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Piano Trio

composer
1986; first performed the same year by the New Prague Trio

 
The Piano Trio was written in 1986, and first performed that year by the New Prague Trio. Eben himself described how his experience of piano trios went back to his early years in Ceský Krumlov. With himself on the piano, his father on violin, and his brother on cello, the family would play through the trio repertoire. He always felt that the old wooden-framed pianos must have been much better able to blend with the strings than ‘today’s armoured grand instruments’. This conviction led him to adopt in this work a different way of writing for piano trio, in which, instead of attempting to blend the three instruments, he exploits the differences between piano and strings: ‘In so far as I did not feel that the sound of the three instruments was totally congruous, I wanted to demonstrate their polarity and to contradict the sound of the piano with the sound of the strings. Rather than a trio, this is a cycle for string duo and piano.’

This approach is evident straight away in the first movement, in which piano and strings often play highly contrasted music—abrupt piano flourishes versus quiet string chords, staccato against legato, different rhythmic patterns and metres vying with each other. The second movement is less combative. Here, Eben says, ‘the violoncello and violin have merged into being like one single string instrument of great range’. The piano part echoes this emphasis on wide range, often playing sinuous lines of melody four octaves apart.

The third movement shows the contrast between piano and strings at its most extreme. The piano plays a trudging funeral march, rising to a fortissimo climax, and falling back again. Against this solemn procession, the violin and cello play a delicate waltz, with, just before the climax, ‘a hint of the polonaise’. The effect is reminiscent of the multi-layered textures of Charles Ives, and of the cinema’s technique of showing two contrasted scenes simultaneously.

The finale brings the musicians together, throwing energetic fragments from strings to piano and back again, with many shifts of accent and changes of metre. Here, we can hear most clearly the link with Martinu, in the music’s jazzy rhythmic verve and sharp-edged clarity of texture.

from notes by Robert Philip © 2010

Le Trio avec piano fut écrit en 1986 et créé la même année par le New Prague Trio. Eben lui-même expliqua comment son expérience du trio avec piano remontait à sa jeunesse à Ceský Krumlov, quand il jouait ce répertoire en famille (lui au piano, son père au violon et son frère au violoncelle). Il a toujours senti que les vieux pianos à cadre en bois étaient bien mieux à même de s’unir aux cordes que les «prétentieux instruments blindés d’aujourd’hui». Cette conviction l’amena à adopter une nouvelle écriture pour trio qui exploita les différences entre le piano et les cordes, au lieu de chercher à les marier: «Dans la mesure où je ne sentais pas que le son des trois instruments s’accordait parfaitement, j’ai voulu faire ressortir leur opposition et contredire la sonorité du piano par celle des cordes. Ce n’est pas tant un trio qu’un cycle pour duo de cordes et piano.»

Cette approche est d’emblée manifeste dans le premier mouvement, où piano et cordes jouent souvent une musique fort contrastée—brusques fioritures pianistiques versus paisibles accords de cordes, staccato contre legato, modèles rythmiques dissemblables et mètres rivalisant l’un avec l’autre. Le deuxième mouvement est moins combatif. Ici, déclare Eben, «le violoncelle et le violon se sont fondus en un seul instrument à cordes d’une grande étendue». Cet accent mis sur l’étendue, le piano y fait écho en jouant souvent de sinueuses lignes mélodiques à quatre octaves d’écart.

Le troisième mouvement montre le contraste piano/ cordes dans ce qu’il a de plus extrême. Le piano exécute une traînante marche funèbre et atteint un apogée fortissimo avant de redescendre—une solennelle procession contre laquelle violon et violoncelle interprètent une valse délicate avec, juste avant l’apothéose, «un relent de polonaise». L’effet rappelle les textures à plusieurs couches de Charles Ives mais aussi la technique cinématographique montrant simultanément deux scènes contrastées.

