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Piano Concerto No 1 in F minor, Op 39

composer
1876; first performed at the Concerts du Châtelet on 19 November 1876 by Louis Diémer, conducted by Colonne

 
Widor’s Piano Concerto No 1 in F minor, Op 39 was completed in 1876, making it contemporary with works like Saint-Saëns’s Concerto No 4 (1875), the original version of Tchaikovsky’s Concerto No 1 (1875) and Dvorák’s Piano Concerto (1876). The first performance was given at the Concerts du Châtelet on 19 November 1876, announced in Le Ménestrel with the whole programme:

1 Symphony in C minor [No 5] by Beethoven
2 Overture from Lalla Roukh by Félicien David
3 Kinderszenen by Schumann orchestrated by M. Benjamin Godard
4 Concerto for piano and orchestra by Ch. M. Widor (first performance), played by L. Diémer
5 Minuet by Boccherini
6 Wedding March by Mendelssohn
The orchestra conducted by M. Colonne

Le Ménestrel published an enthusiastic review by Auguste Morel. After praising Godard’s string-orchestra arrangement of seven pieces from Kinderszenen, Morel turned to Widor:

The concerto for piano and orchestra by M. Widor is a very remarkable work. Perhaps the young and already wise organist of Saint-Sulpice has yielded a little to the inclination of the most recent school of composers to favour form over substance, but there are some beautiful harmonic effects and interesting development of ideas. The finale is the best of the three movements, I think—despite all the success of the Andante—based on a motif that is very lively and forthright with rather the appeal of a scherzo. Thanks to his playing, so precise and so firm, M. Diémer … made the most persuasive case for the concerto.

Further support came from an unlikely quarter: the waspish Victorin de Joncières earned notoriety for his merciless lambasting of fellow-composers (The New Grove describes him as ‘immensely conceited, and his highly sarcastic attacks [were] indiscriminate’), but he clearly took to Widor, writing in La Liberté:

His concerto for piano is an absolutely remarkable work, in terms of both its conception and its implementation. The Andante struck us above all: it is a movement of the first order, of highly elevated thought and a style full of nobility. The orchestration is colourful, lively, bold, original. One could reproach M. Widor for too often recalling Schumann. M. Diémer played the solo part with mastery.

The Allegro con fuoco opens with sonorous piano chords supported by the orchestra, followed by a more reflective accompanied cadenza. After another forceful orchestral intervention a Schumannesque second idea is introduced and developed. A tranquil, freer recollection of the opening by the soloist leads back to a full-throated tutti in which both the principal ideas are recalled and developed. The rest of the movement derives all its material from further exploration of these ideas, in a nicely balanced dialogue between soloist and orchestra that sometimes has the pianist taking a subordinate role to instrumental lines that reveal Widor’s gift for orchestration. At the start of the Andante religioso a rather austere theme is announced by the woodwind, contrasting with a simple but noble series of piano chords that contain the germ of a second theme. After a passage in which the piano develops the initial orchestral idea, the chords return, now arpeggiated and marked quasi arpa. If the ghosts of Schumann and Liszt seem to hover over some of what follows, Widor’s music remains individual and the movement draws to a beautiful close with a serene recollection of the chordal theme. The scherzo-like finale is dominated by the genial, slightly galumphing theme heard at the start, with echoes of Saint-Saëns. Near the end of the movement, a cadenza makes fleeting reference to music heard earlier, and in the subsequent coda Widor turns finally towards F major for the concerto’s jubilant conclusion.

The pianist Isidore Philipp (1863–1958) wrote about his discovery of this concerto in his early twenties:

In 1886, I happened to have an opportunity to see a piano concerto by Charles-Marie Widor. The work pleased me tremendously—it was musical and brilliant, and I set myself to studying it with the idea of suggesting its performance to one of the orchestra conductors in Paris or in the provinces. I was most anxious to consult the composer, whom I knew to be very busy with his various duties—with his directing the choral society La Concordia and with his playing regularly the most important organ in Paris, that of Saint-Sulpice—and of whom rumour said that only handsome and aristocratic ladies could arouse his interest, that he was something of a snob, and that on Sundays the console of his organ was surrounded by a bevy of countesses and marquises. I confided in Saint-Saëns, my mentor, who immediately said to me: ‘That is just talk, Widor is charming; a little distant, it is true, but I am sure that he will receive you with pleasure. Write to him and do not act like a child. You have no need of a letter of recommendation.’
I sent him a few lines and promptly received an answer granting me an appointment. Widor then lived in back of Saint-Sulpice, at 8 rue Garancière, one of the oldest streets in Paris. In this magnificent palace, which had belonged to Sophie Arnould—the singer famous for her beauty, the interpreter of Gluck and Rameau … he occupied a modest little apartment on the fifth floor and, on the ground floor, a large room which he called his ‘den’ and in which he had a grand piano and an Erard pédalier, a work table, and three chairs. On the wall there were hung a number of invitations from the ‘great names’ of France. Widor received me cordially, listened to me, seemed delighted that I wished to play his work, and said to me with a touch of melancholy: ‘The pianists hardly spoil me with too much attention.’ He invited me to come back, and from that occasion dated a friendship destined to last without a break until his death. How easy and happy this first meeting had been for me!

