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Hercules, HWV60

First line:
Dissembling, false, perfidious Hercules!
composer
composed in July/August 1744; first performed at the King's Theatre, Haymarket, London, on 5 January 1745
author of text
after Sophocles' Trachiniae

 
‘Handel has set up an Oratorio against the Operas, and succeeds. He has hired all the goddesses from farces and singers of Roast Beef from between the acts at both theatres, with a man with one note in his voice and a girl without ever an one.’ The politician-cum-litterateur Horace Walpole may have deplored the triumph of Samson at Covent Garden in February 1743, but after the final collapse of Handel’s operatic ventures in 1741, there was no going back. Oratorio, an unlikely but successful amalgam of Italian opera and English anthem that also drew on Purcellian masque, Greek tragedy and French Classical drama, had decisively ousted opera seria.

Spurred by public acclaim for Samson, Handel embarked on a contrasting pair of works, Semele and Joseph, for the 1744 Lenten season. While Joseph was a financial success, Semele flopped. Undeterred, Handel composed another pair of oratorios, one Biblical, one Classical, for the following season: Belshazzar and Hercules, composed in July and August 1744 and premiered at the King’s Theatre, Haymarket, on 5 January 1745. Another disguised English opera, albeit without Semele’s erotic titillation, Hercules likewise failed with Handel’s new, predominantly middle-class public. It hardly helped that one of the principal draws, Susanna Cibber, in the role of the herald Lichas, was ill on the first night. After just two thinly attended performances Handel temporarily suspended the oratorio season and offered to repay his subscribers. He never risked a full-length Classical drama again.

While far less familiar today than Semele, Hercules, to a libretto by Thomas Broughton based on Sophocles’s Trachiniae, is a drama of sombre magnificence (its predominantly dark tinta may have been one reason for its failure). At its centre is the tragic figure of Hercules’ wife Dejanira, a role to rival Saul as a study in the corrosive power of jealousy. Little is known about the ‘Miss Robinson’ who created the part. But the music that Handel wrote for her suggests that she must have been a fine singing actress.

from notes by Richard Wigmore © 2014

«Haendel a dressé un Oratorio contre les Opéras, et avec succès. Il a engagé toutes les déesses des farces et les chanteurs de Roast Beef intervenant entre les actes dans les deux théâtres, avec un homme ayant une seule note dans la voix et une fille sans aucune note.» Le politicien-littérateur Horace Walpole put bien déplorer le triomphe de Samson à Covent Garden en février 1743, l’effondrement final des aventures opératiques de Haendel, en 1741, avait marqué un point de non-retour. Improbable, mais triomphal amalgame d’opéra italien et d’anthem, également fondé sur le masque purcellien, la tragédie grecque et le drame classique français, l’oratorio avait résolument évincé l’opera seria.

Samson ayant été salué par le public, Haendel, galvanisé, entreprit de composer un diptyque contrasté, Semele et Joseph, pour le Carême de 1744. Si Joseph fut un succès financier, Semele fut un fiasco. Sans se laisser abattre, Haendel se relança dans un diptyque d’oratorios (l’un biblique, l’autre classique) pour la saison suivante: Belshazzar et Hercules, rédigés en juillet et en août 1744, puis créés au King’s Theatre, Haymarket, le 5 janvier 1745. Nouvel opéra anglais déguisé, mais sans la titillation érotique de Semele, Hercules fut, lui aussi, un échec auprès du nouveau public de Haendel, essentiellement bourgeois. Il faut dire que Susanna Cibber, l’une des principales attractions dans le rôle du héraut Lichas, fut malade lors de la première. Au bout de seulement deux représentations peu suivies, Haendel suspendit temporairement la saison d’oratorios et proposa de rembourser ses souscripteurs. Il ne se risqua plus jamais à un long drame classique.

