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Novelletten, Op 21

composer
dedicated to Adolph Henselt

 
The title of the Novelletten, Op 21 was suggested to Schumann at least in part by the name of Clara—not his own bride-to-be, however, but the English singer Clara Novello, whom Mendelssohn had brought to Leipzig as a guest artist at the opera. At the same time, yet another Clara, or Clärchen, was in his mind: the heroine of Goethe’s drama Egmont. As Schumann explained to his own Clara at the beginning of February 1838:

I have composed a frightful amount for you in the last three weeks: light-hearted things, Egmont stories, family scenes with fathers, a wedding—in short, the most amiable things; and have named the whole work ‘Novelletten’, because you are called Clara and ‘Wiecketten’ doesn’t have a good enough ring to it.

In the end, to avoid any friction on the home front, Schumann dedicated the Novelletten to neither Clara, but instead to the pianist Adolph Henselt, with whom he had spent an agreeable Christmas Eve the previous year. Henselt subsequently moved to St Petersburg, where the Schumanns met him during their Russian tour in 1844. But by then they found he had become ‘impossibly pedantic’.

The Novelletten form what is at once the largest and the least known among Schumann’s major piano cycles. The music itself is of consistently high quality (years later, Schumann himself still regarded this among his most successful works), and clearly written in an exultant mood. Its main key is D major, though, as he so often liked to do, Schumann begins away from that basic key, with a piece that provides no hint of the tonal focus to come. That first number, indeed, modulates so relentlessly that no single key is established at all until the onset of its F major trio section. The opening march-like idea encapsulates the tonal plan of the piece as a whole: although the music progresses in a single sweep, it cadences firmly three times—first into F major, then into D flat major, and finally A major. These are the keys in which the contrasting episodes are set: first, a soaring F major melody above an accompaniment in smooth triplets; then a densely contrapuntal passage based on descending scale patterns (following this episode, the initial march theme makes the briefest of returns with the music still in D flat major); and finally a reprise of the first episode, this time in A major.

Schumann’s sketch for the second Novellette describes it as ‘Sarazene und Suleika’—a reference to the two central characters of Goethe’s collection of poems called the West-östlicher Divan. The Saracen is the singer and poet Hatem, depicted in the outer sections of Schumann’s piece with their virtuoso staccato arpeggio figures. Suleika appears in the slower middle section, and her calming influence clearly exerts its pull over Hatem: the return to his agitated material unfolds at first in a sustained pianissimo. Schumann sent this piece to Liszt, whose flamboyant keyboard manner may perhaps have prompted the tempo marking of the outer sections in the first place: Äusserst rasch und mit Bravour. Schumann heard Liszt play the Novellette in Leipzig, in March 1840, and reported to Clara: ‘The 2nd Novellette gave me great joy; you can scarcely believe what an effect it makes. He [Liszt] wants to play it in his third concert here, too.’

No less of a virtuoso piece is the third number of the cycle (for Schumann, this was a ‘Macbeth-Novellette’), with the light, staccato sonority of its outer sections bringing with them a hint of the Mendelssohnian scherzo style. The music begins momentarily as though it is to be in B minor—a suggestion that is strengthened by the actual use of that key in the wildly agitated, syncopated intermezzo which forms the central portion of the piece.

The fourth Novellette takes us straight into the ballroom, where a waltz of almost manic cheerfulness is unfolding. Gradually the pace of the swirling music increases—first, through an intensifying of its rate of harmonic change, until we reach a splendidly uplifting shift of key taking us from D into C major; and then through an actual acceleration of tempo leading ultimately to a series of crashing chords which momentarily subverts the waltz rhythm.

It is tempting to discern a barely disguised expression of anger in the ‘noisy’ polonaise (Rauschend und festlich is Schumann’s marking), with its stamping rhythm, that forms the fifth of the Novelletten. The music, with its off-beat accents, is agitated and restless, and its central episode expounds on the stamping rhythm with wrist-breaking obstinacy. At the end, the rhythmic motif, with its characteristic minor-major alternation, recedes into the distance, as though with a deep sigh of regret.

The sixth Novellette is a piece that presents a continual acceleration. Characteristically opening on a dissonance, it is a whirlwind kaleidoscope of contrasting moods coupled with a bewildering succession of keys. At the end, as the music threatens to spiral out of control, Schumann sounds the notes of the violin’s ‘open’ strings, as though in an attempt to bring some order into the tonal chaos. But before he can do so, the piece abruptly disappears in a puff of smoke.

