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Le roi nu

composer
'The naked king', a ballet in four scenes after Hans Christian Andersen's 'The Emperor's New Clothes'

 
Françaix composed nine ballets in all. Le roi nu (‘The naked king’), a ballet in four tableaux based on Hans Christian Andersen’s well known tale The Emperor’s New Clothes, was his fourth – and, when premiered in 1936, the most successful he had yet been involved in. Shortly before his death the great impresario Serge Diaghilev had the idea of staging a ballet on this theme, and he bequeathed the idea to the dancer and choreographer Serge Lifar. Following Diaghilev’s death, Lifar became premier danseur of the Paris Opéra Ballet, whose reputation had declined since the Victorian era. By 1933 he had become its director and professor of dance, carrying on the Diaghilev tradition and staging ballet in its own right rather than as part of opera productions. Thus it was Lifar who commissioned Françaix to write the score for Le roi nu while he provided the scenario. The music was composed in 1935 and the ballet was staged at the Paris Opéra the following year, produced by Lifar, who was also the principal dancer, with a cast that included Lifar’s protégée, the ballerina Yvette Chauviré. Le roi nu is generally considered one of Lifar’s most notable productions; in it he employed archaic dance-steps and formalized postures to satirize the stupidity and obsequiousness of the royal court. In his scenario he enlarged the cast-list by creating a young queen with a secret lover. He also added a twist to Andersen’s tale: once the subterfuge of the villainous tailor has been revealed to him, the king is so impressed by his ability to pull the wool (or in this case, the lack of any wool at all) over the eyes of his subjects that he makes the tailor his new prime minister!

Despite the division into four tableaux, the action is pretty well continuous. The pompous fanfare with which the ballet begins returns at various points as a kind of ritornello, and various principal themes are ingeniously varied at different points in the action. The ‘dance of the three tailors’ before the palace immediately after the introduction already demonstrates Françaix’s vivid and witty orchestration which is a notable feature throughout, and also the strong influence of Stravinsky – the best possible model for a 1930s ballet, of course, and one strongly advocated by Françaix’s teacher Nadia Boulanger – that is palpable throughout the score. Not the least of the ballet’s delights is the mysterious and magical atmosphere conjured up as the tailor tells the king of the marvellous material, of unsurpassed fineness and delicacy, from which he proposes to make the new clothes. This foreshadows the diaphanous – one might almost say naked – orchestration, confined to a few solo instruments, when the king finally dons his imaginary attire. The celebratory ball in the throne room is in Françaix’s best opéra-bouffe manner, its louche polkas proceeding with a fine swing until the action is brought to a halt by the exclamation of a child, ‘Mais le roi est nu!’, triggering the panic-stricken (but sparkling) coda as unwelcome reality breaks in upon the Court.

from notes by Calum MacDonald © 2005

Françaix écrivit en tout neuf ballets, Le roi nu (ballet en quatre tableaux fondé sur le célèbre conte de Hans Christian Andersen intitulé Les nouveaux habits de l’empereur), le quatrième, étant celui qui connut le plus de succès à sa création, en 1936. Peu avant de mourir, le grand impresario Serge Diaghilev avait fait part au danseur et chorégraphe Serge Lifar de son idée de monter un ballet sur ce conte. Diaghilev mort, Lifar fut nommé premier danseur du ballet de l’Opéra de Paris, puis, en 1933, directeur et professeur de danse de cet établissement dont la réputation n’avait cessé de pâlir depuis l’époque victorienne. Poursuivant la tradition de Diaghilev, il préféra alors monter des ballets seul plutôt que dans le cadre des productions de l’opéra et commanda à Françaix la partition de Le roi nu, sur un scénario de son cru. La musique fut composée en 1935 et le ballet, produit par Lifar – qui en fut aussi le danseur principal – fut monté l’année suivante à l’Opéra de Paris avec, dans la distribution, la ballerine Yvette Chauviré (la protégée de Lifar). Le roi nu est généralement tenu pour l’une des plus remarquables productions de Lifar, qui y employa des pas de danse archaïques et des postures stylisées pour satiriser la stupidité et l’obséquiosité de la cour du roi. Non content d’allonger la liste des rôles, avec l’invention d’une jeune reine flanquée d’un amant secret, le scénario de Lifar ajouta un coup de théâtre au conte d’Andersen: à peine le subterfuge du vil tailleur lui a-t-il été révélé que le roi, impressionné par la capacité de cet homme à berner son monde, en fait son premier ministre!

Malgré la division en quatre tableaux, l’action est des plus continues. La pompeuse fanfare d’ouverture revient plusieurs fois, comme une sorte de ritornello, tandis que différents thèmes principaux sont ingénieusement variés en divers points de l’action. La «danse des trois tailleurs» devant le palais du rois, juste après l’introduction, révèle déjà l’orchestration éclatante et spirituelle de Françaix – une constante d’un bout à l’autre de l’œuvre –, mais aussi la prégnante influence de Stravinsky (le meilleur modèle qui fût pour un ballet des années 1930, bien sûr, chaudement recommandé par le professeur de Françaix, Nadia Boulanger), palpable tout au long de la partition. L’un des grands délices de ce ballet tient à l’atmosphère mystérieuse et magique qui surgit lorsque le tailleur entretient le roi du matériau merveilleux – d’une finesse, d’une délicatesse sans égales – dans lequel il se propose de lui confectionner de nouveaux habits. Ce qui préfigure l’orchestration diaphane (à nu, pourrait-on presque dire), bornée à quelques instruments solistes, sur laquelle le roi revêt finalement ses habits imaginaires. Le bal festif dans la salle du trône est un sommet de l’opéra-bouffe alla Françaix, avec ses polkas dévoyées qui s’enchaînent à un rythme soutenu jusqu’à ce qu’un enfant s’exclame «Mais le roi est nu!», déclenchant la coda affolée (mais étincelante): l’importune réalité fait irruption à la cour.

