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String Quintet in C major, Op 29

composer
1801; the last movement is sometimes nicknamed 'The Storm'

 
With Beethoven’s String Quintet in C major Op 29, his sole work originally conceived for the medium, we move to 1801 and the final phase of his so-called ‘first period’. This strangely neglected masterpiece is Janus-headed, at once retrospective and prophetic. Although Beethoven did not model the work directly on any of Mozart’s string quintets, he never wrote a more voluptuously Mozartian slow movement than the Adagio molto espressivo. On the other hand, the tranquil expansiveness and harmonic breadth of the quintet’s first movement prefigure later masterpieces like the first ‘Razumovsky’ String Quartet, Op 59 No 1, and the ‘Archduke’ Piano Trio.

This opening Allegro moderato is the most spaciously conceived piece Beethoven had written to date, the enlargement of scale prompted, as in Mozart’s quintets, by the added richness and variety of texture created by the second viola. The movement’s tonal scheme, too, looks ahead to later Beethoven. The second theme, calm and lyrical, like the first, is set not in the expected dominant, G, but in the more remote submediant, A major, reached via A minor. Beethoven then turns poetically to F major—another modulation by thirds—before a reprise of the skittering triplet transition theme and the opening melody, now equivocating between A major and A minor. Consistent with the harmonic range of the exposition, the development, moving in unhurried sequences, is perhaps the most tonally far-reaching in early Beethoven, and contains a magnificently sonorous, quasi-orchestral statement of the main theme in a rich, exotic D flat major. The recapitulation is regular in outline but full of inventive new detail. In keeping with the scale of the whole movement, there is a grandly spacious coda which combines the main theme, the triplet figure and a new syncopated figure to produce a resplendent climax.

The sonata-form Adagio molto espressivo, in F major, has a similar lyric breadth. With its ornate Italianate lines and luxuriant richness of colour it is also one of the most sheerly sensuous movements that Beethoven ever wrote: listen, for instance, to the gorgeous rescoring of the main theme in the recapitulation. As in many Mozart slow movements, the development largely ignores the material of the exposition in favour of a new, impassioned cantilena, which is later recalled, with an added urgency, in the coda.

For all its bounding energy, the Scherzo has an air of genial relaxation, making humorous capital out of the insistent three-note arpeggio figure first heard in the very opening bar. The trio begins in F major (the key of the Adagio), but then sinks to D flat as Beethoven works the same three-note figure in a massively sonorous passage over a rustic drone in the second viola.

With its explosive pianissimo tremolos (a foretaste here of Schubert’s C minor Quartettsatz), and fragmentary, combustible main theme, enhanced by ‘lightning flashes’ on its restatement by the cello, the 6/8 finale has been nicknamed ‘The Storm’ in German-speaking countries. A childlike contrasting theme, almost a nursery tune, appears in A flat, a key as unorthodox as the A major of the first movement. In the development the ‘storm’ atmosphere returns with a vengeance, with snatches of the main theme contrapuntally combined with a pair of new ideas in 2/4 time. Then, with the tension barely dispelled, the tempo changes to Andante con moto e scherzoso, the key, significantly, to A major (the main secondary key of the first movement), for an exaggeratedly courtly minuet, its mincing gait comically punctuated by sudden forte chords. The storm then returns, leading quickly to a more-or-less orthodox recapitulation. But Beethoven has two more surprises up his sleeve: a repeat of the Andante, now in C major (and with the forte interruptions exaggerated to fortissimo), and a coda that plunges into A flat, the key of the innocent second subject, confirming yet again that the relationship of keys a third apart is a prime preoccupation of this marvellously inventive work.

from notes by Richard Wigmore © 2009

Avec le Quintette à cordes en ut majeur, op. 29, nous passons à l’année 1801 et à l’ultime phase de ce qu’on appelle la «première manière» de Beethoven. Ce chef-d’œuvre étrangement délaissé—les seules pages beethovéniennes originellement conçues dans ce genre—a deux visages, l’un rétrospectif, l’autre prophétique. Beethoven eut beau ne pas modeler directement son quintette à cordes sur l’un de ceux de Mozart, jamais il n’écrivit de mouvement lent plus voluptueusement mozartien que l’Adagio molto espressivo. Pour ce qui est de la prophétie, l’expansivité tranquille et l’ampleur harmonique du premier mouvement préfigurent des chefs-d’œuvre comme le premier Quatuor à cordes «Razoumovski», op. 59 no 1 et le Trio avec piano «à l’Archiduc».