Désormais bien moins connu que Semele, Hercules, sur un livret de Thomas Broughton d’après les Trachiniae de Sophocle, est pourtant un drame à la sombre magnificence (sa tinta foncièrement noire peut expliquer en partie son échec). Au cœur de l’œuvre, il y a la figure tragique de Déjanire, la femme d’Hercule—un rôle qui, dans son étude du pouvoir corrosif de la jalousie, rivalise avec celui de Saül. On en sait peu sur la «Miss Robinson» qui créa le rôle mais, vu la musique que Haendel lui composa, elle devait être une remarquable actrice-chanteuse.

extrait des notes rédigées par Richard Wigmore © 2014
Français: Hypérion

„Händel hat gegen die Opern ein Oratorium eingeführt; und hat Erfolg damit. Er hat alle Göttinnen aus den Possen und die Sänger des Roast Beef [Anspielung auf ein populäres Lied der Zeit, Anm.d.Ü.], das an beiden Theatern als Zwischenspiel erklingt, angeheuert; ein Mann hat einen Ton in seiner Stimme & ein Mädchen hat niemals einen.“ Der Politiker und Literat Horace Walpole mag dem Triumph des Samson im Februar 1743 in Covent Garden missbilligend gegenübergestanden haben. Jedoch gab es nach dem endgültigen Untergang von Händels Opernunternehmen im Jahre 1741 kein Zurück mehr. Das Oratorium, eine unwahrscheinliche aber erfolgreiche Mischung aus italienischer Oper und englischem Anthem, die zudem Elemente der Purcell’schen Masque, der griechischen Tragödie und des klassischen französischen Dramas enthielt, hatte die Opera seria eindeutig verdrängt.

Von der begeisterten Reaktion auf Samson beflügelt, nahm Händel für die Fastenzeit-Saison 1744 ein gegensätzliches Werkpaar in Angriff, Semele und Joseph. Während Joseph ein finanzieller Erfolg war, erwies sich Semele als Flop. Händel ließ sich davon aber nicht abschrecken und schrieb für die folgende Saison ein weiteres Oratorienpaar, eines mit biblischem und das andere mit mythischem Kontext: Belshazzar und Hercules, komponiert im Juli und August 1744 und erstmals aufgeführt am 5. Januar 1745 im King’s Theatre, Haymarket. Hercules war ebenfalls eine verkappte englische Oper—allerdings ohne die erotischen Untertöne, die in Semele spürbar sind—und fiel bei Händels neuem, überwiegend mittelständischem Publikum genauso durch. Erschwerend kam hinzu, dass Susanna Cibber, die in der Rolle des Boten Lichas als wichtiger Publikumsanreiz engagiert worden war, bei der Premiere indisponiert war. Nach nur zwei schlecht besuchten Aufführungen beendete Händel die Oratoriums-Saison vorübergehend und bot seinen Subskribenten Rückzahlung an. Ein abendfüllendes mythisches Drama riskierte er nie wieder.

Hercules, das zu einem Libretto von Thomas Broughton entstand, dem Die Trachierinnen von Sophokles zugrunde liegen, ist ein Drama düsterer Pracht (möglicherweise war es eben jene dunkle Einfärbung, die es zum Scheitern verurteilte), das heute deutlich weniger bekannt ist als Semele. Im Zentrum steht die tragische Figur der Dejanira, Herkules’ Gemahlin—eine Rolle, die derjenigen des Saul in ihrer Ausleuchtung der zermürbenden Kraft der Eifersucht nahekommt. Über „Miss Robinson“, die die Rolle inspirierte, ist kaum etwas überliefert, jedoch ist aus der Musik, die Händel für sie komponierte, zu schließen, dass sie eine begabte Schauspielerin und Sängerin gewesen sein muss.

aus dem Begleittext von Richard Wigmore © 2014
Deutsch: Viola Scheffel

Recordings

Handel: Arias
Studio Master: CDA67979Studio Master FLAC & ALAC downloads available

Details

Act 1 Scene 2. Aria: There in myrtle shades reclined (Dejanira)
Track 5 on CDA67979 [3'55]
Act 2 Scene 6. Aria: Cease, ruler of the day, to rise (Dejanira)  Dissembling, false, perfidious Hercules!
Track 6 on CDA67979 [5'35]
Act 3 Scene 3. Aria: Where shall I fly? (Dejanira)
Track 7 on CDA67979 [6'45]

Track-specific metadata

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