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Symphony in B flat major

composer
1897 sometimes referred to as Symphony No 2

 
Having completed his ‘first’ Symphony, Zemlinsky did indeed continue to ‘compose in as Brahmsian a manner as possible’, writing a Symphony in B flat major in 1897, the year that Brahms died. But while its finale clearly pays homage to Brahms by invoking the passacaglia from his Fourth Symphony, the work as a whole, written in Payerbach an der Rax, betrays a much wider sphere of influence. The first movement’s nods to Dvorák keep Zemlinsky within the Brahmsian fold, yet the call of Siegfried and the Mastersingers from the Hofoper across the Ringstrasse is equally unmistakable. Following a mellifluous introduction, these parties duke it out within the confident opening Allegro.

The scherzo is a chattering and occasionally brusque dance, with a more civilized alter ego. That Ländlerisch trio shows muted kinship with Mahler, whose First Symphony had already been heard in Budapest, Hamburg, Weimar and Berlin by the time that Zemlinsky was at work on his second contribution to the genre. The dreamy slow movement, showing a particularly expressive use of brass, soothes the tensions of the scherzo, instead calling on the music of the first movement. Previously headstrong heroism is now cast in nobler terms, before strings and curling flutes throw a melancholy light over the material.

The finale appears doubly energetic in the slow movement’s wake, striding ahead with a series of twenty-six variations. Unlike the seamless close to Brahms’s Fourth Symphony, however, there is something rather breathless about this episodic finale. Nonetheless, Zemlinsky shows great imagination, both in terms of developing the material and in his diverse use of the orchestra. And, as in his D minor Symphony, he concludes in an audacious manner, combining the principal theme from the first and third movements with the finale’s dynamic ostinato.

The B flat major Symphony won the prestigious Beethoven Prize (financed by Brahms and sponsored by the Tonkünstlerverein), but it is a work firmly rooted in the nineteenth century. Certainly things were about to change, as Zemlinsky commented in 1922: ‘Then came a reaction, of course. With the struggle to find oneself, there was also an emphatic repudiation of Brahms. And there were periods when the reverence and admiration for Brahms metamorphosed into the very opposite.’

from notes by Gavin Plumley © 2014

Une fois sa «première» symphonie achevée, Zemlinsky continua à «composer d’une manière aussi brahmsienne que possible», rédigeant une Symphonie en si bémol majeur en 1897, année de la mort de Brahms. Malgré un finale rendant clairement hommage à ce compositeur (passacaille de la Symphonie nº 4), cette œuvre, écrite à Payerbach an der Rax, trahit une sphère d’influence bien plus large. Les clins d’œil à Dvorák, dans le premier mouvement, maintiennent Zemlinsky dans le giron brahmsien, mais l’appel de Siegfried et des Maîtres-chanteurs, depuis la Hofoper, de l’autre côté de la Ringstrasse, est tout aussi patent. Autant de factions qui, passé une introduction mélodieuse, s’esquivent dans le confiant Allegro initial.

Le scherzo est une danse babillarde, parfois brusque, avec un alter ego davantage civilisé. Ce trio ländlerisch montre une parenté voilée avec Mahler, dont la Symphonie nº 1 avait déjà été entendue à Budapest, Hambourg, Weimar et Berlin. Le langoureux mouvement lent, aux cuivres particulièrement expressifs, soulage les tensions du scherzo au lieu de faire appel à la musique du premier mouvement. L’héroïsme auparavant impétueux est désormais coulé en termes plus majestueux, avant que cordes et flûtes en spirales ne jettent une lueur mélancolique sur le matériau.

Après ce mouvement lent, le finale paraît doublement énergique, avançant avec une série de vingt-six variations. Pourtant, ce finale épisodique a quelque chose d’essoufflé, contrairement à la conclusion homogène de la Symphonie nº 4 de Brahms. Zemlinsky n’en montre pas moins une belle imagination, dans le développement du matériau comme dans l’usage diversifié de l’orchestre. Et, comme dans sa Symphonie en ré mineur, il termine audacieusement, en combinant le thème principal des premier et troisième mouvements avec l’ostinato dynamique du finale.