extrait des notes rédigées par Calum MacDonald © 2005
Français: Hypérion

Françaix komponierte insgesamt neun Ballette. Le roi nu („Der nackte König“), ein Ballett in vier Tableaux, das auf Hans Christian Andersens berühmten Märchen Des Kaisers neue Kleider fußt, war sein viertes – und bei der Premiere 1936 das erfolgreichste, bei dem er bis dahin mitgewirkt hatte. Kurz vor seinem Tod hatte der große Impresario Serge Diaghilev den Einfall gehabt, ein Ballett mit dem Thema zu inszenieren und hinterließ diese Idee dem Tänzer und Choreographen Serge Lifar. Nach Diaghilevs Tod wurde Lifar zum premier danseur des Pariser Opéra Ballet ernannt, dessen Ruf seit der viktorianischen Ära nachgelassen hatte. Ab 1933 war er sowohl Direktor als auch Professor für Tanz und führte die Diaghilev-Tradition fort, indem er ein Ballett als solches (und nicht als Teil einer Oper) inszenierte. So war es also Lifar, der Françaix damit beauftragte, die Musik zu Le roi nu zu schreiben, während er das Ganze in Szene setzte. Die Musik entstand 1935 und das Ballett wurde im folgenden Jahr an der Pariser Oper gegeben. Die Regie hatte Lifar, der auch der Haupttänzer war und zusammen mit seinem Protegé, der Ballerina Yvette Chaurivé, auftrat. Le roi nu wird im Allgemeinen als eine der größten Produktionen Lifars verstanden; ein besonderer Bestandteil des Balletts waren altmodische Tanzschritte und formelle Posen, mit denen er die Einfältigkeit und Unterwürfigkeit am königlichen Hofe satirisch darstellte. In seiner Inszenierung erweiterte er das Personal, indem er eine junge Königin mit einem heimlichen Liebhaber hinzufügte. Zudem wurde Andersens Märchen noch mehr Würze verliehen: wenn die List des schurkischen Schneiders dem König enthüllt wird, ist dieser so beeindruckt von der Gewitztheit des Schneiders, dass er ihn zum Premierminister ernennt!

Trotz der Einteilung in vier Tableaux ist die Handlung recht kontinuierlich. Die pompöse Fanfare, mit der das Ballett beginnt, kehrt an verschiedenen Stellen wie eine Art Ritornell zurück, wie auch mehrere Hauptthemen in jeweils geschickt variierter Form an diversen Punkten wiederholt werden. Schon der „Tanz der drei Schneider“ vor dem königlichen Palast direkt vor der Einleitung demonstriert Françaix’ lebhafte und witzige Orchestrierung, die das ganze Stück hinweg beibehalten wird, und auch einen starken Einfluss Strawinskys – das beste Vorbild für ein Ballett der 30er Jahre, wie auch ein Komponist, den Françaix’ Lehrerin Nadia Boulanger sehr schätzte – der ebenfalls während des gesamten Werks spürbar ist. Einer der Genüsse des Balletts ist die geheimnisvolle und zauberhafte Atmosphäre, die erzeugt wird, wenn der Schneider dem König von dem herrlichen Stoff, der unübertroffenen Finesse und Kostbarkeit vorschwärmt, woraus er die neuen Kleider anzufertigen gedenkt. Hier wird eine durchscheinende – man könnte fast sagen nackte – Orchestrierung angedeutet, die auf einige Soloinstrumente beschränkt ist, wenn der König schließlich seine eingebildeten Kleider anlegt. Der feierliche Ball im Thronsaal ist in bester Opéra bouffe Manier komponiert; die etwas anstößigen Polkas kommen schwungvoll daher, bis das Ganze durch den Ausruf eines Kindes, „Mais le roi est nu!“, zum Stehen kommt und dann eine panische (dabei doch spritzige) Coda ausgelöst wird, wenn die unwillkommene Wahrheit in die Gesellschaft hineinplatzt.

aus dem Begleittext von Calum MacDonald © 2005
Deutsch: Viola Scheffel

Recordings

Françaix: Orchestral Music
CDA67489

Details

Scene 1 Part 1: Fanfare
Scene 1 Part 2: The dance of the three tailors in the square before the palace …
Scene 1 Part 3: The king orders them to desist
Scene 2 Part 1: The wondrous fabric is explained to the court …
Scene 2 Part 2: The fabric is brought out …
Scene 2 Part 3: General admiration
Scene 3 Part 1: The queen dances with her lover …
Scene 3 Part 2: The king is heard approaching …
Scene 3 Part 3: Interlude for the king …
Scene 3 Part 4: The garment is put on … Interlude for the queen
Scene 4 Part 1: A ball in the throne room … ‘But the king is naked!’ …
Scene 4 Part 2: Panic

Track-specific metadata for CDA67489 track 10

Scene 3 Part 4: The garment is put on … Interlude for the queen
Artists
ISRC
GB-AJY-05-48910
Duration
6'16
Recording date
23 March 2004
Recording venue
Ulster Hall, Belfast, United Kingdom
Recording producer
Chris Hazell
Recording engineer
Simon Eadon
Hyperion usage
  1. Françaix: Orchestral Music (CDA67489)
    Disc 1 Track 10
    Release date: March 2005
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