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Infelix ego

composer
6vv; Cantiones Sacrae 1591 xxiv-xxvi
author of text
after Psalm 50
editor
available from JOED Music, 234 Stanley Park Road, Carshalton, SM5 3JP

 
Infelix ego is the crowning glory of Byrd’s achievement as a composer of spiritual words and one of the greatest artistic statements of the sixteenth century. The text is a meditation on Psalm 50 written by the Dominican friar Girolamo Savonarola (1452–1498). This remarkable man successfully led a campaign in Florence against the corrupt Medici family. With his powerful preaching he roused the townsfolk in religious zeal, cast out the Medici and set up a devastatingly rigorous Christian regime. Inevitably the fickle populace eventually grew tired of Savonarola’s severe piety and welcomed the Medici back; to satisfy their wounded pride, the family arranged for Savonarola to be tried for heresy (rather than treason) and then executed by fire. This remarkable text, taking the form of a number of rhetorical statements and questions, shows the whole gamut of emotion from a soul in torment—guilt, fear, embarrassment, anger, but crucially the gift of release when Christ’s mercy is accepted.

Infelix ego had been set before by Adrian Willaert, Cipriano de Rore and Orlandus Lassus but none of these comes even close to this emotional tour de force. Byrd would have known Tallis’s radical setting of the prayer Suscipe quaeso Domine which uses homophony set against polyphony to underline rhetorical questions and which must inform the younger composer’s setting. But more than this Byrd seems to have an emotional link with Savonarola’s words and to understand the mindset which has given rise to them. Savonarola sits in his cell in Florence awaiting execution for having followed his heart and his religious faith. At one time he was acclaimed by the people and his beliefs were an integral part of their lives. Byrd is in England, cut off from his faith and the rest of the Church to which he belongs. His colleagues are persecuted for their beliefs, beliefs which had been held by most of the people in England. Perhaps it is this shared metaphorical experience which leads Byrd to understand the real power of this text. There is not the space here for a full analysis of this Renaissance symphony, nor time to refer to all of the telling and subtle gestures which permeate the piece. The upward melodies which express the yearning in the writer’s eyes looking up to heaven for redemption, like Marlowe’s Faustus seeing the blood of Christ running in the heavens but being unable to access it. The juxtaposition of polyphony with homophony throughout: the constant ebbing and flowing of emotion as powerful as the sea. The build up of tension caused by an extended period of imitation around one of Byrd’s most frequently chosen words (‘misericordiam’ or ‘mercy’). The master stroke of a caesura followed by an astonishing chord progression and then a coda where it seems as if the longed-for mercy has actually been received.

from notes by Andrew Carwood © 2010

Infelix ego est ensemble le plus grand triomphe de Byrd sur des paroles spirituelles et l’une des plus grandes énonciations artistiques du XVIe siècle. Son texte est une méditation sur le psaume 50 rédigée par le dominicain Girolamo Savonarole (1452–1498), homme remarquable qui mena avec succès, à Florence, une campagne contre la famille corrumpue des Médicis. Armée de ses puissants prêches, il poussa les Florentins dans un zèle religieux, chassa les Médicis et instaura un régime chrétien d’un rigueur dévastatrice. Inévitablement, le peuple volage, finalement las de cette austère piété, accueillit avec chaleur le retour des Médicis qui, voulant satisfaire leur orgueil blessé, s’arrangèrent pour que Savonarole fût jugé pour hérésie (et non pour trahison) et condamné au bûcher. Ce texte remarquable, qui prend la forme de plusieurs assertions et questions rhétoriques, montre toute la gamme émotionnelle d’une âme au supplice—culpabilité, crainte, gêne, colère mais surtout le don de la délivrance à l’acceptation de la miséricorde du Christ.

Adrien Willaert, Cipriano de Rore et Orlandus Lassus avaient déjà signé des Infelix ego, mais bien en deçà du tour de force émotionnel de Byrd, probablement imprégné par la version radicale que Tallis avait donnée de la prière Suscipe quaeso Domine en opposant homophonie et polyphonie pour souligner les questions rhétoriques. Surtout, Byrd semble avoir ressenti un lien émotionnel avec les paroles de Savonarole et saisi l’état d’esprit qui leur avait donné naissance. Savonarole est à Florence; assis dans sa cellule, il attend d’être exécuté pour avoir suivi son cœur et sa foi. À une époque, pourtant, les gens l’avaient acclamé et ses croyances avaient fait partie intégrante de leurs vies. Byrd, lui, est en Angleterre, coupé de sa foi et de l’Église à laquelle il appartient. Ses collègues sont persécutés pour leurs croyances, celles-là mêmes qu’avaient partagées la plupart des gens en Angleterre. Ce fut peut-être cette expérience métaphorique commune qui l’amena à saisir la véritable puissance de ce texte. Nous n’avons ni la place d’analyser en détails cette symphonie renaissante, ni le temps d’énumérer tous les gestes éloquents et subtils qui l’imprègnent: les mélodies ascendantes qui disent toute l’aspiration contenue dans les yeux de l’auteur, levés vers le ciel en quête de rédemption, tel le Faust de Marlowe voyant le sang du Christ se fondre dans le ciel sans pouvoir l’atteindre; la juxtaposition permanente de la polyphonie à l’homophonie (le constant flux et reflux de l’émotion, aussi puissant que celui de la mer); la montée en force de la tension due à une longue période d’imitation autour d’un des mots si chers à Byrd («misericordiam», «miséricorde»); le coup magistral d’une césure suivie d’une étonnante progression en accords puis d’une coda, où la miséricorde demandée semble avoir été vraiment obtenue.