from notes by Nigel Simeone © 2011

Le Concerto pour piano no 1 en fa mineur op. 39 de Widor fut achevé en 1876, ce qui en fait le contemporain d’œuvres comme le Concerto no 4 de Saint-Saëns (1875), la version originale du Concerto no 1 de Tchaïkovski (1875) et le Concerto pour piano de Dvorák (1876). La première se déroula aux Concerts du Châtelet, le 19 novembre 1876, et fut annoncée dans Le Ménestrel. Voici le programme complet:

1° Symphonie en ut mineur [no 5] de Beethoven
2° Ouverture de Lalla Roukh de Félicien David
Scènes d’enfants de Robert Schumann, orchestrées par M. Benjamin Godard
4° Concerto pour piano et orchestre de Ch. M. Widor (première audition), exécuté par L. Diémer
5° Menuet de Boccherini
6° Marche nuptiale de Mendelssohn
L’orchestre dirigé par M. Colonne

Auguste Morel en donna une critique enthousiaste, dans Le Ménestrel. Après avoir loué l’arrangement pour orchestre à cordes de sept pièces des Kinderszenen réalisé par Godard, il dit de Widor:

Le concerto pour piano et orchestre de M. Widor est une œuvre très remarquable. Peut-être le jeune et déjà savant organiste de Saint-Sulpice a-t-il lui aussi cédé un peu à cet entraînement qui porte la nouvelle école musicale à se soucier plus de la forme que du fond; mais il y a là de beaux effets d’harmonie et d’intéressants développements, et le finale, le meilleur morceau des trois, selon moi, malgré tout le succès de l’andante, repose sur un motif très-animé et très-franc qui a un peu l’allure du scherzo. Par son jeu si net, si précis et si ferme, M. Diémer … a admirablement fait valoir ce concerto.

L’œuvre reçut en outre le soutien, improbable, du hargneux Victorin de Joncières, dont la notoriété reposait sur un impitoyable éreintement de ses confrères compositeurs (The New Grove le dit «immensément vaniteux», «ses attaques terriblement sarcastiques [étaient] aveugles»). Mais, à l’évidence, Widor lui plut, car il écrivit dans La Liberté:

Son concerto de piano est une composition tout à fait remarquable, sous le double rapport de la conception et de la mise en œuvre; l’andante nous a surtout frappé: c’est un morceau de premier ordre, d’une grande élévation de pensée et d’un style plein de noblesse. L’orchestration est colorée, vivante, hardie, originale. On pourrait reprocher à M. Widor de se souvenir trop souvent de Schumann. M. Diémer a joué le piano solo en maître.

L’Allegro con fuoco s’ouvre sur de retentissants accords pianistiques soutenus par l’orchestre et suivis d’une cadenza accompagnée, davantage méditative. Passé une nouvelle et vigoureuse intervention orchestrale, une seconde idée schumannesque est introduite et développée. Un rappel tranquille, plus libre, du début est opéré par le soliste et nous ramène à un tutti à pleine gorge, où les deux idées principales sont redites et développées. Le reste du mouvement tire tout son matériau d’une autre exploration de ces idées, dans un dialogue joliment équilibré entre le soliste et l’orchestre, où le pianiste joue parfois un rôle secondaire par rapport aux lignes instrumentales, révélant le don de Widor pour l’orchestration. Au début de l’Andante religioso, un thème assez austère, annoncé par les instruments à vent en bois, contraste avec une série, simple mais majestueuse, d’accords pianistiques renfermant le germe d’un second thème. Après un passage où le piano développe l’idée orchestrale liminaire, les accords reviennent, désormais arpégés et marqués quasi arpa. Les fantômes de Schumann et de Liszt ont beau sembler planer sur une partie de ce qui suit, la musique de Widor demeure singulière et le mouvement touche à une fin splendide avec une réminiscence sereine du thème en accords. Le finale façon scherzo est dominé par le cordial thème un rien balourd entendu au début, avec des échos de Saint-Saëns. Vers la fin du mouvement, une cadenza renvoie fugacement à la mélodie jouée auparavant; dans la coda qui s’ensuit, Widor se tourne finalement vers fa majeur pour la conclusion jubilante du concerto.

extrait des notes rédigées par Nigel Simeone © 2011
Français: Hypérion

Widors Klavierkonzert Nr. 1 in f-Moll op. 39 wurde 1876 fertiggestellt; zur gleichen Zeit entstanden Saint-Saëns’ Klavierkonzert Nr. 4 (1875), die Originalversion des ersten Konzerts von Tschaikowsky (1875), wie auch das Klavierkonzert von Dvorák (1876). Die erste Aufführung wurde am 19. November 1876 im Rahmen der Concerts du Châtelet gegeben und das gesamte Programm war in Le Ménestrel abgedruckt:

