String Quartet in E flat major 'The Joke', Op 33 No 2

composer
'Russian' Quartet No 2; the Schmitt Edition (Amsterdam, 1782) gives the movement tempo indications slightly differently to other editions

 
The comic disintegration of the theme in the bubbly tarantella finale of No 2 in E flat major, repeatedly fooling the listener as to whether the piece has ended or not, followed by a last appearance, pianissimo, of the opening phrase, has spawned the quartet’s English nickname ‘The Joke’. The story goes that Haydn wrote the ending in order to win a bet that ‘the ladies will always begin talking’ before the music stops. His outrageous deception can still throw listeners of both sexes. (Clara Schumann wrote of how she laughed aloud after a performance by the Joachim Quartet.)

The relaxed first movement encapsulates Op 33’s prevailing spirit of easy, conversational give-and-take, with virtually everything growing from its genial opening phrase: this is a locus classicus of Haydn’s famed monothematicism, where a single idea suffices for a varied and inventive movement. At the start of the development the first bar of the friendly theme is woven in a tight polyphonic web, with that mingled sophistication and airy lightness so characteristic of Op 33.

The Scherzo is an Austrian peasant dance known as a Schuhplattler, with heavy repeated chords to accompany the stamping of feet. Lusty bucolic energy goes hand in hand with Haydnesque wit: at the opening, for instance, the expected four-plus-four-bar phrasing is slyly disrupted by a chromatically tinged two-bar phrase for the violins. Mozart seems to have taken this movement as the model for the minuet in his own E flat major Quartet, K428. In the trio the first violin gives a graphic imitation of an Austrian village fiddler, complete with deliciously vulgar slides (glissandi) between notes that were eschewed by squeamish nineteenth-century editors.

Amid all this frivolity, the Largo e sostenuto third movement introduces a note of gentle gravity. It opens, unprecedentedly in Haydn’s quartets, with a solemn duet for viola and cello before the two violins repeat the melody, intermittently cushioned by drowsy cello murmurs. On each reappearance of this beautiful melody, separated by rhetorical outbursts, Haydn enriches the texture: first in a trio, with the melody in the second violin, then finally in a full quartet sonority, with the viola creating a wonderfully eloquent counterpoint from the murmuring semiquavers.

from notes by Richard Wigmore © 2013

Le Quatuor nº 2 en mi bémol majeur doit son surnom «La Plaisanterie» à la désintégration comique du thème dans la tarentelle finale pétillante de vitalité; à plusieurs reprises, l’auditeur est dupé et n’arrive pas à savoir si le morceau est terminé, jusqu’à une dernière apparition, pianissimo, de la phrase initiale. On raconte que Haydn aurait écrit cette fin pour gagner un pari: «Les femmes commenceront toujours à parler avant que la musique ne s’arrête». Cette supercherie outrancière peut toujours désarçonner les auditeurs des deux sexes (Clara Schumann a écrit qu’elle avait éclaté de rire après une exécution par le Quatuor Joachim).

Le premier mouvement détendu est marqué par cet esprit prédominant de concessions mutuelles de la conversation aisée de l’op. 33, où presque tout découle d’une première phrase géniale: c’est un locus classicus du célèbre monothématisme de Haydn, qui se contente d’une seule idée pour un mouvement inventif et varié. Au début du développement, la première mesure du thème amical est tissée dans un réseau polyphonique serré, avec cette sophistication mélangée et cette légèreté insouciante caractéristiques de l’op. 33.

Le Scherzo est une danse paysanne autrichienne appelée Schuhplattler, avec de lourds accords répétés qui accompagnent le battement des pieds. Une énergie bucolique vigoureuse va de pair avec l’esprit de Haydn: au début, par exemple, le phrasé attendu avec des carrures de quatre mesures est malicieusement bouleversé par une phrase de deux mesures teintée de chromatisme et confiée aux violons. Mozart semble avoir pris ce mouvement pour modèle pour le menuet de son propre Quatuor en mi bémol majeur, K 428. Dans le trio, le premier violon donne une imitation graphique d’un violoneux villageois autrichien, avec des glissandi délicieusement grossiers entre les notes, qui ont été supprimés au XIXe siècle par des éditeurs d’une délicatesse excessive.

Au milieu de toute cette frivolité, le troisième mouvement Largo e sostenuto introduit une touche de douce gravité. Fait sans précédent dans les quatuors de Haydn, il commence par un duo solennel entre l’alto et le violoncelle avant que les deux violons reprennent la mélodie, parfois amortis par des murmures assoupissant de violoncelle. À chaque nouvelle apparition de cette magnifique mélodie, séparée par des éclats rhétoriques, Haydn enrichit la texture: tout d’abord dans un trio, avec la mélodie au second violon, puis en fin de compte dans une pleine sonorité de quatuor, l’alto créant un contrepoint merveilleusement éloquent à partir d’un murmure de doubles croches.

extrait des notes rédigées par Richard Wigmore © 2013
Français: Marie-Stella Pâris

