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Cello Concerto No 1 in A minor, Op 33

composer
1872; first performed on 19 January 1873

 
Saint-Saëns’s Cello Concerto No 1 in A minor, Op 33, was informed, certainly, by one friendship and possibly by another. As a student, he had been taught piano accompaniment by Auguste Franchomme, the cellist to whom Chopin had dedicated his cello sonata and who developed a particular light bowing technique usually described as ‘French’. Another possible influence on the work was the death in January 1872 of his beloved great-aunt Charlotte at the age of ninety-one, after which he cancelled all engagements for a month. It is arguable that the tone of the work combines a lightness of touch with deep expressiveness, not least in what one biographer has called the ‘haunting otherworldliness’ of its melodies.

Yet a third factor in the work might well have been the incipient recovery of Paris after the Franco-Prussian war and the Commune. In February 1871 the new Société Nationale de Musique, with Saint-Saëns as one of its founder members, had promoted its first concert under the banner ‘Ars gallica’, and the impetus was thereby given to young French composers to outdo the Germans in every way possible. It was partly pressure from the Société that pushed the staid Concerts du Conservatoire into accepting the premiere of Saint-Saëns’s first concerto on 19 January 1873, but more the request from the established cellist Auguste Tolbecque—without which, the conductor kindly informed the composer, the work would not have had a hope.

The first cello concerto has always been one of Saint-Saëns’s most popular pieces, Casals choosing it for his London debut in 1905. Tunes abound, but not in any disorderly way: the main themes of the outer movements move upwards, the second themes downwards; if, that is, the opening cello motif can be called a ‘theme’—the composer’s biographer Brian Rees refers to it as ‘an artefact rather than a melodious outburst’. The central minuet is a movement of pure delight and, in those uncertain times, no doubt reassured Parisian audiences that French culture had after all survived, one critic remarking that here the composer was making up for a recent ‘divergence from classicism’. The return of earlier material in the third movement may owe something to Saint-Saëns’s study of the cyclic patterns found in Liszt, to whom he remained indebted all his life.

from notes by Roger Nichols © 2014

Le Concerto pour violoncelle nº 1 en la mineur, op.33, de Saint-Saëns repose sans aucun doute sur une amitié et peut-être sur une autre. Lorsqu’il était étudiant, il avait reçu des cours d’accompagnement pianistique d’Auguste Franchomme, le violoncelliste à qui Chopin avait dédié sa sonate pour violoncelle et piano et qui développa une technique d’archet légère particulière généralement qualifiée de «française». Une autre influence possible pour cette œuvre fut la mort en janvier 1872 de sa bien-aimée grand-tante Charlotte à l’âge de quatre-vingt-onze ans, à la suite de quoi il annula tous ses engagements pendant un mois. On peut soutenir que le ton de l’œuvre allie légèreté de toucher et profonde expressivité, entre autres dans ce qu’un biographe a appelé «le côté lancinant et détaché du monde» de ses mélodies.

Pourtant, dans cette œuvre, un troisième facteur pourrait bien avoir été la reconquête naissante de Paris après la guerre franco-prussienne et la Commune. En février 1871, la nouvelle Société Nationale de Musique, dont Saint-Saëns fut l’un des membres fondateurs, avait promu son premier concert sous la devise «Ars gallica», donnant par là un élan aux jeunes compositeurs français pour surpasser les Allemands de toutes les manières possibles. C’est en partie sous la pression de la Société Nationale de Musique que les Concerts du Conservatoire, connus pour leur côté guindé, acceptèrent de créer le Premier Concerto pour violoncelle de Saint-Saëns le 19 janvier 1873, mais plus encore à la demande du grand violoncelliste Auguste Tolbecque—pression sans laquelle, le chef d’orchestre en informa aimablement le compositeur, cette œuvre n’aurait eu aucune chance.