The beautiful floating melody of the middle section in the cycle’s penultimate piece offers brief respite from all the frenetic activity, but this is otherwise another scherzo which rushes past without pausing to draw breath.

As for the last of the Novelletten, it is at once the longest and formally the most complex piece in the collection. It sets out as a passionately agitated piece in F sharp minor, with two trios—the first of them in D flat major; the second, with its imitation of hunting horns, in a bright D major. However, the second trio does not lead, as had the first, to a return of the opening material. Instead, the mood changes to one of intimacy, and above the pervasive dotted rhythm Schumann introduces a smooth melody which he describes as a ‘voice from afar’. The distant voice quotes the ‘Notturno’ from Clara Wieck’s Soirées musicales, Op 6, and at this point the music sinks as though towards a resigned D major conclusion. But instead, Schumann embarks on what appears to be an entirely fresh departure—one that is, however, significantly marked Fortsetzung und Schluss (continuation and ending). Its integration with the earlier, apparently self-contained, portion of the piece is assured by the reintroduction of the ‘voice from afar’ in a more emphatic form during the closing pages. Nevertheless, in a remarkable instance of ‘progressive’ tonality, the music ends not in the key of its beginning, but in D major—the principal key of the cycle as a whole.

from notes by Misha Donat © 2014

Novelletten (op.21): ce titre fut suggéré à Schumann, en partie du moins, par le nom de Clara—non sa future épouse, mais Clara Novello, la cantatrice anglaise que Mendelssohn avait invitée à se produire à l’opéra de Leipzig. Au même moment, une autre Clara, ou Clärchen, occupait l’esprit de Schumann: l’héroïne d’Egmont, le drame de Goethe. Comme il s’en expliqua à sa Clara, au début de février 1838:

J’ai composé un nombre effroyable de choses pour toi ces trois dernières semaines—des badineries, des histoires d’Egmont, des scènes de famille avec des pères, un mariage, bref des choses toute gentilles—et j’ai nommé le tout «Novelletten», parce que tu t’appelles Clara et que «Wiecketten» ne sonne pas assez bien.

Finalement, pour éviter toute friction à la maison, Schumann ne dédia pas ses Novelletten à une Clara, mais au pianiste Adolph Henselt, avec qui il avait passé une agréable veille de Noël l’année précédente. Henselt s’installa ensuite à Saint-Pétersbourg, où les Schumann vinrent le voir pendant leur tournée russe, en 1844. Mais ce fut pour découvrir qu’il était devenu «insupportablement pédant».

Les Novelletten sont à la fois le plus vaste et le plus méconnu des grands cycles pianistiques schumanniens, avec une musique toujours de haute tenue (des années plus tard, Schumann y voyait encore une de ses œuvres les plus réussies), écrite à l’évidence dans un climat d’exultation. Son ton principal est ré majeur même si, comme il aimait tant à le faire, Schumann commence loin de ce ton, avec une pièce qui ne laisse en rien présager le centre tonal à venir. Au vrai, ce premier morceau module tellement qu’aucune tonalité ne s’installe avant le début de la section en trio en fa majeur. L’idée d’ouverture, façon marche, résume le plan tonal de toute l’œuvre: bien que progressant d’une traite, la musique cadence fermement trois fois, en fa majeur, en ré bémol majeur et, enfin, en la majeur. Ce sont là les tons des épisodes contrastifs: une mélodie filante, en fa majeur, par-dessus un accompagnement en triolets réguliers; puis un passage densément contrapuntique fondé sur des motifs en gamme descendante (après cet épisode, le thème de marche initial accomplit le plus bref des retours, avec la musique encore en ré bémol majeur); enfin, une reprise du premier épisode, cette fois en la majeur.

L’esquisse schumannienne de la deuxième Novellette porte la mention «Sarazene und Suleika», référence aux deux personnages centraux du West-östlicher Divan, le recueil de poèmes goethéen. Le Sarrasin est le poète et chanteur Hatem, dépeint dans les sections extrêmes de la pièce par les virtuoses figures staccato arpégées. Suleika apparaît dans la section centrale plus lente, et son influence apaisante agit à l’évidence sur Hatem: le retour au matériau agité du poète s’éploie d’abord en un pianissimo soutenu. Schumann envoya cette pièce à Liszt, dont le jeu flamboyant suscita peut-être l’indication de tempo originelle des sections extrêmes: Äusserst rasch und mit Bravour. Schumann entendit Liszt interpréter cette Novellette à Leipzig, en mars 1840, et il confia à Clara: «La deuxième Novellette en ré majeur m’a procuré une grande joie; elle fait un de ces effets, tu vas à peine le croire; il [Liszt] veut aussi la jouer ici, dans son troisième concert.»

