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Fantasy for clarinet and string quartet No 1 in G minor

composer

 
In 1905, W W Cobbett, English amateur violinist, patron of music and lexicographer, established prizes for a new ‘fantasy’ string quartet. The First Prize was won by William Hurlstone in 1906, and the Second (for a piano trio) by Frank Bridge in 1907. Thereafter the prize was awarded to outstanding chamber works of any denomination provided they fulfilled the requirements of the ‘fantasy’, a name Cobbett chose (as a modern analogue of the Elizabethan viol fancies) in which a single movement includes a number of sections in different rhythms. It can also be thought of as a condensation of the three or four movements of a sonata into a single movement of moderate dimensions. The latter definition is itself a ‘condensation’ of the two or three pages devoted to this revival of the ‘fancy’ in Sir C V Stanford’s Musical Composition, a short but pithy treatise for students first published in 1912 and, for the most part, as well worth reading today as when it was written.

Stanford’s particular favouring of the ‘fantasy’ form bore fruit in the work of many of his pupils—not merely Hurlstone and Bridge but, in later years, Armstrong Gibbs, John Ireland and Herbert Howells, all recipients of Cobbett prizes for chamber works. Howells’s name is especially significant, for not only did he win the Cobbett Prize in 1918 for his Phantasy Quartet, but the previous year had completed another very successful chamber piece, the Rhapsodic Quintet for clarinet and strings (recorded by Thea King and the Britten Quartet on Helios CDH55105). Note (a) the ‘fantasy’, for it is one, though not specifically so called; and (b) the clarinet. Surely these both had a bearing on Stanford’s own two Fantasies for clarinet and string quartet composed only a few years later (No 1 in 1921, No 2 early 1922)? They are among his last works (he died in 1924) and were not only not published (a surprisingly large proportion of Stanford’s vast output remains unpublished, particularly his later chamber music) but actually lost sight of completely until quite recently.

Stanford first wrote for the clarinet in 1880 (Three Intermezzi for clarinet and piano). There followed the Clarinet Concerto in 1902 (written for, but never performed by, the legendary dedicatee of Brahms’s Clarinet Quintet, Richard Mühlfeld). Around 1912 Stanford produced his Op 129 Sonata for clarinet (or viola) and piano; and finally the Fantasies, which Thea King calls ‘prime Stanford’. Yes, they are. Rarely, in him, were the twin claims of Irish fantasy (using the term in another, less specific, sense!) and the Austro-German tradition of craftsmanship so warmly and happily reconciled.

from notes by Christopher Palmer © 1992

En 1905, W W Cobbett, violiniste amateur anglais, mécène musical et lexicographe, institua un prix destiné à récompenser une nouvelle fantaisie pour quatuor à cordes. Le premier fut décerné à William Hurlstone en 1906 et le deuxième à Frank Bridge pour un trio pour piano, en 1907. Par la suite ce prix fut attribué à toute œuvre de musique de chambre marquante qui correspondait à la définition de «fantaisie», nom que Cobbett choisit pour décrire un morceau analogue aux «fancies» pour viole de l’époque élisabéthaine. Ces morceaux se composent d’un mouvement unique comprenant différentes sections au rythme différent ou bien condensent les trois ou quatre mouvements d’une sonate en un seul mouvement d’une longueur modérée. La présente définition condense elle-même les deux ou trois pages consacrées à ce renouveau de la «fancy» par Sir C V Stanford dans son traité didactique court mais concisé et intitulé Musical Composition. Publié en 1912, il reste dans l’ensemble aussi valable aujourd’hui qu’à l’époque où il fut écrit.

La prédilection de Stanford pour la «fantaisie» en tant que forme porta ses fruits dans le travail d’un grand nombre des ses élèves, non pas seulement celui de Hurlstone et Bridge, mais aussi, plus tard celui de Armstrong Gibbs, John Ireland et Herbert Howells, qui reçurent tous le prix Cobbett pour des œuvres de musique de chambre. Le nom de Howells a une importance toute particulière, car s’il obtint le prix Cobbett en 1918 pour son quatuor à cordes Phantasy, il avait aussi achevé l’année précédente une autre œuvre de musique de chambre qui fut très bien reçue, le «Quintette rhapsodique» (Rhapsodic Quintet) pour clarinette et cordes (enregistré par Thea King et le Britten Quartet sur Helios CDH55105). Notons d’abord sa forme qui est celle d’une «fantaisie», même s’il n’en porte pas le nom, puis la clarinette. Il est fort probable que ces deux aspects aient eu une influence sur les deux «Fantaisies pour clarinette et quatuor à cordes» de Stanford, qui furent composées seulement quelques années plus tard (la No 1 en 1921 et la No 2 au début de 1922). Elles font partie de ses dernières œuvres (il mourut en 1924) et, comme une partie étonnament grande de son œuvre considérable, en particulier la musique de chambre de la fin de sa carrière, elles ne furent pas publiées. Qui plus est, elles furent complètement oubliées jusqu’à une époque récente. Stanford écrivit ses premières œuvres pour clarinette en 1880 (Trois intermezzos pour clarinette et piano). Ils furent suivis par le concerto pour clarinette de 1902 (écrit pour Richard Mühlfeld, dédicataire légendaire du quintette pour clarinette de Brahms, qui n’eut jamais l’occasion de le jouer). Vers 1912, Stanford produisit son opus 129, une sonate pour clarinette (ou alto) et piano; et enfin les Fantaisies, que Thea King décrit comme «du Stanford de première qualité». Et elles le sont. Il est rare de voir réconciliées de manière aussi chaleureuse et pertinente dans une de ses compositions, les doubles ambitions de la fantaisie irlandaise (pour utiliser le terme de fantaisie dans un autre sens moins spécifique!) et de la tradition austro-allemande d’artisanat.

