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Froissart, Op 19

composer

 
Far removed from London musical institutions and Continental conservatories was an intense, poetic, entirely self-taught aspiring composer in Worcester who in today’s parlance would be described as a peripatetic violin teacher. In a letter dated 1 January 1890, Edward Elgar (1857–1934) was invited to write an orchestral work for that year’s Three Choirs Festival in Worcester. This had undoubtedly been provoked by the rapidly growing local reputation he was gaining as player, composer and conductor, yet even so it was a bold choice. Elgar decided on the form of a descriptive overture (Cockaigne and In the South were to follow) and, fired by references in Scott’s Old Mortality to the medieval chronicler Froissart, he started work in April, prefacing the score with a quotation from Keats: ‘When Chivalry lifted up her lance on high’.

Yet it was probably the two most significant events of the previous year that prompted the 32-year-old composer to undertake this idealised portrait of knightly valour and fidelity to a lady-love: his marriage, and the overwhelming impression created by performances at Covent Garden of Die Meistersinger. The arresting opening of Froissart has the unmistakable imprint of Elgar, but the jaunty, dotted ‘knightly’ figure that pervades much of the overture’s thematic material can be traced back directly to the music with which Walther von Stolzing is introduced to the assembled mastersingers. Two things immediately impress in this astonishingly assured first essay in extended form: the music’s characteristic blend of ebullience and wistfulness, and the orchestration which already has in embryo all the distinguishing features that were so soon to earn the epithet ‘Elgarian’. The composer retained a lifelong affection for the work: revising the score for publication in 1901 he wrote to his friend Jaeger: ‘What jolly healthy stuff it is—quite shameless in its rude young health!’.

from notes by Hugh Priory © 1991

A Worcester vivait, très éloigné des institutions musicales londoniennes et des conservatoires européens, un aspirant compositeur sérieux, poétique et entièrement autodidacte, professeur de violon dans plusieurs institutions. Une lettre datée du 1er janvier 1890 invita Edward Elgar (1857–1934) à écrire une œuvre orchestrale pour le festival des Trois Chœurs de cette année-là à Worcester. Cette invitation, indubitablement due à sa réputation croissante dans la région en tant qu’instrumentiste, compositeur et chef d’orchestre, était néanmoins un choix audacieux. Elgar choisit comme forme une ouverture descriptive (Cockaigne et In the South allaient suivre) et, inspiré par les références de Scott, dans Old Mortality (Les Puritains d’Ecosse) au chroniqueur du Moyen Age Jean Froissard, il se mit au travail en avril, et préfaça la partition d’une citation de Keats: «When Chivalry lifted up her lance on high».

Ce sont cependant vraisemblablement les deux événements les plus importants de l’année précédente qui incitèrent le compositeur de trente-deux ans à entreprendre ce portrait idéalisé de valeur chevaleresque et de fidélité à une dame: son mariage, et la profonde impression qu’avaient eu sur lui les représentations à Covent Garden des Maîtres chanteurs. L’impressionnant début de Froissart porte la marque indubitable d’Elgar, mais le motif «chevaleresque» pointé désinvolte qui imprègne une grande partie du matériau thématique de l’ouverture a son origine directe dans la musique qui accompagne la présentation de Walther von Stolzing à l’assemblée des maîtres chanteurs. Deux choses frappent immédiatement dans ce premier essai à grande échelle étonnamment assuré: le mélange caractéristique d’effervescence et de désenchantement de la musique, et l’orchestration où l’on trouve déjà à l’état embryonnaire toutes les caractéristiques «elgariennes» distinctives. Le compositeur garda toute sa vie une affection spéciale pour cette œuvre: lorsqu’il révisa la partition pour sa publication en 1901, il écrivit à son ami Jaeger: «Quelle santé dans cette musique—la santé robuste et effrontée de la jeunesse!»

extrait des notes rédigées par Hugh Priory © 1991
Français: Elisabeth Rhodes

Fernab der musikalischen Institutionen Londons und der Konservatorien von Kontinentaleuropa lebte in Worcester ein gefühlsbetonter, poetischer, von Grund auf autodidaktischer, ehrgeiziger Komponist, der nach heutigem Sprachgebrauch als reisender Violinlehrer bezeichnet werden könnte. Mit Schreiben vom 1.Januar 1890 wurde Edward Elgar (1857–1934) aufgefordert, ein Orchesterwerk für das im selben Jahr stattfindende Three Choirs Festival zu schreiben. Der Auftrag verdankte sich zweifellos dem rapide anwachsenden regionalen Renommee, das er als Interpret, Komponist und Dirigent erwarb, war aber dennoch ein Wagnis. Elgar entschied sich für die Form einer deskriptiven Ouvertüre (Cockaigne und In the South standen noch aus) und nahm, beflügelt durch Hinweise in Scotts Old Mortality auf den mittelalterlichen Chronisten Froissart, im April die Arbeit auf, indem er der Partitur ein Keats-Zitat voranstellte: „When Chivalry lifted up her lance on high“ [„Da Rittertum die Lanze hob“].

Höchstwahrscheinlich waren es die zwei bedeutsamsten Erlebnisse des vorangegangenen Jahres, die den 32jährigen Komponisten veranlaßten, dieses idealisierte Porträt von Ritterlichkeit und Minnetreue zu schaffen: seine Heirat und der überwältigende Eindruck, den mehrere Meistersinger-Aufführungen in Covent Garden auf ihn machten. Die fesselnde Eröffnung von Froissart mag unverkennbar Elgars persönliches Gepräge haben, doch die muntere punktierte „ritterliche“ Figuration, die immer wieder das thematische Material der Ouvertüre durchdringt, läßt sich direkt auf die Musik zurückführen, mit der Walther von Stolzing den versammelten Meistersingern vorgestellt wird. Zweierlei beeindruckt an diesem erstaunlich selbstsicheren ersten Versuch mit der erweiterten Form: die charakteristische Mischung von Überschwenglichkeit und Wehmut in der Musik und die Orchestrierung, die in embryonaler Form bereits alle besonderen Merkmale aufweist, die sehr bald das zusammenfassende Attribut „im Elgarschen Stil“ erwerben sollten. Der Komponist hegte eine lebenslange Zuneigung zu dem Werk: Als er die Partitur 1901 zur Publikation vorbereitete, schrieb er an seinen Freund Jaeger: „Was für schrecklich gesundes Zeug das ist—regelrecht schamlos in seiner frischen, jugendlichen Gesundheit!“

aus dem Begleittext von Hugh Priory © 1991
Deutsch: Anne Steeb/Bernd Müller

Recordings

Elgar: Symphonies Nos 1 & 2
Studio Master: SIGCD179Download onlyStudio Master FLAC & ALAC downloads available
Victorian Concert Overtures
CDH55088

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