La Symphonie en si bémol majeur remporta le prestigieux prix Beethoven (financé par Brahms et parrainé par le Tonkünstlerverein), mais elle est solidement ancrée dans le XIXe siècle. Les choses n’allaient pas manquer de changer, comme l’observa Zemlinsky en 1922: «Il y eut, bien sûr, une réaction. Le combat pour se trouver s’accompagna d’un vigoureux rejet de Brahms. Et, à certains moments, la révérence et l’admiration accordées à Brahms se muèrent en leur exact contraire.»

extrait des notes rédigées par Gavin Plumley © 2014
Français: Hypérion

Nach der Vollendung seiner „ersten“ Sinfonie fuhr Zemlinsky fort, so „Brahmsisch als nur möglich zu komponieren“ und schrieb 1897, im Todesjahr von Brahms, die Sinfonie in B-Dur. Während jedoch der Finalsatz mit dem Anklang an die Passacaglia aus der Vierten Sinfonie von Brahms eindeutig dem älteren Komponisten huldigt, läßt das in Payerbach an der Rax geschriebene Werk einen größeren Einflußbereich erkennen. Mit den Verweisen auf Dvorák im ersten Satz bleibt Zemlinsky im Bereich von Brahms, doch der Lockruf von Siegfried und die Meistersinger aus der Hofoper gegenüber an der Ringstrasse ist ebenso unverkennbar. Nach einer weichfließenden Einleitung treffen diese Gegensätze im souveränen Kopfsatz (Allegro) aufeinander.

Das Scherzo ist ein plappernder und gelegentlich schroffer Tanz mit einem zurückhaltenderen Alter Ego. Das Trio (Ländlerisch) zeigt eine entfernte Verwandtschaft mit Mahler, dessen Erste Sinfonie bereits in Budapest, Hamburg, Weimar und Berlin um die Zeit gespielt wurde, als Zemlinsky an seiner Zweiten Sinfonie schrieb. Der träumerische langsame Satz mildert mit besonders ausdrucksvollen Blechbläsern die Spannungen des Scherzos und erinnert eher an die Musik des ersten Satzes. Der zuvor starrköpfige heroische Charakter nimmt nun noblere Züge an, ehe Streicher und Flötengirlanden das Material melancholisch beleuchten.

Nach dem langsamen Satz erscheint der Finalsatz mit seinen 26 Variationen doppelt dynamisch. Anders als der nahtlose Schluß von Brahms’ Vierter Sinfonie hat dieses episodische Finale jedoch eine gewisse Atemlosigkeit. Gleichwohl zeigt Zemlinsky großen Einfallsreichtum, sowohl in der Entwicklung des Materials als auch in der vielfältigen Orchestrierung. Wie in seiner d-Moll-Sinfonie ist auch hier der Schluß kühn, indem das Hauptthema jeweils des ersten und des dritten Satzes mit dem dynamischen Ostinato des Finales kombiniert wird.

Die B-Dur-Sinfonie gewann den namhaften Beethoven-Preis (finanziert von Brahms und gefördert vom Tonkünstlerverein); doch wurzelt das Werk fest im 19. Jahrhundert. Das sollte sich zweifellos ändern; so meinte Zemlinsky 1922: „Dann kam natürlich eine Reaktion. Mit dem Bestreben, sich selbst zu finden, war auch eine energische Wendung von Brahms weg gegeben. Und es gab Zeiten, wo die Verehrung und Bewunderung für Brahms ins förmliche Gegenteil umschlug.“

aus dem Begleittext von Gavin Plumley © 2014
Deutsch: Christiane Frobenius

Recordings

Zemlinsky: Symphonies
Studio Master: CDA67985Studio Master FLAC & ALAC downloads available

Details

Movement 1: Sostenuto – Allegro (Schnell, mit Feuer und Kraft)
Movement 2: Nicht zu schnell (Scherzando)
Movement 3: Adagio
Movement 4: Moderato

Track-specific metadata for CDA67985 track 7

Adagio
Artists
ISRC
GB-AJY-14-98507
Duration
9'07
Recording date
12 February 2013
Recording venue
BBC Hoddinott Hall, Cardiff, Wales
Recording producer
Andrew Keener
Recording engineer
Simon Eadon & Dave Rowell
Hyperion usage
  1. Zemlinsky: Symphonies (CDA67985)
    Disc 1 Track 7
    Release date: February 2014
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