Le finale, réunissant tous les musiciens, voit de vifs fragments lancés des cordes au piano et du piano aux cordes, avec maints changements d’accent et de mètre. Ici, le lien avec Martinu transparaît bien, tant dans la verve rythmique jazzy de la musique que dans la clarté très affilée de la texture.

extrait des notes rédigées par Robert Philip © 2010
Français: Hypérion

Das Klaviertrio entstand 1986 und wurde im selben Jahr vom Neuen Prager Trio uraufgeführt. Eben schrieb selbst, dass seine Erfahrung mit Klaviertrios in seine Jugendjahre in Ceský Krumlov zurückreichte. Er selbst spielte Klavier, sein Vater Violine und sein Bruder Violoncello und zusammen erarbeiteten sie sich das Trio-Repertoire. Er war stets der Ansicht, dass der Klang der alten Flügel mit Holzrahmen wahrscheinlich viel besser zu dem Streicherklang passte als die „heutigen großen gepanzerten Instrumente“. Diese Überzeugung führte dazu, dass er dieses Werk anders gestaltete und nicht versuchte, die drei Instrumente einander anzugleichen, sondern die Unterschiede zwischen Klavier und Streichern herausstrich: „Da ich nicht der Ansicht war, dass der Klang der drei Instrumente kongruierte, wollte ich ihre Polarität demonstrieren und den Klavierklang dem Streicherklang gegenüberstellen. Es ist dies nicht so sehr ein Trio, sondern vielmehr ein Zyklus für Streicherduo und Klavier.“

Dieser Ansatz wird sofort im ersten Satz deutlich, wo das Klavier und die Streicher oft sehr unterschiedliche Musik zu spielen haben—abrupte Klavierverzierungen versus ruhige Streicherakkorde, Staccato gegen Legato, verschiedene rhythmische Muster und Metren, die miteinander wetteifern. Der zweite Satz ist weniger streitlustig angelegt. Hierzu äußert sich Eben folgendermaßen: „Das Violoncello und die Violine sind in ein Streichinstrument mit riesigem Tonumfang verschmolzen.“ Die Klavierstimme nimmt diesen weiten Tonumfang auf und spielt oft geschmeidige Melodielinien, die vier Oktaven auseinander liegen.

Im dritten Satz wird der Kontrast zwischen Klavier und Streichern in extremster Weise demonstriert. Das Klavier spielt einen schleppenden Trauermarsch, der sich zu einem Höhepunkt im Fortissimo steigert und dann wieder abfällt. Gegen diese feierliche Prozession spielen die Violine und das Cello einen feingliedrigen Walzer, der kurz vor dem Höhepunkt „eine Spur der Polonaise“ aufweist. Der Effekt erinnert an die vielschichtigen Texturen von Charles Ives und an das Stilmittel beim Film, wenn zwei kontrastierende Szenen gleichzeitig gezeigt werden.

Im Finale werden die Instrumente dann doch zusammengeführt und vor Energie berstende Melodiefragmente werden zwischen Streichern und Klavier hin- und hergeworfen, wobei viele Akzentuierungs- und Metrumswechsel stattfinden. Hier, in der jazzig-rhythmischen Verve der Musik und der scharfkantigen Klarheit der Textur, ist die Verbindung zu Martinu am deutlichsten herauszuhören.

aus dem Begleittext von Robert Philip © 2010
Deutsch: Viola Scheffel

Recordings

Smetana, Martinů & Eben: Piano Trios
CDA67730

Details

Movement 1: Drammatico
Movement 2: Andante con espressione
Movement 3: Lento
Movement 4: Agitato

Track-specific metadata for CDA67730 track 11

Lento
Artists
ISRC
GB-AJY-10-73011
Duration
4'54
Recording date
11 December 2008
Recording venue
Henry Wood Hall, London, United Kingdom
Recording producer
Andrew Keener
Recording engineer
Simon Eadon
Hyperion usage
  1. Smetana, Martinu & Eben: Piano Trios (CDA67730)
    Disc 1 Track 11
    Release date: May 2010
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