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Sinfonia pastorale per il santissimo natale di nostro Jesu 'Christmas Symphony'

composer

 
Like Valentini and Torelli, Gaetano Maria Schiassi (1698–1754) was a violinist and concentrated upon that instrument in his relatively small output of instrumental music. Of his eleven operas and six oratorios, only one opera (Il Demofoonte, produced in Venice in 1735) survives. We are therefore left with a one-sided view of his work, particularly since the present Christmas Symphony is the only music by Schiassi to exist in a modern edition. Its quality suggests that his twelve violin concertos, twelve violin sonatas, and ten duets for violin, cello and continuo may well be worth the attention of scholars and publishers.

He was born in Bologna in the very year that Torelli wrote his first violin concerto, and worked there and in Darmstadt before moving to Lisbon in the mid-1730s, where he died in the service of he royal chapel. The date and place of composition of the Christmas Symphony are not known, but its style suggests that it was written before Schiassi left for Portugal.

The noble opening ‘Adagio’ is a fully-fledged movement rather than a mere introduction. It features suspensions and echo-like repetitions of whole phrases. This latter device is carried through into the ensuing ‘Allegro’, which opens with a tight four-part three-octave canon. The second idea once again introduces the musette imitation: a distinctly rustic ‘bagpipe’ theme over a drone bass, again utilising echo affects. The whole device is repeated in the rudimentary development section of the second half, and a recapitulation of the canonic opening theme closes the movement. The ‘Largo’ which follows suggests to us that Schiassi was familiar with Vivaldi’s music. It is a themeless creation of slowly changing chords which gives the keyboard continuo player the opportunity to indulge his fancy by arpeggiating the harmonic outline. It was a device used by Vivaldi in The Four Seasons and elsewhere.

Schiassi’s finale embodies the pure time-honoured Pastorale design in 12/8, complete with yet more echo effects and the obligatory drone bass. The remarkable ending, descending in dynamic from forte to piano and then to più piano, is a kind of written-out ritardando in which ever-lengthening note values rise higher and higher to a final ethereal D major chord. Could Schiassi perhaps have visualised the Angels of the Lord ascending again after imparting their joyful message?

from notes by Robert Dearling © 1999

À l’instar de Valentini et de Torelli, Gaetano Maria Schiassi (1698–­1754) fut un violoniste qui consacra à son instrument l’essentiel de sa production, relativement modeste, de pièces instrumentales. Sur ses onze opéras et six oratorios, seul un opéra (Il Demofoonte, produit à Venise en 1735) nous est parvenu. Nous ne disposons donc plus que d’une seule facette de son œuvre, d’autant que la présente Symphonie de Noël est la seule pièce de Schiassi à exister dans une édition moderne—et sa qualité nous laisse à penser que les douze concerti pour violon, les douze sonates pour violon et les dix duos pour violon, violoncelle et continuo du compositeur mériteraient l’attention des spécialistes et des éditeurs.

Né à Bologne l’année même où Torelli écrivit son premier concerto pour violon, Schiassi travailla à Bologne et à Darmstadt, avant de s’installer, dans les années 1735, à Lisbonne, où il mourut (il était alors au service de la chapelle royale). Nous ignorons la date et le lieu de composition de la Symphonie de Noël, mais son style suggère qu’elle fut antérieure au départ de Schiassi pour le Portugal.

Le noble «Adagio» d’ouverture est davantage un mouvement à part entière qu’une simple introduction. Il recèle des suspensions et des répétitions en écho de phrases entières, répétitions également présentes dans l’«Allegro» suivant, qui débute par un canon strict de trois octaves, à quatre parties. La seconde idée introduit de nouveau l’imitation de la musette avec un thème de «cornemuse» distinctement rustique, sur un bourdon, réutilisant les effets d’écho. L’ensemble du processus est répété dans la rudimentaire section de développement de la seconde moitié, tandis qu’une reprise du thème d’ouverture canonique clôt le mouvement. Le «Largo» suivant nous autorise à croire que Schiassi connaissait la musique de Vivaldi. Dépourvu de thème, il présente des accords lentement changeants qui donnent au continuiste (au clavier) l’opportunité de laisser libre cours à son imagination en arpégeant la carcasse harmonique—procédé que Vivaldi utilisa, notamment dans les Quatre Saisons.

