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Miserere mei, Deus

composer
SSAB SSATB
author of text
Psalm 50 (51)

 
The piece known as ‘Allegri’s Miserere’, a setting for nine voices of Psalm 51, has a bizarre history. It is highly unlikely that the widely accepted twenty-first-century version was ever written down by the composer and it has come into being as a result of a number of factors. Allegri wrote a relatively restrained setting of the words of Psalm 51 and his singers would have been expected to adorn his original with ornaments and embellishments, probably getting more florid as the piece went along. The setting was traditionally sung during the Holy Week services in the Sistine Chapel until the 1870s, and the ornaments used by the singers to decorate Allegri’s original were famously not written down but passed from generation to generation. Various attempts were made by prelates, noblemen and musicians (including Leopold I, Padre Martini, Mozart, Burney and Mendelssohn) to procure a ‘correct’ version of the piece. The versions which these people heard or saw or published served only to confuse the issue. There was no reliable ‘urtext’ edition on which to draw and it was only with the gradual rediscovery of various sources and manuscripts that a version in Latin with Allegri’s original and a single set of ornaments for the soloists together with interpolated plainsong verses was produced by the late Dr George Guest at St John’s College, Cambridge in the late 1970s. Since then, regular performances of the Miserere in English cathedrals and chapels have firmly cemented the piece as an essential part of our musical heritage.

Regardless of its authenticity (if such a thing can be said to exist) the magic of the piece relies on the juxtaposition of the original falsobordone written by Allegri with the ornaments or abbellimenti added in the solo writing and the plangent tones of the plainsong verses (sung to the chant ‘Tonus Peregrinus’ which is quoted in the topmost voice of Allegri’s original). The biggest debate rages about the famous high ‘C’. It can be said with some certainty that a composer of Allegri’s generation and education would be highly unlikely to write the ungainly interval of an augmented fourth in the bass part in the solo section. Yet only with this interval does the top ‘C’ become possible and the top ‘C’ is now the sine qua non for the listener! Contemporary taste and bravura must have played a part in the ornaments that singers chose to use when improvising in the Papal Chapel and the ornaments heard by the young Mozart could have been a world away from the version sung by Allegri’s own choir in the early seventeenth century. Perhaps they found a way of embellishing up to top ‘C’ without the unacceptable harmonic shift, a shift which although ‘breaking the rules’ sounds to our modern ears unremarkable.

from notes by Andrew Carwood © 2011

La pièce connue sous le nom de «Miserere d’Allegri», une mise en musique à neuf voix du psaume 51, a une histoire curieuse. Il est fort improbable que la version du XXIe siècle, communément admise, ait jamais été écrite par Allegri: elle est née d’une combinaison de facteurs. Allegri rédigea une version relativement contenue du psaume 51 et l’on attendait des chanteurs qu’ils parent son original d’ornements et d’embellissements, certainement de plus en plus fleuris au fil de l’œuvre. Cette dernière était traditionnellement chantée durant les services de la Semaine sainte, à la chapelle Sixtine, jusque dans les années 1870 et les ornements utilisés par les chanteurs pour décorer l’original d’Allegri n’étaient pas, on le sait, consignés mais transmis de génération en génération. Des prélats, des nobles et des musiciens (tels Leopold Ier, le Padre Martini, Mozart, Burney et Mendelssohn) tentèrent à plusieurs reprises de se procurer une version «correcte» de l’œuvre. Mais ce qu’ils entendirent, virent ou éditèrent ne fit qu’embrouiller la publication. On ne pouvait s’appuyer sur aucune édition «urtext» fiable et ce fut seulement avec la redécouverte progressive de plusieurs sources et manuscrits que le défunt Dr George Guest (St John’s College, Cambridge) produisit, à la fin des années 1970, une version en latin proposant l’original d’Allegri et une seule série d’ornements pour les solistes assortis de versets en plain-chant interpolés. Depuis lors, les exécutions régulières du Miserere dans les cathédrales et les chapelles anglaises ont résolument fait de cette pièce une part essentielle de notre héritage musical.