Tout aussi virtuose est le troisième morceau du cycle (Schumann y voyait une «Macbeth-Novellette»), la légère sonorité staccato de ses sections extrêmes amenant un je-ne-sais-quoi du style de scherzo mendelssohnien. La musique démarre d’emblée comme si elle allait être en si mineur—une hypothèse renforcée par l’usage de cette tonalité dans l’intermezzo furieusement agité, syncopé, qui est au cœur de l’œuvre.

La quatrième Novellette nous entraîne droit dans la salle de bal, où se joue une valse d’une allégresse presque folle. Peu à peu, le rythme de la musique tourbillonnante s’accélère—d’abord, via une intensification de son taux de changement harmonique, jusqu’à une transition tonale superbement édifiante, de ré à ut majeur; puis, via une accélération de tempo débouchant sur une série d’accords retentissants qui corrompent immédiatement le rythme de valse.

Il est tentant de discerner une colère à peine voilée dans la polonaise «bruyante» (Rauschend und festlich, indique Schumann), au rythme marqué, qu’est la cinquième Novellette. La musique, aux accents syncopés, est agitée, nerveuse, et son épisode central assène le rythme marqué avec une obstination à vous briser le poignet. À la fin, le motif rythmique, à l’alternance mineur-majeur caractéristique, s’évanouit dans le lointain, comme avec un profond soupir de regret.

La sixième Novellette, qui présente une accélération continue et s’ouvre sur l’habituelle dissonance, est un kaléidoscope tourbillonnant de climats contrastés, couplé à une déconcertante succession de tonalités. À la fin, quand la musique menace de partir en spirale incontrôlée, Schumann fait sonner les cordes «à vide» du violon, comme pour tenter de mettre un peu d’ordre dans le chaos tonal. Mais avant qu’il ait pu le faire, la pièce disparaît brusquement dans une bouffée de fumée.

La belle mélodie flottante de la section centrale, dans l’avant-dernière pièce du cycle, repose un peu de toute l’activité frénétique mais, en dehors de cela, c’est encore un scherzo qui file sans la moindre pause où reprendre haleine.

La dernière Novellette est la plus longue et la plus complexe du recueil. Elle démarre comme une pièce passionnément agitée en fa dièse mineur, présentant deux trios—le premier est en ré bémol majeur tandis que le second, avec son imitation de cor de chasse, est en un éclatant ré majeur. Mais, contrairement au premier, il ne débouche pas sur un retour du matériau inaugural. Le climat verse plutôt dans l’intime et, par-dessus l’invasif rythme pointé, Schumann introduit une mélodie douce qu’il décrit comme une «voix du lointain». Cette voix distante cite le «Notturno» des Soirées musicales, op.6, de Clara Wieck et la musique semble alors sombrer vers une conclusion résignée, en ré majeur. Au lieu de quoi Schumann se lance dans ce qui s’apparente à un tout nouveau départ—mais marqué d’un significatif Fortsetzung und Schluss (continuation et conclusion). Son intégration dans la portion antérieure, apparemment autonome, de l’œuvre est assurée par la réintroduction, dans les pages conclusives, de la «voix du lointain», sous une forme davantage vigoureuse. Néanmoins, dans un remarquable exemple de tonalité «progressive», la musique ne termine pas dans le ton initial mais en ré majeur—le ton principal de tout le cycle.

extrait des notes rédigées par Misha Donat © 2014
Français: Hypérion

Die Anregung für den Titel der Novelletten, op. 21, erhielt Schumann, zumindest teilweise, durch den Namen Clara—allerdings nicht den seiner künftigen Braut, sondern den der englischen Sängerin Clara Novello, die Mendelssohn als Gastkünstlerin nach Leipzig an die Oper geholt hatte. Gleichzeitig hatte Schumann noch eine weitere Clara, besser Clärchen, im Sinn: die Heldin von Goethes Trauerspiel Egmont. Seiner eigenen Clara gegenüber äußerte er Anfang Februar 1838:

Da habe ich Dir denn auch entsetzlich viel componirt in den letzten drei Wochen—Spaßhaftes, Egmontgeschichten, Familienscenen mit Vätern, eine Hochzeit, kurz äußerst Liebenswürdiges—und das Ganze Novelletten genannt, weil Du Clara heißest und Wiecketten nicht gut genug klingt.