1. Symphonie in c-Moll [Nr. 5] von Beethoven
2. Ouvertüre zu Lalla Roukh von Félicien David
3. Kinderszenen von Schumann, orchestriert von Monsieur Benjamin Godard
4. Konzert für Klavier und Orchester von Ch. M. Widor (Erstaufführung), ausgeführt durch L. Diémer
5. Menuett von Boccherini
6. Hochzeitsmarsch von Mendelssohn
Das Orchester wird von Monsieur Colonne dirigiert

In Le Ménestrel erschien eine begeisterte Rezension von Auguste Morel. Nachdem er Godards Bearbeitung von sieben Stücken aus den Kinderszenen für Streichorchester gelobt hatte, wandte Morel sich Widor zu:

Das Konzert für Klavier und Orchester von Herrn Widor ist ein äußerst bemerkenswertes Werk. Vielleicht hat der junge und bereits weise Organist von Saint-Sulpice der Neigung der neuen musikalischen Schule etwas nachgegeben, die sich mehr der Form als der Substanz widmet; doch finden sich hier schöne harmonische Effekte und interessante Entwicklungen. Und das Finale, meiner Ansicht nach—trotz des Erfolgs des Andante—das beste der drei Stücke, basiert auf einem sehr lebhaften und freimütigen Motiv, das ein wenig die Gangart eines Scherzo besitzt. Durch sein deutliches, präzises und sicheres Spiel stellte Herr Diémer … das Konzert in bewundernswerter Weise dar.

Desweiteren kam von unerwarteter Seite Unterstützung: der scharfzüngige Victorin de Joncières war berühmt-berüchtigt für seine gnadenlosen Angriffe auf Komponisten-Kollegen (im New Grove wird er als „ungeheuer eingebildet“ und „seine äußerst sarkastischen Attacken“ als „willkürlich“ beschrieben), doch fand er an Widor offenbar Gefallen und schrieb in La Liberté:

Sein Konzert für Klavier ist ein absolut bemerkenswertes Werk, sowohl was die Anlage als auch was die Umsetzung anbelangt. Das Andante hat uns besonders bewegt: es istdies ein Stück ersten Ranges, von einer ausgesprochen gehobenen Denkart und noblem Stil. Die Orchestrierung ist reich an Farben, lebhaft, kühn, originell. Man könnte Widor vorwerfen, Schumann zu oft ins Gedächtnis zu rufen. Herr Diémer spielte die Solopartie meisterlich.

Das Allegro con fuoco beginnt mit klangvollen Klavierakkorden, die vom Orchester unterstützt werden, worauf eine nachdenklichere begleitete Kadenz folgt. Nach einem weiteren kraftvollen Einwurf des Orchesters wird eine zweite Schumanneske Idee eingeführt und entwickelt. Eine ruhige, freiere Rückbesinnung auf das Anfangsthema durch den Solisten führt zurück zu einem volltönenden Tutti, in dem beide Hauptideen noch einmal vorkommen und durchgeführt werden. Im restlichen Satz werden diese Ideen weiter ausgearbeitet und es entsteht ein wohlausgewogener Dialog zwischen Solist und Orchester, in dem das Klavier zuweilen eine den instrumentalen Linien untergeordnete Rolle annimmt, wobei Widors Instrumentationstalent hervortritt. Zu Beginn des Andante religioso wird ein recht herbes Thema durch die Holzbläser angekündigt, das einer schlichten, jedoch noblen Reihe von Klavierakkorden, in denen der Keim des zweiten Themas enthalten ist, gegenübergestellt wird. Nach einer Passage, in der das Klavier das Orchesterthema vom Beginn weiterführt, kehren die Akkorde zurück, diesmal jedoch arpeggiert und mit der Anweisung quasi arpa. Wenn die Geister Schumanns und Liszts über einigen folgenden Passagen schweben, so bleibt Widors Musik doch individuell und der Satz kommt mit einer heiteren Erinnerung an das Akkordthema zu einem wunderschönen Schluss. Das scherzohafte Finale wird von dem freundlichen, leicht trottenden Thema des Beginns beherrscht, wobei auch Anklänge an Saint-Saëns hörbar werden. Gegen Ende des Satzes wird in einer Kadenz kurz an die Musik angespielt, die vorher zu hören war, und in der anschließenden Coda kehrt Widor schließlich nach F-Dur zurück und bringt das Konzert zu einem triumphierenden Ende.

aus dem Begleittext von Nigel Simeone © 2011
Deutsch: Viola Scheffel

Recordings

Widor: Piano Concertos & Fantaisie
CDA67817

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