Le finale de Schiassi incarne le plan de la Pastorale, tel qu’il fut consacré par l’usage, à 12/8, avec encore plus d’effets d’écho et l’obligatoire bourdon. La remarquable conclusion, dont la dynamique descend de forte à piano, puis à più piano, est une sorte de ritardando écrit en toutes notes, où les valeurs de note, sans cesse plus longues, s’élèvent encore et encore, jusqu’à un ultime accord éthéré de ré majeur. Peut-être Schiassi visualisa-t-il les Anges du Seigneur remontant après avoir délivré leur joyeux message.

extrait des notes rédigées par Robert Dearling © 1999
Français: Hypérion

Wie Valentini und Torelli war Gaetano Maria Schiassi (1698–1754) Geiger und konzentrierte sich in seinem zahlenmäßig beschränkten Instrumentalschaffen auf die Violine. Von seinen elf Opern und sechs Oratorien ist nur eine Oper (Il Demofoonte, aufgeführt 1735 in Venedig) erhalten. Uns bleibt daher nur ein einseitige Ansicht seines Wirkens, schon allein deshalb, weil die vorliegende Weihnachtssinfonie als einzige Musik von Schiassi in einer modernen Ausgabe erhältlich ist. Ihre Qualität deutet darauf hin, daß seine zwölf Violinkonzerte, zwölf Violinsonaten und zehn Duette für Violine, Cello und Continuo durchaus der Aufmerksamkeit von Musikforschern und Verlagen wert sein könnten.

Er wurde in Bologna geboren, im selben Jahr, als Torelli sein erstes Violinkonzert schrieb, und war dort und in Darmstadt tätig, ehe er Mitte der 1730er Jahre nach Lissabon zog und im Dienst der königlichen Kapelle starb. Kompositionsdatum und Entstehungsort der Weihnachtssinfonie sind nicht bekannt, doch deutet ihr Stil darauf hin, daß sie vor Schiassis Umzug nach Portugal komponiert wurde.

Das edle „Adagio“ zur Eröffnung ähnelt eher einem vollständigen Satz als einer bloßen Einleitung. Es ist mit Vorhalten und echoartigen Wiederholungen ganzer Phrasen versehen. Das zuletzt genannte Stilmittel wird auch im nachfolgenden „Allegro“ angewandt, das mit einem straffen vierstimmigen Kanon über drei Oktaven beginnt. Die zweite Idee leitet erneut in die Musette-Imitation über: ein typisch ländliches „Sackpfeifenthema“ über einem Bordun, wieder unter Zuhilfenahme von Echoeffekten. Das ganze Gebilde wird in der rudimentären Durchführung der zweiten Hälfte wiederholt, und eine Reprise des kanonischen Eröffnungsthemas beschließt den Satz. Das nun folgende „Largo“ läßt vermuten, daß Schiassi mit Vivaldis Musik vertraut war. Es ist eine themenlose Schöpfung aus langsam wechselnden Akkorden, das dem Continuo-Musiker am Tasteninstrument Gelegenheit gibt, seiner Phantasie freien Lauf zu lassen, indem er arpeggierend die harmonischen Konturen nachzeichnet. Das gleiche Stilmittel wurde von Vivaldi in den Vier Jahreszeiten und anderswo benutzt.

Schiassis Finale ist der Inbegriff der reinen, altehrwürdigen Pastorale im 12/8-Takt samt Echoeffekten und dem obligatorischen Bordun. Der bemerkenswerte Schluß, der sich dynamisch von forte auf piano und von da auf più piano verringert, ist eine Art ausgeschriebenes Ritardando, in dem immer länger werdende Notenwerte immer höher hinaufsteigen, bis ein letzter ätherischer D-Dur-Akkord erklingt. Könnte sich Schiassi dabei die Engel des Herrn vorgestellt haben, wie sie sich wieder gen Himmel erheben, nachdem sie ihre frohe Botschaft verkündet haben?

aus dem Begleittext von Robert Dearling © 1999
Deutsch: Anne Steeb/Bernd Müller

Recordings

Baroque Christmas Music
CDH55048Last few CD copies remaining

Details

Movement 1: Adagio
Movement 2: Allegro
Movement 3: Largo spiccato
Movement 4: Andante

Track-specific metadata for CDH55048 track 17

Allegro
Artists
ISRC
GB-AJY-88-02817
Duration
2'52
Recording date
11 May 1981
Recording venue
Chapel of the Holy Names Academy, Seattle, USA
Recording producer
Walter Gray
Recording engineer
Albert Swanson
Hyperion usage
  1. Baroque Christmas Music (CDH55048)
    Disc 1 Track 17
    Release date: October 1999
    Last few CD copies remaining
  2. Baroque Christmas Music (CDH88028)
    Disc 1 Track 17
    Release date: September 1988
    Deletion date: October 1999
    Superseded by CDH55048
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