Am Ende widmete Schumann, um Spannungen daheim zu vermeiden, die Novelletten keiner der Claras, sondern dem Pianisten Adolph Henselt, mit dem er im Jahr zuvor einen angenehmen Weihnachtsabend verbracht hatte. Henselt ging später nach St. Petersburg, wo die Schumanns ihn während ihrer Rußland-Tournee im Jahre 1844 trafen. Doch da fanden sie, dass er „etwas schulmeisterlich“ geworden sei.

Die Novelletten stellen den größten und zugleich unbekanntesten von Schumanns bedeutenden Klavierzyklen dar. Die Musik ist von durchweg hoher Qualität (Schumann zählte den Zyklus noch Jahre später zu seinen geglücktesten Werken) und wurde offensichtlich in einer überschwenglichen Stimmung geschrieben. Die Haupttonart ist D-Dur, auch wenn Schumann, wie er es gerne wiederholt tat, entfernt von der Grundtonart mit einer Passage beginnt, die keinerlei Hinweis auf das kommende tonale Zentrum bietet. Das erste Stück moduliert tatsächlich so unablässig, dass bis zum Beginn des Trio-Abschnitts in F-Dur keine einzige Tonart etabliert wird. Der marschähnliche Gedanke am Beginn enthält die tonale Anlage des Stückes insgesamt: obgleich die Musik in einem einzigen Schwung vorantreibt, kadenziert sie dreimal entschieden—zuerst in F-Dur, dann in Des-Dur und schließlich in A-Dur. In diesen Tonarten stehen die kontrastierenden Episoden: zuerst eine aufsteigende Melodie in F-Dur über einer ruhigen Triolenbegleitung; dann eine dichte kontrapunktische Passage, die auf absteigenden Skalen beruht (nach dieser Episode kehrt das Marschthema vom Beginn ganz kurz wieder, immer noch in Des-Dur); und schließlich die Reprise der ersten Episode, diesmal in A-Dur.

In Schumanns Entwurf für die zweite Novellette wird diese als „Sarazene und Suleika“ bezeichnet—ein Verweis auf die beiden Hauptfiguren in Goethes Gedichtsammlung West-östlicher Divan. Der Sarazene ist der Sänger und Poet Hatem, der in den Rahmenteilen von Schumanns Stück mit virtuosen staccato-Arpeggien dargestellt wird. Suleika erscheint im langsameren Mittelteil, und ihr beruhigender Einfluß wirkt sich deutlich auf Hatem aus: als dessen erregte Musik wiederkehrt, entfaltet sie sich zunächst in einem getragenen pianissimo. Schumann schickte sein Stück an Liszt, dessen großartiger Klavierstil die Tempobezeichnung für die Rahmenteile überhaupt veranlaßt haben könnte: Äusserst rasch und mit Bravour. Schumann hörte Liszt mit der Novellette im März 1840 in Leipzig und berichtete Clara: „Eine große Freude hatte ich namentlich an der zweiten Novellette in D-Dur; Du kannst kaum glauben, was für eine Wirkung die macht; er [Liszt] will sie auch in seinem 3ten Concert hier spielen.“

Nicht weniger virtuos ist das dritte Stück des Zyklus (Schumann betrachtete es als „Macbeth“-Novellette) mit dem leichten Stakkato-Klang der Rahmenteile, die Mendelssohns Scherzo-Stil andeuten. Die Musik beginnt kurzzeitig so, als wäre sie in h-Moll; diese Vermutung wird durch die tatsächliche Verwendung dieser Tonart im wildbewegten, synkopierten Intermezzo bekräftigt, welches das Zentrum des Stückes bildet.

Die vierte Novellette führt direkt in den Ballsaal, in dem sich ein Walzer von fast manischer Heiterkeit entfaltet. Allmählich beschleunigt sich das Tempo der wirbelnden Musik—zuerst durch die Intensivierung harmonischer Wechsel, bis ein großartiger erhebender Tonartwechsel von D nach C-Dur erfolgt; sodann durch eine tatsächliche Tempo-Beschleunigung, die endlich zu einer Reihe donnernder Akkorde führt, die den Walzerrhythmus vorübergehend untergraben.

