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Violin Sonata in B minor

composer
1917; first performed in Bologna in 3 March 1918 by Federico Sarti, violin, and the composer; published by Ricordi in 1919

 
Composed in 1917, the Violin Sonata in B minor is contemporary with two of Respighi’s most popular orchestral works: La boutique fantasque, based on music by Rossini written for Diaghilev’s Ballets Russes, and Fontane di Roma, the first piece in his great Roman trilogy. It was his first large-scale chamber work since an unpublished string quartet from 1909. The first movement begins with an arching violin theme over a brooding accompaniment that immediately announces the Sonata as a work of intensity and seriousness. The second theme, sweeter and simpler with a characteristic fall at the end of each phrase, has a hint of Brahms, but it is coloured with more complex harmonies. Perhaps the most impressive aspect of the movement is the concentration with which Respighi develops his musical ideas: there is a strong sense of direction and purpose leading to the coda, where the second theme is presented in its most radiant form in a passage marked calmo e molto meno mosso, the violin marked to play con grande espressione e dolcezza. And yet even with this memorable tune Respighi never allows the music to become unduly sweet, and the last four bars, for piano only, have a darker quality.

A hint of the spacious Impressionism of Respighi’s orchestral writing can be heard in the wide-ranging piano theme that opens the Andante espressivo in E major, the emotional heart of the work. The violin then weaves a tranquil melody over a varied version of the piano theme, before the music becomes more animated (a section marked Appassionato, in triple time). The opening idea anchors much of what follows, working towards a massive climax before returning to the serenity of the opening.

The finale begins with a stern statement of the Passacaglia theme on which it is based, marked by powerful dotted rhythms. What follows is a brilliantly inventive exploration of the musical possibilities of both the form—a Baroque variation structure that had already inspired composers as different as Brahms (the finale of the Fourth Symphony) and Ravel (the slow movement of the Piano Trio)—and the theme itself. Respighi’s music here is entirely original (with a fondness for unusual phrase lengths—even in the theme, which is two bars longer than we might expect), but his model was certainly Brahms: the last movement of the Fourth Symphony has a very similar tempo marking (Brahms’s is Allegro energico e passionato), takes a comparably free and creative approach to writing variations on a ground bass, and ends with a faster, muscular coda that dramatically reaffirms the minor key.

The first performance of the B minor Sonata was given in Bologna on 3 March 1918, played by Respighi’s old teacher, Federico Sarti, with the composer himself at the piano. Respighi was delighted, writing to his old friend (a fellow-pupil in Sarti’s class) Arrigo Serato: ‘Inni! Non faccio per dire, ma abbiamo suonato bene. Io compreso!’ (‘Praise be! I shouldn’t say so, but we played it well. Me included!’). It was published by Ricordi the following year and soon enjoyed international success. Bronislaw Huberman, with pianist Paul Frankel, gave a recital in Chicago on 24 January 1923 which included an early American performance. It was described by Edward Moore in the Chicago Daily Tribune as being of interest for several reasons: ‘Quite outside of its own merits, which were many, this sonata served to indicate how the new generation of Italian composers is labouring to get away from the theory that Italian music means Italian opera … Respighi has written rather a good sonata … conceived along broad lines and on large ideas.’ The music of this Sonata is highly individual, demonstrating a more concentrated and intimate kind of instrumental mastery than does his more public, more spectacular orchestral music.

from notes by Nigel Simeone © 2012

Rédigée en 1917, la Sonate pour violon en si mineur est contemporaine de deux des œuvres orchestrales les plus populaires de Respighi: La boutique fantasque, d’après une musique de Rossini pour les Ballets Russes de Diaghilev, et Fontane di Roma, qui inaugurera sa grande trilogie romaine. Il n’avait plus écrit de musique de chambre à grande échelle depuis un quatuor à cordes de 1909, demeuré inédit. Le premier mouvement s’ouvre sur un thème violonistique en arche, par-dessus un accompagnement menaçant, d’emblée annonciateur d’une sonate intense et grave. Le second thème, plus doux et plus simple, avec une tombée caractéristique à la fin de chaque phrase, sent son Brahms, malgré des harmonies plus complexes. L’aspect le plus impressionnant de ce mouvement tient peut-être à la concentration avec laquelle Respighi développe ses idées musicales: il imprime un fort sens de la direction et du propos pour arriver à la coda, où le second thème est présenté dans sa forme la plus rayonnante, en un passage marqué calmo e molto meno mosso, le violon devant jouer con grande espressione e dolcezza. Pourtant, même avec cet air mémorable, Respighi ne laisse jamais la musique verser dans le trop-plein de douceur et les quatre dernières mesures, pour piano seul, sont plus sombres.

