de pathos et de romance, mais aussi des numéros drôles, d’une délicatesse et d’une élégance qui siéent à leurs félins héros (sans parler des fréquents glissandi, à la «miaou», aux cordes). Le mélancolique nocturne initial, avec son évocateur solo de cor – l’une des pages les plus mémorables de Françaix – revient sous forme d’interlude aux deux-tiers de la partition. Parmi les autres moments marquants de cette œuvre, citons le rapide solo de flûte, arachnéen, de «Poursuite de la souris», qui traduit si bien la fuite haletante de la souris pourchassée par les chats; le solo de hautbois, exquisément attendrissant, qui marque l’entrée d’Agathe; et le côté pompeux du Baron, avec une musique renfermant de brèves citations d’autres œuvres, dont la Marche de Rakóczy. Le pas de deux final, au moment où les amants chats se préparent à leurs noces nocturnes, et les dernières mesures, élégiaques, dégagent une tendresse que pourraient envier bien des humains.

extrait des notes rédigées par Calum MacDonald © 2005
Français: Hypérion

Während Le roi nu eine fröhliche Burleske war, ist Les demoiselles de la nuit („Die Damen der Nacht“) – als „Katzen-Ballett in einem Akt“ beschrieben – ein insgesamt launenhafteres Werk, obwohl es letztlich ebenso witzig ist. Es wurde zu einem Szenarium von Jean Anouilh geschrieben und von Roland Petit choreographiert, der auch die erste Aufführung mit seiner eigenen Truppe inszenierte. Es handelte sich dabei um Les Ballets de Paris de Roland Petit und die Uraufführung fand am 21. Mai 1948 im Théâtre Marigny mit aufwendigen Bühnenbildern und Kostümen von der führenden Surrealistin Leonor Fini statt. Ein führendes Mitglied des Ensembles war die junge Margot Fonteyn, die den Part des weißen Kätzchens Agathe tanzte. Sie weigerte sich zunächst, eine Katzenmaske zu tragen, mit der Begründung, dass sie so etwas in Covent Garden auch nicht tun würde. Fini drohte ihr daraufhin an, das Theater anzuzünden und schließlich gelang es Petit, Fonteyn zu überreden, die Maske anzulegen, da ihm zufolge Fini zu allem fähig sei! Das Ballett selbst war ein großer Erfolg und wurde später in London und New York inszeniert.

Hier dreht sich die Handlung um eine Katzengemeinde, deren Taten und Leidenschaften menschliches Leben widerzuspiegeln scheint. Verschiedene Katzen wetteifern um die Gunst des prototypischen Manns ihrer Gemeinde, der Kater namens Baron de Grotius. Im Zentrum der Aufmerksamkeit steht jedoch das frivole und schöne weiße Kätzchen. Eine schwarze Katze macht ihr Konkurrenz und ein junger menschlicher Musiker spielt in dem Ganzen auch eine Rolle.

Insgesamt gesehen ist dieses Werk sehr viel abwechslungsreicher als Le roi nu; es hat Momente des Pathos und der Romantik, während die humoristischen Nummern zart und elegant sind und so sehr gut zu dem Katzensujet passen. (Ganz zu schweigen von den vielen „Miau“-artigen Glissandi der Streicher.) Das melancholische Nocturne, mit dem das Ballett beginnt, hat ein eindringliches Hornsolo, eine der besten Passagen in dem gesamten Oeuvre Françaix’, und eben diese Musik kehrt als Zwischenspiel nach etwa zwei Dritteln des Werks wieder. Weitere Highlights sind das schnelle, hauchzarte Flötensolo in der „Parsuite de la souris“, das die atemlose Flucht einer von Katzen gejagten Maus sehr plastisch darstellt, das besonders gefühlvolle Oboensolo, das Agathes Auftritt beschreibt, und die Selbstgefälligkeit des Barons, in dessen Musik verschiedene kurze Zitate anderer Komponisten zu hören sind, darunter der Rakóczy Marsch. Am Schluss, als das Katzenliebespaar sich auf sein nächtliches Hochzeitsfest vorbereitet, erklingt ein Pas de deux und die letzten elegischen Takte strahlen eine Zärtlichkeit aus, auf die viele menschliche Protagonisten neidisch sein könnten.

aus dem Begleittext von Calum MacDonald © 2005
Deutsch: Viola Scheffel

Recordings

Françaix: Orchestral Music
CDA67489

Details

Scene 1 Part 01: Nocturne
Scene 1 Part 02: Dance of the servant cats and the young man …
Scene 1 Part 03: Entrance of the female kittens …
Scene 1 Part 04: Pursuit of the mouse …
Scene 1 Part 05: Entrance of Agathe, the coquettish white kitten …
Scene 1 Part 06: Entrance of the lady cats … Battle …
Scene 1 Part 07: Entrance of Madame, the leading female cat …
Scene 1 Part 08: Entrance of Baron de Grotius, the alpha male …
Scene 1 Part 09: General procession … the marriage …
Scene 1 Part 10: Nocturne
Scene 2 Part 1: Dance of the bill …
Scene 2 Part 2: Agathe and the young man …
Scene 2 Part 3: Agathe kills a caged bird …
Scene 2 Part 4: Pas de deux … to bed …
Scene 2 Part 5: The Baron and his entourage summon Agathe …
Scene 2 Part 6: The company dances on the rooftops

Track-specific metadata for CDA67489 track 20

Scene 1 Part 8: Entrance of Baron de Grotius, the alpha male …
Artists
ISRC
GB-AJY-05-48920
Duration
3'09
Recording date
23 March 2004
Recording venue
Ulster Hall, Belfast, United Kingdom
Recording producer
Chris Hazell
Recording engineer
Simon Eadon
Hyperion usage
  1. Françaix: Orchestral Music (CDA67489)
    Disc 1 Track 20
    Release date: March 2005
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