La question de son authenticité mise à part (pour autant qu’une telle chose puisse exister), le Miserere voit sa magie reposer sur la juxtaposition du falsobordone original d’Allegri, des ornements ou abbellimenti ajoutés dans l’écriture solo et des tons plaintifs des versets en plain-chant (chantés sur le «Tonus Peregrinus» cité à la voix supérieure de l’original d’Allegri). Mais le plus grand débat concerne le fameux «contre-ut». On peut presque affirmer qu’un compositeur de la génération et de l’éducation d’Allegri n’aurait très probablement jamais disposé un disgracieux intervalle de quarte augmentée dans la partie de basse de la section solo. Pourtant, c’est précisément cet intervalle qui rend le «contre-ut» possible, lequel «contre-ut» est désormais incontournable pour les auditeurs! Les goûts et la bravoure de chaque époque ont dû influencer les ornements choisis par les chanteurs au moment d’improviser dans la Chapelle papale et ceux entendus par le jeune Mozart étaient peut-être à des lieues de ceux interprétés par le chœur d’Allegri, au début du XVIIe siècle. Peut-être réussissait-on alors à embellir jusqu’à un «contre-ut» sans cette inacceptable transition harmonique qui paraît quelconque à nos oreilles modernes.

extrait des notes rédigées par Andrew Carwood © 2011
Français: Hypérion

Das Werk, das als Miserere von Allegri bekannt ist, ist eine Vertonung von Psalm 51 für neun Stimmen und hat eine eigenartige Entstehungsgeschichte. Es ist sehr unwahrscheinlich, dass die Version, die heute im 21. Jahrhundert weithin als Allegris Miserere anerkannt ist, jemals von dem Komponisten notiert wurde—vielmehr ist sie als Resultat verschiedener Einflüsse entstanden. Allegri komponierte eine recht zurückgehaltene Vertonung des Texts von Psalm 51 und seine Sänger werden sein Original mit Ornamenten und Verzierungen ausgeschmückt haben und wahrscheinlich im Laufe des Stücks immer kunstvoller geworden sein. Das Werk wurde traditionsgemäß zu den Gottesdiensten der Karwoche in der Sixtinischen Kapelle bis zu den 1870er Jahren gesungen. Die Ornamente der Sänger wurden bekanntermaßen nicht notiert, sondern von einer Generation an die nächste weitergegeben. Diverse Geistliche, Adelige und Musiker (darunter Leopold I., Padre Martini, Mozart, Burney und Mendelssohn) versuchten, eine „korrekte“ Version des Stücks zu beschaffen. Die Versionen, die diese Menschen hörten, sahen oder herausgaben, brachten die Sache nur noch mehr durcheinander. Es gab keine zuverlässige „Urtext“-Ausgabe, auf die man sich hätte beziehen können, und erst nach der allmählichen Wiederentdeckung verschiedener Quellen und Manuskripte konnte der kürzlich verstorbene Dr. George Guest am St. John’s College in Cambridge in den späten 1970er Jahren eine Version in lateinischer Sprache mit Allegris Originaltext und einer bestimmten Auswahl an Ornamenten für die Solisten sowie eingefügten Cantus-planus-Versen erstellen. Seitdem wird das Miserere in englischen Kathedralen und Kapellen regelmäßig aufgeführt und ist damit zu einem festen Bestandteil unseres musikalischen Erbes geworden.

Von der Authentizität (wenn es so etwas überhaupt gibt) einmal abgesehen, ergibt sich der Zauber des Stücks durch die Gegenüberstellung des ursprünglichen, von Allegri komponierten falsobordone mit den Ornamenten, oder abbellimenti, die in den Solopassagen und den getragenen Tönen der Cantus-planus-Verse (die zu dem „Tonus Peregrinus“ erklingen, der in der obersten Stimme von Allegris Original erscheint) auftreten. Am kontroversesten ist jedoch das berühmte hohe „C“. Man kann mit einiger Sicherheit sagen, dass ein Komponist der Generation und Ausbildung Allegris höchstwahrscheinlich nicht das unelegante Intervall einer übermäßigen Quarte in die Bassstimme eines Soloabschnitts gesetzt hätte. Doch wird das hohe „C“ nur mit diesem Intervall möglich, und dieses hohe „C“ ist für den heutigen Hörer das sine qua non! Zeitgenössischer Geschmack und Bravour müssen für die Sänger bei der Wahl der Ornamente eine Rolle gespielt haben, wenn sie in der Päpstlichen Kapelle improvisierten. Die Verzierungen, die der junge Mozart hörte, können demnach völlig unterschiedlich zu denen gewesen sein, die von Allegris eigenem Chor im frühen 17. Jahrhundert gesungen wurden. Möglicherweise fanden sie eine Lösung, wie sie das hohe „C“ in ihre Verzierungen einflechten konnten, ohne dabei den unzulässigen harmonischen Übergang stattfinden zu lassen, der für unsere Ohren heutzutage unauffällig klingt.