On peut entendre un peu du vaste impressionnisme de l’écriture orchestrale de Respighi dans l’ample thème pianistique qui ouvre l’Andante espressivo en mi majeur, le cœur émotionnel de l’œuvre. Puis le violon tisse une mélodie tranquille par-dessus une version variée du thème pianistique, avant que la musique s’anime davantage (une section marquée Appassionato, en mesure ternaire). L’idée inaugurale fixe en grande partie ce qui va suivre, travaillant à un massif apogée pour ensuite retrouver la sérénité initiale.

Le finale part sur une austère énonciation du thème de passacaille sur lequel il repose, marqué par de forts rythmes pointés. S’ensuit une exploration brillamment inventive des possibilités offertes par la forme—une structure de variation baroque qui avait déjà inspiré des compositeurs aussi différents que Brahms (le finale de la Symphonie nº 4) et Ravel (le mouvement lent du Trio avec piano)—comme par le thème. Respighi signe ici une musique totalement originale (avec une tendresse pour les longueurs de phrase peu communes—y compris dans le thème, deux mesures plus long que ce que l’on pourrait attendre), même si Brahms fut certainement son modèle: le dernier mouvement de la Symphonie nº 4 a une indication de tempo très similaire (Allegro energico e passionato, nous dit Brahms), adopte une même approche, relativement libre et créative, des variations sur une basse contrainte, et s’achève sur une coda vigoureuse, plus rapide, qui réaffirme avec théâtralité le ton mineur.

La Sonate en si mineur fut créée le 3 mars 1918 à Bologne par Federico Sarti, le vieux maître de Respighi. Ravi—il tenait le piano—, ce dernier écrivit à son vieil ami (et condisciple dans la classe de Sarti), Arrigo Serato: «Inni! Non faccio per dire, ma abbiamo suonato bene. Io compreso!» («Dieu merci! Je ne devrais pas le dire, mais nous l’avons bien jouée. Moi y compris!»). L’œuvre, publiée par Ricordi l’année suivante, connut bientôt un succès international. Le 24 janvier 1923, lors d’un récital à Chicago, Bronislaw Huberman et le pianiste Paul Frankel en donnèrent une des premières exécutions américaines. Dans le Chicago Daily Tribune, Edward Moore la trouva intéressante à plus d’un titre: «En dehors de ses mérites propres, qui furent nombreux, cette sonate permit de montrer combien la nouvelle génération de compositeurs italiens travaille pour s’affranchir de la théorie qui fait rimer musique italienne et opéra italien … Respighi a écrit une assez belle sonate … conçue selon des lignes larges et des idées amples.» La musique de cette Sonate est personnelle entre toutes et atteste une maîtrise instrumentale plus concentrée, plus intime que dans les pages orchestrales davantage populaires et spectaculaires de Respighi.

extrait des notes rédigées par Nigel Simeone © 2012
Français: Hypérion

Die 1917 komponierte Violinsonate h-Moll entstand zeitgleich mit zwei von Respighis beliebtesten Orchesterwerken: La boutique fantasque nach Werken von Rossini, geschrieben für Diaghilevs Ballets Russes, und Fontane di Roma, dem ersten Teil seiner großen Römischen Trilogie. Bei der Sonate handelte es sich um sein erstes größeres Kammermusikwerk seit Abschluss eines unveröffentlichten Streichquartetts aus dem Jahr 1909. Der Kopfsatz beginnt mit einem bogenförmig gespannten Geigenthema, dessen gedankenschwere Begleitung sofort die Ernsthaftigkeit und Eindringlichkeit des Werks erkennen lässt. Das zweite Thema ist lieblicher und einfacher und erinnert mit seinem charakteristischen Abstieg am Ende jeder Phrase entfernt an Brahms, tonal ist es jedoch von einer komplexeren Harmonik geprägt. Der vielleicht eindrucksvollste Aspekt des Satzes ist die Stringenz, mit der Respighi seine musikalischen Ideen entwickelt: Große Sicherheit und Zielstrebigkeit vermittelnd, mündet der Verlauf schließlich in eine Coda, in der das zweite Thema in seiner strahlendsten Form erklingt; dieser Abschnitt ist mit calmo e molto meno mosso überschrieben, die Geigenstimme trägt die Anweisung con grande espressione e dolcezza. Doch selbst bei dieser ergreifenden Melodie lässt Respighi die Musik nie süßlich werden, und die letzten vier Takte, vom Klavier allein gespielt, sind düsterer im Charakter.