extrait des notes rédigées par Andrew Carwood © 2010
Français: Hypérion

Infelix ego stellt den Höhepunkt der Leistungen Byrds als Komponist geistlicher Werke dar und ist eines der größten künstlerischen Bekenntnisse des 16. Jahrhunderts. Der Text ist eine Meditation über Psalm 50 des Dominikanermönchs Girolamo Savonarola (1452–1498). Dieser bemerkenswerte Mann kämpfte mit Erfolg gegen die korrupte Medici-Familie in Florenz. Mit seinen nachdrücklichen Predigten erregte er den religiösen Eifer der Stadtbevölkerung, vertrieb die Medicis und begründete ein verheerend strenges christliches Regime. Die wankelmütige Bevölkerung jedoch wurde der strengen Frömmigkeit Savonarolas natürlich letztendlich überdrüssig und empfing die Medicis wieder mit offenen Armen; um ihre verletzte Ehre wiederherzustellen, ließ die Familie Savonarola wegen Häresie (anstelle von Verrat) vor Gericht bringen und dann hinrichten. Dieser bemerkenswerte Text, der als eine Abfolge von rhetorischen Fragen und Aussagen verfasst ist, zeigt das ganze Spektrum der Emotionen einer geplagten Seele—Schuld, Angst, Verlegenheit und Zorn, jedoch auch die Gabe der Erlösung, wenn Christi Barmherzigkeit eintritt.

Infelix ego war bereits von Adriano Willaert, Cipriano de Rore und Orlandus Lassus vertont worden, doch ist keines dieser Werke auch nur annähernd so emotionsgeladen wie das von Byrd. Byrd kannte sicherlich Tallis’ radikale Vertonung des Gebets Suscipe quaeso Domine, in dem Homophonie gegen Polyphonie gesetzt ist, um rhetorische Fragen zu betonen—das muss den jüngeren Komponisten sicherlich beeinflusst haben. Doch mehr noch: Byrd scheint ein besonderes emotionales Verständnis für die Worte Savonarolas gehabt zu haben und konnte sich offenbar in die Verfassung, in der sie geschrieben wurden, gut hineinversetzen. Savonarola sitzt in seiner Zelle in Florenz und wartet darauf, hingerichtet zu werden, weil er seinem Herzen und seinem religiösen Glauben gefolgt war. Zuvor war er vom Volk gefeiert worden und seine Überzeugungen waren Teil des täglichen Lebens der Menschen. Byrd ist in England, kann seinen Glauben nicht frei ausüben und ist getrennt von der Kirche, der er angehört. Seine Kollegen werden wegen ihres Glaubens verfolgt; ein Glaube, an dem einst fast das gesamte Volk festhielt. Vielleicht war eben jene ähnliche Erfahrung der Grund dafür, dass Byrd die Kraft dieses Texts so genau verstand. Es ist an dieser Stelle weder möglich, diese Renaissance-Symphonie genauer zu analysieren, noch alle vielsagenden und subtilen Gesten aufzuzählen, die dieses Werk durchdringen. Die nach oben gerichteten Melodien, die die Sehnsucht in den Augen des Autors wiedergeben, die gen Himmel gerichtet sind und auf Vergebung hoffen, ebenso wie Marlowes Faustus, der das Blut Christi im Himmel fließen sieht, es jedoch nicht erreichen kann. Die durchgehende Gegenüberstellung von Polyphonie und Homophonie: das ständige Auf und Ab der Emotionen, das ebenso kraftvoll ist wie die See. Der Spannungsaufbau, der durch einen längeren Imitationsteil zustande kommt, der um eines der am meisten von Byrd vertonten Worte (nämlich „misericordiam“, „Barmherzigkeit“) herum kreist. Der Geniestreich einer Zäsur, auf die eine eindrucksvolle Akkordfortschreitung und dann eine Coda folgt, wo es scheint, als sei die herbeigesehnte Gnade tatsächlich gewährt worden.

aus dem Begleittext von Andrew Carwood © 2010
Deutsch: Viola Scheffel

Recordings

Byrd: Infelix ego & other sacred music
Studio Master: CDA67779Studio Master FLAC & ALAC downloads available
Byrd: The Tallis Scholars sing William Byrd
CDGIM2082CDs for the price of 1
Libera nos - The cry of the oppressed
Studio Master: SIGCD338Download onlyStudio Master FLAC & ALAC downloads available

Details

Track 17 on CDGIM208 CD1 [12'20] 2CDs for the price of 1
Track 15 on CDA67779 [12'53]
Track 13 on SIGCD338 [13'34] Download only

Track-specific metadata for CDA67779 track 15

Artists
ISRC
GB-AJY-10-77915
Duration
12'53
Recording date
29 April 2009
Recording venue
Fitzalan Chapel, Arundel Castle, United Kingdom
Recording producer
Jonathan Freeman-Attwood
Recording engineer
Martin Haskell & Iestyn Rees
Hyperion usage
  1. Byrd: Infelix ego & other sacred music (CDA67779)
    Disc 1 Track 15
    Release date: February 2010
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