aus dem Begleittext von Andrew Carwood © 2011
Deutsch: Viola Scheffel

Recordings

Allegri: Miserere; Palestrina: Missa Papae Marcelli
Studio Master: CDGIM041Studio Master FLAC & ALAC downloads available
Allegri: Miserere; Palestrina: Missa Papae Marcelli
GIMBD641Gimell Blu-RayThis album is not available for download
A Festival of Psalms
SIGCD279Download only
Allegri: Miserere; Palestrina: Missa Papae Marcelli; Mundy: Vox Patris caelestis
GIMSE401Gimell (budget price)
Allegri: Miserere
Studio Master: SIGCD085Download onlyStudio Master FLAC & ALAC downloads available
Allegri: Miserere; Palestrina: Missa Papae Marcelli; Mundy: Vox Patris caelestis
CDGIM339
Allegri: Miserere & the music of Rome
Studio Master: CDA67860Studio Master FLAC & ALAC downloads available
The Essential Tallis Scholars
CDGIM2012CDs for the price of 1
Exultate Deo
CDA66850
Hear my prayer
CDH55445
Naked Byrd
SIGCD180Download only
The Tallis Scholars Live in Rome
CDGIM994
Renaissance Radio
CDGIM2122CDs for the price of 1
The Golden Age, Vol. 1 – Europe
CKD052Download only
The Music of St Paul's Cathedral
SPCC2000Super-budget price sampler
Sacred Music in the Renaissance, Vol. 1
GIMBX301Boxed set (at a special price) — Download only
Sacred Music in the Renaissance, Vol. 3
Studio Master: GIMBX3034CDs Boxed set (at a special price)Studio Master FLAC & ALAC downloads available

Details

Track 8 on CDA66850 [11'21]
Track 15 on CDA67860 [12'35]
Track 1 on CDGIM041 [13'41]
Track 9 on CDGIM041 [13'48]
Track 1 on CDGIM201 CD1 [12'28] 2CDs for the price of 1
Track 1 on CDGIM339 [12'31]
Track 8 on CDGIM994 [12'51]
Track 4 on CDH55445 [13'35]
Track 3 on CKD052 [11'28] Download only
Track 1 on GIMBD641 [13'41] Gimell Blu-Ray
Track 9 on GIMBD641 [13'48] Gimell Blu-Ray
Track 1 on GIMBX301 CD1 [12'31] Boxed set (at a special price) — Download only
Track 9 on GIMBX303 CD3 [13'48] 4CDs Boxed set (at a special price)
Track 1 on GIMSE401 [12'31] Gimell (budget price)
Track 9 on SIGCD085 [11'59] Download only
Track 4 on SIGCD180 [7'39] Download only
Track 4 on SIGCD279 [12'27] Download only
Track 13 on SPCC2000 [13'35] Super-budget price sampler
Verses 1-6 & 19-end: Miserere mei, Deus
Track 1 on CDGIM212 CD1 [5'50] 2CDs for the price of 1

Track-specific metadata for CDH55445 track 4

Artists
ISRC
GB-AJY-91-43904
Duration
13'35
Recording date
19 July 1990
Recording venue
St Paul's Cathedral, London, United Kingdom
Recording producer
Mark Brown
Recording engineer
Antony Howell
Hyperion usage
  1. Hear my prayer (CDA66439)
    Disc 1 Track 4
    Release date: June 1991
    Deletion date: December 2010
    Superseded by CDH55445
  2. Hear my prayer (CDH55445)
    Disc 1 Track 4
    Release date: July 2013
  3. The Music of St Paul's Cathedral (SPCC2000)
    Disc 1 Track 13
    Release date: July 2000
    Super-budget price sampler
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