Miserere mei, Deus

composer
5vv; probably composed for use during Holy Week in 1504 at the court of Ferrara
author of text
Psalm 50 (51)

 
Josquin’s setting of the Psalm Miserere mei, Deus, associated with Ash Wednesday as well as other penitential occasions, is one of his most impressive creations. Its composition, in all probability, dates from Josquin’s year at the court of Ferrara, 1503–4. Since the entire Psalm is set but without doxology, thus corresponding to its liturgical use in Holy Week, its first performance may well have taken place at the beginning of April 1504. Due to the extreme length of the setting it might seem inappropriate for the liturgy, but the focus on Holy Week at Ferrara was well known, and in any case there are numerous spaces in the liturgy for extended meditations of the most austere kind, which this motet certainly is. At the end of the Maundy Thursday Mass, the altar and sanctuary are stripped of all their decorations, leaving only the bare framework of the table exposed. Josquin’s motet, most of all of this famously economical composer’s works, reflects this aesthetic perfectly. The tenor sings the same phrase of two pitches twenty-one times in total. During the first section it begins on high E and then works its way down an entire octave; in the second it reverses the process (but with note values half as long); and in the third it reverts to the longer notes, but descends only from E to A. Somewhat unusually, the statements of this ostinato theme are divided by varying numbers of rests: unlike in many pieces by Josquin, there is no rigid structure here, but form follows the exigencies of the text. It is this, together with the austerity of the surrounding counterpoint, with its heavy reliance on bare perfect intervals, and infrequent but telling use of homophony, that lends Josquin’s Miserere its effect, described by David Fallows as ‘devotional and even hypnotic’. It is hardly surprising, given the quality of this and many others of his compositions, that the Low Countries musical community felt itself bereft when, on Tuesday 27 August 1521, Josquin died. He was buried in front of the high altar of the church of Notre Dame, Condé-sur-Escaut, of which he had been Provost since 1504.

from notes by Stephen Rice © 2012

Le psaume Miserere mei, Deus, associé à des événements pénitentiels comme le Mercredi des cendres, compte parmi les créations les plus impressionnantes de Josquin qui le composa, selon toute probabilité, pendant son année à la cour de Ferrare (1503–4). Le psaume étant mis en musique en entier, mais sans doxologie, comme pendant la Semaine sainte, il a pu être exécuté pour la première fois au début d’avril 1504. Son extrême longueur pourrait le rendre inapproprié à la liturgie, mais on sait toute l’importance de la Semaine sainte à Ferrare et, de toute façon, la liturgie ne manque pas d’espaces pour des méditations prolongées, austères entre toutes—ce que ce motet est assurément. À la fin de la messe du Jeudi saint, l’autel et le sanctuaire sont dépouillés de tous leurs ornements pour ne laisser que la structure à nu de la table. Plus que toute œuvre josquinienne épurée, le motet Miserere mei, Deus traduit parfaitement cette esthétique. En tout, le tenor chante vingt et une fois la même phrase de deux hauteurs de son. Durant la première section, il commence sur mi aigu et descend d’une octave complète; dans la deuxième, le processus est inversé (mais avec des valeurs de note moitié moins longues); et dans la troisième, on revient aux valeurs plus longues, mais en descendant seulement de mi à la. Assez inhabituellement, les énonciations de ce thème en ostinato sont divisées en variant le nombre de pauses: contrairement à ce qui se passe dans maintes pièces josquiniennes, nulle structure rigide ici, la forme suit les exigences du texte. C’est cela qui—joint à l’austérité du contrepoint environnant, qui repose beaucoup sur d’austères intervalles justes, et à un usage rare mais éloquent de l’homophonie—confère au Miserere de Josquin son effet «dévotionnel, voire hypnotique» (David Fallows). Vu la qualité de cette œuvre, et de tant d’autres, on ne s’étonnera guère que la communauté musicale des Pays-Bas se soit sentie orpheline à la mort de Josquin, le mardi 27 août 1521. Il fut inhumé devant le maître-autel de l’église Notre-Dame de Condé-sur-Escaut, dont il était prévôt depuis 1504.

extrait des notes rédigées par Stephen Rice © 2012
Français: Hypérion

Josquins Vertonung des Psalms Miserere mei, Deus, der mit Aschermittwoch und anderen reuevollen Anlässen in Verbindung gebracht wird, gehört zu seinen eindrucksvollsten Werken. Die Vertonung entstand höchstwahrscheinlich 1503–04, als Josquin ein Jahr am Hof von Ferrara verbrachte. Da der Psalm vollständig, jedoch ohne Doxologie vertont und damit für die dortige Liturgie in der Karwoche geeignet ist, kann man durchaus annehmen, dass das Werk Anfang April 1504 uraufgeführt wurde. Die extreme Länge der Vertonung mag innerhalb der Liturgie unpassend wirken, doch war die besondere Bedeutung, die die Karwoche in Ferrara einnahm, allseits bekannt und zudem finden sich in der Liturgie verschiedene Gelegenheiten zu ausgedehnten, schlichten Meditationen, und in genau diese Kategorie fällt auch diese Motette. Am Ende der Messe am Gründonnerstag wird jeglicher Schmuck vom Altar und aus dem Altarraum entfernt, so dass nur der bloße Tischrahmen übrigbleibt. Insbesondere in dieser Motette Josquins—dem Komponisten, der für seine Ökonomie berühmt war—wird diese Ästhetik perfekt wiedergegeben. Der Tenor singt dieselbe Phrase mit zwei Tonhöhen insgesamt 21 Mal. Im ersten Abschnitt beginnt sie auf dem hohen E und begibt sich dann eine ganze Oktave nach unten, im zweiten wird der Vorgang umgekehrt (allerdings mit halb so langen Notenwerten) und im dritten kehrt sie zu den längeren Notenwerten zurück, bewegt sich aber nur von E nach A. Es ist recht ungewöhnlich, dass diese Darbietungen des ostinaten Themas jeweils durch unterschiedlich lange Pausen voneinander abgetrennt sind: anders als in vielen anderen Stücken Josquins ist hier keine feste Struktur gegeben, sondern die Form richtet sich nach den Anforderungen des Texts. Dadurch und auch durch den kargen Kontrapunkt, der darum herumliegt und stark auf leeren, reinen Intervallen beruht, sowie durch den unregelmäßigen, aber wirkungsvollen Einsatz von Homophonie wird in Josquins Miserere der Effekt erreicht, den David Fallows als „andächtig und sogar hypnotisch“ beschrieben hat. Angesichts der Qualität dieser und vieler anderer seiner Kompositionen ist es kaum überraschend, dass die Musiker der Niederlande sich beraubt fühlten, als Josquin am 27. August 1521 starb. Er wurde vor dem Hochaltar der Kirche Notre-Dame in Condé-sur-Escaut beigesetzt, an der er seit 1504 Probst gewesen war.

aus dem Begleittext von Stephen Rice © 2012
Deutsch: Viola Scheffel

Recordings

Richafort: Requiem & other sacred music
Studio Master: CDA67959Studio Master FLAC & ALAC downloads available

Details

Track 12 on CDA67959 [15'01]

Track-specific metadata for CDA67959 track 12

Artists
ISRC
GB-AJY-12-95912
Duration
15'01
Recording date
1 August 2010
Recording venue
Kloster Pernegg, Waldviertel, Austria
Recording producer
Colin Mason
Recording engineer
Markus Wallner
Hyperion usage
  1. Richafort: Requiem & other sacred music (CDA67959)
    Disc 1 Track 12
    Release date: August 2012