Der komische Zerfall des Themas in dem quirligen Tarantella-Finale von Nr. 2 in Es-Dur, das dem Hörer mehrfach sein Ende vorgaukelt, um dann weiter fortzufahren und am Ende noch einmal die Anfangsphrase im Pianissimo zu wiederholen, hat den Beinamen „Der Scherz“. Angeblich komponierte Haydn den Schluss in dieser Weise, um eine Wette zu gewinnen, bei der er behauptet hatte, dass die Damen immer zum Reden anfingen, bevor die Musik zu Ende sei. Sein unerhörtes Täuschmanöver kann auch heute noch Hörer beider Geschlechter verwirren. (Clara Schumann berichtete, wie sie nach einer Aufführung durch das Joachim Quartett laut auflachte.)

Der entspannte erste Satz enthält die Atmosphäre des unbeschwerten Gebens und Nehmens eines Gesprächs, durch die sich der Zyklus op. 33 insgesamt auszeichnet, wobei praktisch alles aus der geselligen Eröffnungsfigur entsteht: es ist dies ein locus classicus der berühmten Haydn’schen Monothematik, wo eine einzige Idee ausreicht, einen abwechslungsreichen und originellen Satz zu gestalten. Zu Beginn der Durchführung wird der erste Takt des freundlichen Themas in ein enges polyphones Netz mit jener vermischten Differenziertheit und luftigen Leichtigkeit eingewoben, die für das op. 33 so typisch sind.

Das Scherzo ist ein österreichischer Bauerntanz, ein sogenannter Schuhplattler, mit schweren Akkordwiederholungen, die das Fußstampfen begleiten. Muntere ländliche Energie geht Hand in Hand mit Haydn’schem Humor: zu Beginn wird die erwartete 4-plus-4-Takte-Phrasierung verschlagen mit einer chromatisch angehauchten zweitaktigen Violinphrase unterbrochen. Mozart scheint sich diesen Satz als Vorbild für das Menuett seines Es-Dur-Quartetts, KV 428, genommen zu haben. Im Trio liefert die erste Violine eine lebhafte Nachahmung eines österreichischen Dorffiedlers samt wunderbar vulgärer Glissandi, die von den peniblen Herausgebern des 19. Jahrhunderts tunlichst vermieden wurden.

Inmitten all dieser Frivolität sorgt der dritte Satz, Largo e sostenuto, für eine gewisse Gesetztheit. Er beginnt—zum ersten Mal im Haydn’schen Quartettoeuvre—mit einem feierlichen Duett zwischen Bratsche und Cello, bevor die beiden Geigen die Melodie wiederholen und zeitweise von schläfrigem Cello-Grummeln gedämpft werden. Bei jedem Wiedererscheinen dieser wunderschönen Melodie, die durch rhetorische Ausbrüche getrennt sind, reichert Haydn die Textur an: zunächst in einem Trio, wobei die Melodie von der zweiten Geige übernommen wird, und schließlich im vollen Quartettklang, in dem die Bratsche aus den grummelnden Sechzehnteln einen wunderbar beredten Kontrapunkt spinnt.

aus dem Begleittext von Richard Wigmore © 2013
Deutsch: Viola Scheffel

Recordings

Haydn: String Quartets Op 33
Studio Master: CDA679552CDs for the price of 1Studio Master FLAC & ALAC downloads available
Haydn: String Quartets Op. 33 Nos 1-3
CDA66681Archive Service

Details

Movement 1: Allegro moderato
Track 1 on CDA67955 CD1 [8'03] 2CDs for the price of 1
Movement 1: Allegro moderato, cantabile
Track 5 on CDA66681 [7'55] Archive Service
Movement 2: Scherzo: Allegro
Track 2 on CDA67955 CD1 [3'57] 2CDs for the price of 1
Track 6 on CDA66681 [3'20] Archive Service
Movement 3: Largo e sostenuto
Track 3 on CDA67955 CD1 [4'40] 2CDs for the price of 1
Movement 3: Largo sostenuto
Track 7 on CDA66681 [4'31] Archive Service
Movement 4: Finale: Presto
Track 8 on CDA66681 [3'04] Archive Service
Movement 4: Presto
Track 4 on CDA67955 CD1 [3'08] 2CDs for the price of 1

Track-specific metadata for HYP201306 track 3

Allegro moderato
Artists
ISRC
GB-AJY-13-95501
Duration
8'03
Recording date
30 June 2012
Recording venue
Concert Hall, Wyastone Estate, Monmouth, United Kingdom
Recording producer
Philip Hobbs
Recording engineer
Philip Hobbs & Robert Cammidge
Hyperion usage
  1. Haydn: String Quartets Op 33 (CDA67955)
    Disc 1 Track 1
    Release date: June 2013
    2CDs for the price of 1
  2. Hyperion monthly sampler – June 2013 (HYP201306)
    Disc 1 Track 3
    Release date: June 2013
    Download-only monthly sampler