Anklänge an den weitgespannten Impressionismus von Respighis Orchesterschaffen sind im breit angelegten Klavierthema hörbar, mit dem das Andante espressivo in E-Dur einsetzt—das emotionale Herzstück des Werks. Anschließend entfaltet sich eine besinnliche Melodie in der Geige, begleitet von einer variierten Fassung des Klavierthemas, ehe die Musik lebhafter wird und ein mit Appassionato bezeichneter Abschnitt im Dreiertakt erklingt. Der weitere Ablauf basiert größtenteils auf dem Anfangsgedanken des Satzes und steigert sich zu einem gewaltigen Höhepunkt, um dann zur Abgeklärtheit des Beginns zurückzukehren.

Das Finale setzt mit einer strengen Vorstellung des zugrundeliegenden Passacagliathemas ein, das von kräftigen punktierten Rhythmen geprägt ist. In der Folge erkundet Respighi auf wunderbar erfindungsreiche Weise die musikalischen Möglichkeiten sowohl der Form—eines barocken Variationsschemas, von dem sich schon so unterschiedliche Komponisten wie Brahms (Finale der vierten Sinfonie) und Ravel (langsamer Satz des Klaviertrios) hatten inspirieren lassen—als auch des Themas selbst. Seine Musik ist hier vollkommen eigenständig (und zeugt von einer Vorliebe für ungewöhnliche Phrasenlängen—sogar das Thema ist zwei Takte länger, als man erwarten würde), sein Vorbild aber war zweifellos Brahms: Der letzte Satz der vierten Sinfonie trägt eine ganz ähnliche Tempovorzeichnung (bei Brahms: Allegro energico e passionato), zeigt einen vergleichbar freien und kreativen Umgang mit Variationen über einem Bassostinato und schließt mit einer energischen Coda in schnellerem Tempo, in der die Molltonart dramatisch bekräftigt wird.

Die Uraufführung der h-Moll-Sonate fand am 3. März 1918 in Bologna statt, gespielt von seinem einstigen Lehrer Federico Sarti und mit dem Komponisten selbst am Klavier. Respighi war begeistert und schrieb an seinen alten Freund Arrigo Serato (einen Mitschüler aus Sartis Klasse): „Inni! Non faccio per dire, ma abbiamo suonato bene. Io compreso!“ („Halleluja! Man will es ja nicht sagen, aber wir haben gut gespielt. Sogar ich!“). Im Jahr darauf erschien das Werk bei Ricordi, und schnell war es auch im Ausland erfolgreich. Bronislaw Huberman gab am 24. Januar 1923 mit dem Pianisten Paul Frankel ein Konzert in Chicago, bei dem die Sonate eine ihrer ersten Aufführungen in Amerika erlebte. Edward Moore urteilte im Chicago Daily Tribune, sie sei in mehrfacher Hinsicht interessant: „Ganz abgesehen von den Vorzügen des Werks an sich, die zahlreich waren, machte die Sonate deutlich, wie sehr die italienischen Komponisten der neuen Generation sich von der Auffassung zu befreien suchen, italienische Musik bedeute italienische Oper … Respighi hat eine durchaus beachtliche Sonate geschrieben … breit angelegt und auf ausgedehnten Ideen beruhend.“ Die musikalische Gestaltung der Sonate ist überaus eigenständig und zeigt eine stärker in sich gekehrte und intime Beherrschung des instrumentalen Genres als seine nach außen gerichtete und publikumswirksame Orchestermusik.

aus dem Begleittext von Nigel Simeone © 2012
Deutsch: Arne Muus

Recordings

1917 - Works for violin & piano
Studio Master: SIGCD376Download onlyStudio Master FLAC & ALAC downloads available
Respighi: Violin Sonatas
Studio Master: CDA67930Studio Master FLAC & ALAC downloads available

Details

Movement 1: Moderato
Movement 2: Andante espressivo
Movement 3: Passacaglia: Allegro moderato ma energico

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