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The Winchester Service

composer
7 March 1967; SATB + organ
author of text
Magnificat: Luke 1: 46-55; Nunc dimitts: Luke 2: 29-32

 
The Winchester Service was composed in 1967. The centuries-old Three Choirs Festival of Gloucester, Worcester and Hereford Cathedrals was an annual highlight of Howells’ musical world in his early years as an articled pupil of Herbert Brewer, organist at Gloucester. The founding of the Southern Cathedrals Festival in the second half of the twentieth century mirrors that older-established event in bringing together three cathedral choirs—those of Salisbury, Chichester and Winchester. Howells composed settings of the evensong canticles for each of these choirs in 1966 and 1967, the Winchester set being the last of the three. None of the three Southern settings has become established in the cathedral repertoire in the way that the earlier Collegium Regale, Gloucester and St Paul’s services have, yet all three have their unique characteristics. In the case of the Winchester set this includes an indebtedness to the influence of plainsong. The opening of the Magnificat is a long passage for trebles in whose melismas there is something of an echo of medieval chant. The alternating thirds and fourths in the melody seem to hark back to a much earlier style, and this establishes the mood for the whole work. The opening of the Nunc dimittis picks up the triplet rhythm, heard at the start of the Magnificat, and the trebles’ first phrase picks out the notes of a plainsong psalm tone. Howells is not being self-consciously archaic here; there is also the expected chromatic sophistication, such a trademark of this composer. The startling final cadences are vintage Howells: the Magnificat’s A major is approached by way of B flat minor, whereas the same route in the Nunc dimittis culminates in a fortissimo C major.

from notes by Paul Andrews © 2011

Le Winchester Service date de 1967. Quand le jeune Howells était l’élève de Herbert Brewer, organiste à Gloucester, le séculaire Three Choirs Festival des cathédrales de Gloucester, Worcester et Hereford était un des temps forts de l’année musicale. La création du Southern Cathedrals Festival, dans la seconde moitié du XXe siècle, fut calquée sur cet événement ancien et réunit trois chœurs de cathédrale—ceux de Salisbury, Chichester et Winchester, à l’intention desquels Howells composa des cantiques pour l’evensong, en 1966 et en 1967, le corpus de Winchester étant le dernier. Aucun de ces corpus ne s’est imposé dans le répertoire des cathédrales comme ont pu le faire les Collegium Regale, ou encore les services de Gloucester et de Saint Paul, mais tous trois affichent des caractéristiques uniques. Le corpus de Winchester laisse ainsi transparaître, notamment, un dette envers l’influence du plain-chant. L’ouverture du Magnificat est un long passage pour trebles, dont les mélismes sont comme un écho au plain-chant médiéval. L’alternance de tierces et de quartes dans la mélodie, qui paraît renvoyer à un style bien antérieur, instaure le climat de toute l’œuvre. Le début du Nunc dimittis reprend le rythme en triolets, entendu au commencement du Magnificat, et la première phrase des trebles rehausse les notes d’un ton psalmodique grégorien. Howells est ici tout sauf timidement archaïque; et la sophistication chromatique, qui est l’une de ses griffes, est bien là comme on l’attendait. Les saisissantes cadences finales sont du pur Howells: le la majeur du Magnificat est abordé au moyen de si bémol mineur tandis que, dans le Nunc dimittis, le même parcours culmine en un ut majeur fortissimo.

extrait des notes rédigées par Paul Andrews © 2011
Français: Hypérion

Das Winchester Service entstand im Jahr 1967. Das jahrhundertealte Three Choirs Festival der Kathedralen zu Gloucester, Worcester und Hereford war ein alljährlicher Höhepunkt für Howells während seiner frühen Lehrjahre bei Herbert Brewer, dem Organisten der Kathedrale zu Gloucester. Die Gründung des Southern Cathedrals Festival in der zweiten Hälfte des 20. Jahrhunderts lehnte sich an die ältere Einrichtung an, indem wiederum drei Kathedralchöre zusammen gebracht werden—hierbei handelt es sich um die der Kathedralen zu Salisbury, Chichester und Winchester. Howells schrieb 1966 und 1967 Vertonungen der Evensong-Cantica für alle drei Chöre, wobei der Winchester-Chor zuletzt an der Reihe war. Keine der drei Vertonungen für die Southern Cathedrals ist ein so fester Bestandteil des Kathedral-Repertoires geworden, wie es bei dem früher entstandenen Collegium Regale und den Services für Gloucester und St Paul’s der Fall war, doch haben sie alle charakteristische Merkmale. Bei der Winchester-Komposition äußert sich dies unter anderem darin, dass sie dem Cantus planus verpflichtet ist. Der Beginn des Magnificats ist eine lange Passage für die Sopranstimmen, deren Melismen in gewisser Weise an mittelalterlichen Gesang erinnern. Die alternierenden Terzen und Quarten in der Melodie scheinen auf einen sehr viel älteren Stil zurückzugreifen, was die Atmosphäre des gesamten Werks zu bestimmen scheint. Der Beginn des Nunc dimittis steht in demselben Triolen-Rhythmus, der auch am Anfang des Magnificats erklingt, und die erste Phrase der Sopranstimmen greift die Töne eines Cantus-planus-Psalmtons auf. Howells ist nicht befangen-archaisch; es tritt auch die zu erwartende chromatische Komplexheit in Erscheinung, ein wichtiges Markenzeichen dieses Komponisten. Die überraschenden Schlusskadenzen sind klassischer Howells: das A-Dur des Magnificats wird über b-Moll angesteuert, während dieselbe Route im Nunc dimittis in einem Fortissimo-C-Dur kulminiert.

aus dem Begleittext von Paul Andrews © 2011
Deutsch: Viola Scheffel

Recordings

Howells: The Winchester Service & other late works
CDA67853

Details

Canticle 1: Magnificat  My soul doth magnify the Lord
Track 3 on CDA67853 [7'05]
Canticle 2: Nunc dimittis  Lord, now lettest thou thy servant depart in peace
Track 4 on CDA67853 [3'20]

Track-specific metadata for CDA67853 track 4

Nunc dimittis
Artists
ISRC
GB-AJY-11-85304
Duration
3'20
Recording date
25 March 2010
Recording venue
Winchester Cathedral, United Kingdom
Recording producer
Adrian Peacock
Recording engineer
David Hinitt
Hyperion usage
  1. Howells: The Winchester Service & other late works (CDA67853)
    Disc 1 Track 4
    Release date: June 2011
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