Le Premier Concerto pour violoncelle a toujours été l’une des œuvres les plus populaires de Saint-Saëns, Casals le choisissant pour ses débuts à Londres en 1905. Les airs abondent, mais pas de manière désordonnée: les thèmes principaux des mouvements externes s’élèvent dans l’aigu, les seconds thèmes descendant dans le grave; encore faut-il savoir si le motif initial du violoncelle peut être qualifié de «thème»—le biographe du compositeur, Brian Rees, en parle comme d’«un artefact plutôt que d’un éclat mélodieux». Le menuet central est un mouvement de pur plaisir et, en ces temps incertains, il rassura sûrement les auditoires parisiens: la culture française avait après tout survécu, un critique faisant remarquer qu’ici le compositeur était en train de compenser une récente «divergence d’avec le classicisme». Le retour de matériel antérieur dans le troisième mouvement doit peut-être quelque chose aux schémas cycliques de Liszt que Saint-Saëns avait étudiés; Liszt auquel il resta redevable toute sa vie.

extrait des notes rédigées par Roger Nichols © 2014
Français: Marie-Stella Pâris

Saint-Saëns’ Konzert für Violoncello Nr. 1 in a-Moll, op. 33, war sicherlich von einer Freundschaft geprägt, und möglicherweise war der Einfluss einer weiteren Person ebenfalls von Bedeutung. Als Student hatte er Klavierbegleitung bei Auguste Franchomme gelernt—der Cellist, dem Chopin seine Cellosonate gewidmet hatte, und der eine besonders leichte Bogentechnik entwickelt hatte, die zumeist als „französische Technik“ bezeichnet wird. Die andere Person war seine geliebte Großtante Charlotte, die im Januar 1872 im Alter von 91 Jahren starb, woraufhin Saint-Saëns für einen Monat alle Engagements absagte. Man kann behaupten, dass der Ton des Werks eine Leichtigkeit mit tiefer Expressivität kombiniert, nicht zuletzt in der „ergreifenden Jenseitigkeit“ der Melodien, wie in einer Biographie nachzulesen ist.

Ein dritter Faktor, der sich möglicherweise auf das Cellokonzert auswirkte, war die beginnende Genesung von Paris nach dem Deutsch-Französischen Krieg und der Kommune. Im Februar 1871 hatte die soeben ins Leben gerufene Société Nationale de Musique, zu deren Gründungsmitgliedern Saint-Saëns zählte, ihr erstes Konzert im Zeichen der „Ars gallica“ veranstaltet; in diesem Rahmen hatten die jungen französischen Komponisten einen Ansporn, die Deutschen zu übertreffen, wo sie nur konnten. Die biederen Organisatoren der Concerts du Conservatoire erklärten sich bereit, die Uraufführung des ersten Cellokonzerts von Saint-Saëns am 19. Januar 1873 zu veranstalten; ausschlaggebend dabei war einerseits Druck von der Société und andererseits die Bitte des anerkannten Cellisten Auguste Tolbecque—ohne diese, so besaß der Dirigent die Freundlichkeit dem Komponisten mitzuteilen, hätte keinerlei Hoffnung für das Werk bestanden.

Das erste Cellokonzert ist stets eines der populärsten Werke von Saint-Saëns gewesen; Casals etwa wählte es für sein Londoner Debüt im Jahre 1905 aus. Melodien sind hier im Überfluss vorhanden, jedoch nicht in ungeordneter Weise: die Hauptthemen der Außensätze bewegen sich aufwärts, die jeweils zweiten Themen abwärts—wenn das Cellomotiv zu Beginn als Thema bezeichnet werden kann; nach Saint-Saëns-Biograph Brian Rees ist es eher „ein Artefakt und nicht so sehr ein melodiöser Ausbruch“. Der Mittelsatz, ein Menuett, ist absolut entzückend und diente dem Pariser Publikum in jener Zeit der Ungewissheit sicherlich als Bestätigung, dass die französische Kultur trotz allem überlebt hatte, wobei ein Kritiker bemerkte, dass sich hier ein Komponist zeige, der das „neuerliche Abweichen von der Klassik“ wieder wettmache. Die Rückkehr des zuvor präsentierten Materials mag auf Saint-Saëns’ Studium der zyklischen Anlagen bei Liszt zurückgehen, dem er sein Leben lang verpflichtet blieb.

aus dem Begleittext von Roger Nichols © 2014
Deutsch: Viola Scheffel

Recordings

Saint-Saëns: Cello Concertos
Studio Master: CDA68002Studio Master FLAC & ALAC downloads available

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