extrait des notes rédigées par Christopher Palmer © 1992

Im Jahre 1905 richtete W W Cobbett, englischer Laienviolinist, Förderer der Musik und Lexikograph, einen Preis für ein neues „Fantasie“-Streichquartett ein. Der erste wurde 1906 von William Hurlstone gewonnen und der zweite 1907 von Frank Bridge (für ein Klavier-Trio). Danach wurde der Preis für her­vor­ragende Kammermusikwerke aller Art vergeben, voraus­gesetzt sie erfüllten die Erfordernisse der „Fantasie“, eine Bezeichnung, die Cobbett als ein modernes Analogon zu den Violenfantasien des 16. Jahrhunderts wählte, bei denen sich ein Satz aus einer Reihe von Absätzen mit verschiedenen Rhythmen zusammensetzt oder die eine Zusammenfassung der drei oder vier Sätze einer Sonate in einem einzigen Satz von kleinerer Dimension bilden. Die letzte Definition ist selbst eine Zusammenfassung der vier Seiten, die Sir C V Stanford der Wiederbelebung der Fantasien des 16. Jahrhunderts in seiner Musikalischen Komposition widmete, einer kurzen, markanten Abhandlung für Studenten, die 1912 zum ersten Mal erschien und die heute genauso lesenswert ist wie zur Zeit, als sie geschrieben war.

Stanfords besondere Vorliebe für die „Fantasie“ beein­flusste auch die Werke vieler seiner Schüler—nicht nur Hurlstone und Bridge, sondern später auch Armstrong Gibbs, John Ireland und Herbert Howells, die alle Preisträger der Cobbett-Auszeichnung für Kammermusik waren. Howells Name ist von besonderer Bedeutung, denn er wurde 1918 nicht nur mit dem Cobbett-Preis für sein Streichquartett Phantasy ausgezeichnet, sondern schon im vorhergehenden Jahr hatte er ein sehr erfolgreiches Kammerstück fertiggestellt, das Rhapsodische Quintett für Klarinette und Streicher. Bemerkenswert in diesem Zusammenhang ist hier erstens, dass tatsächlich eine „Fantasie“ vorliegt, obwohl sie nicht ausdrücklich so genannt wird, und zweitens die Bedeutung der Klarinette. Diese beiden Elemente weisen sicherlich auf die Bedeutung für Stanfords eigene Fantasien für Klarinette und Streichquartett hin, die er wenige Jahre später komponierte (Nr. 1 im Jahre 1921, Nr. 2 Anfang 1922). Sie zählen zu seinen letzten Werken (er starb 1924) und waren nicht nur unveröffentlicht (ein überraschend grosser Teil des ungeheuren Arbeitsausstosses Stanfords, besonders seine späteren Kammermusikwerke, blieben unveröffentlicht), sondern waren bis vor kurzem fast ausschliesslich verschollen.

Stanford schieb 1880 zum ersten Mal für die Klarinette (Drei Intermezzi für Klarinette und Klavier). Darauf folgte 1902 das Klarinetten-Konzert, das für den legendären Richard Mühlfeld, dem Brahms sein Klarinetten-Quintett widmete, geschrieben war, jedoch nie von ihm aufgeführt wurde. Circa 1912 komponierte Stanford sein Opus 129, eine Sonate für Klarinette (oder Bratsche) und Klavier und schliesslich die Fantasien, die Thea King „erstklassiger Stanford“ nennt. Und erstklassig sind sie auch. Denn nur selten waren in ihm die beiden Ansprüche der irischen Fantasie (hier verwenden wir den Begriff in einem nicht so spezifischen Sinn) und der österreichisch-deutschen Handwerkskunst so warm und glücklich vereint.

aus dem Begleittext von Christopher Palmer © 1992

Recordings

Romberg, Fuchs & Stanford: Clarinet Quintets
CDH55076

Track-specific metadata for CDH55076 track 9

Artists
ISRC
GB-AJY-92-47909
Duration
11'37
Recording date
12 January 1991
Recording venue
St Martin's Church, East Woodhay, Berkshire, United Kingdom
Recording producer
Martin Compton
Recording engineer
Tony Faulkner
Hyperion usage
  1. Romberg, Fuchs & Stanford: Clarinet Quintets (CDA66479)
    Disc 1 Track 9
    Release date: April 1992
    Deletion date: May 2001
    Superseded by CDH55076
  2. Romberg, Fuchs & Stanford: Clarinet Quintets (CDH55076)
    Disc 1 Track 9
    Release date: May 2001
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