Man könnte in der fünften Novellette, der „geräuschvollen“ Polonaise (Rauschend und festlich lautet Schumanns Bezeichnung), mit ihren stampfenden Rhythmus einen kaum verschleierten Ausdruck von Zorn ausmachen. Die Musik mit ihren Auftakt-Akzenten ist erregt und rastlos, und die zentrale Episode entfaltet sich in dem stampfenden Rhythmus mit einer für die Handgelenke strapaziösen Hartnäckigkeit. Am Ende verschwindet das rhythmische Motiv mit seinem charakteristischen Moll-Dur-Wechsel in der Ferne, wie mit einem tiefen Seufzer des Bedauerns.

Die sechste Novellette wird kontinuierlich schneller. Mit dem charakteristischen Beginn auf einer Dissonanz ist sie ein wirbelndes Kaleidoskop kontrastierender Stimmungen, die sich mit einer verblüffenden Tonartenfolge verbinden. Am Ende, als die Musik außer Kontrolle zu geraten droht, läßt Schumann die Töne der „leeren“ Geigensaiten erklingen, als versuche er, etwas Ordnung in das tonale Chaos zu bringen. Doch davor verklingt das Stück abrupt gleichsam in einer Rauchwolke.

Die schöne fließende Melodie des Mittelteiles im vorletzten Stück des Zyklus bietet eine kurze Atempause von all der fieberhaften Aktivität, doch ist dies andererseits ein weiteres Scherzo, das rastlos vorübereilt.

Die letzte Novellette ist zugleich das längste und formal schwierigste Stück des Zyklus. Sie beginnt als leidenschaftlich erregtes Stück in fis-Moll, mit zwei Trios—das erste in Des-Dur; das zweite, das den Klang von Jagdhörnern nachahmt, in leuchtendem D-Dur. Das zweite Trio kehrt allerdings nicht, wie das erste, zum Material des Anfangs zurück. Stattdessen wird die Stimmung intim, und über dem durchdringenden punktierten Rhythmus führt Schumann eine ruhige Melodie ein, die er als „Stimme aus der Ferne“ bezeichnet. Die ferne Stimme zitiert das „Notturno“ aus Clara Wiecks Soirées musicales, op. 6, und an dieser Stelle scheint die Musik zu einem resignierten D-Dur-Schluß herabzusinken. Doch stattdessen setzt Schumann zu einem ganz neuen Aufbruch an, der jedoch auffallenderweise als Fortsetzung und Schluss bezeichnet ist. Seine Verbindung mit dem früheren, offensichtlich eigenständigen Teil des Stückes wird durch die emphatischere Wiederkehr der „Stimme aus der Ferne“ in den Schlußtakten gesichert. Dennoch endet das Stück nicht (ein bemerkenswertes Beispiel „progressiver“ Tonalität) in der Tonart des Anfangs, sondern in D-Dur—der Haupttonart im Zyklus insgesamt.

aus dem Begleittext von Misha Donat © 2014
Deutsch: Christiane Frobenius

Recordings

Schumann: Novelletten & Nachtstücke
Studio Master: CDA67983Studio Master FLAC & ALAC downloads available
Eileen Joyce – The complete Parlophone & Columbia solo recordings
APR7502Download only
Harold Bauer – The complete recordings
APR7302Download only
A Matthay Miscellany – Rare and unissued recordings by Tobias Matthay and his pupils
APR6014for the price of 1 — Download only
Hyperion monthly sampler – November 2014
FREE DOWNLOADHYP201411Download-only monthly sampler

Details

No 1 in F major: Markiert und kräftig
Track 1 on CDA67983 [5'24]
Track 6 on HYP201411 [5'24] Download-only monthly sampler
No 2 in D major: Ausserst rasch und mit Bravour
Track 1 on APR7302 CD2 [4'47] Download only
Track 10 on APR7302 CD3 [5'16] Download only
No 2 in D major: Äusserst rasch und mit Bravour
No 3 in D major: Leicht und mit Humor
No 4 in D major: Ballmässig, sehr munter
No 5 in D major: Rauschend und festlich
No 6 in A major: Sehr lebhaft, mit vielem Humor
No 7 in E major: Äusserst rasch
No 8 in F sharp minor: Sehr lebhaft
Track 8 on CDA67983 [11'07]
Track 7 on APR6014 CD2 [9'46] for the price of 1 — Download only

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