Jamais encore Beethoven n’avait imaginé d’épisode aussi spacieux que cet Allegro moderato initial, le changement d’échelle venant de ce que, comme dans les quintettes mozartiens, le second alto a enrichi et diversifié la texture. Le schéma tonal de ce mouvement regarde aussi vers le Beethoven plus tardif. Comme le premier, le second thème, calme et lyrique, n’est pas dans la dominante escomptée, sol, mais dans la sus-dominante davantage éloignée, la majeur, atteinte via la mineur. Puis Beethoven vire poétiquement à fa majeur—une autre modulation par tierces—avant une reprise du trottinant thème de transition en triolets et de la mélodie initiale, équivoquant désormais entre la majeur et la mineur. En cohérence avec l’ambitus harmonique de l’exposition, le développement, qui évolue en séquences sereines, est peut-être le plus considérable, tonalement parlant, de tous ceux du Beethoven première manière; il renferme une énonciation superbement retentissante, quasi orchestrale, du thème principal dans un ré bémol majeur riche, exotique. La réexposition a un contour régulier mais fourmille de nouveaux détails inventifs. Conformément à l’échelle globale du mouvement, la coda est majestueusement spacieuse, qui combine le thème principal, la figure en triolets et une nouvelle figure syncopée pour forger une resplendissante apothéose.

L’Adagio molto espressivo de forme sonate, en fa majeur, a la même ampleur lyrique. Ses lignes italianisantes ornées et sa luxuriance de couleur en font aussi l’un des mouvements les plus purement sensuels de Beethoven: il suffit d’écouter la somptueuse réécriture du thème principal, dans la réexposition. Comme dans maints mouvements lents mozartiens, le développement ignore largement le matériel de l’exposition, lui préférant une nouvelle cantilène fervente reprise, avec une insistance accrue, dans la coda.

Malgré son énergie bondissante, le Scherzo a des allures de chaleureuse détente et tire un amusant parti de la pressante figure arpégée de trois notes énoncée à la toute première mesure. Le trio s’ouvre en fa majeur (la tonalité de l’Adagio) mais sombre en ré bémol lorsque Beethoven travaille cette même figure de trois notes en un passage massivement retentissant, par-dessus un bourdon rustique au second alto.

Avec ses explosifs tremolos pianissimo (avant-goût du Quartettsatz en ut mineur de Schubert) et son thème fragmentaire, prompt à s’enflammer et rehaussé par des «éclairs» lorsqu’il est exposé au violoncelle, le finale à 6/8 a été surnommé «L’Orage» dans les pays germanophones. Un thème contrastif enfantin, presque une comptine, apparaît en la bémol—une tonalité aussi peu orthodoxe que le la majeur du premier mouvement. Dans le développement, l’«orage» revient en force, avec des bribes du thème principal contrapuntiquement amalgamées à deux nouvelles idées à 2/4. Puis, la tension à peine retombée, le tempo se fait Andante con moto e scherzoso, tandis que la tonalité devient—et c’est révélateur—la majeur (le principal ton de passage du premier mouvement) pour un menuet exagérément courtois, à la minauderie comiquement ponctuée de soudains accords forte. L’orage revient alors et mène rapidement à une réexposition plus ou moins orthodoxe. Mais Beethoven nous réserve encore deux surprises: une reprise du menuet, maintenant en ut majeur (et avec les interruptions forte outrées en fortissimo), et une coda qui plonge en la bémol, la tonalité de l’innocent second sujet, confirmant une nouvelle fois l’importance du rapport de tierce dans cette œuvre merveilleusement inventive.

extrait des notes rédigées par Richard Wigmore © 2009
Français: Hypérion

Mit Beethovens Streichquintett in C-Dur op. 29, dem einzigen Werk das ursprünglich für dieses Medium komponiert wurde, gelangen wir nach 1801, der letzten Phase seiner sogenannten ersten Periode. Dieses seltsam vernachlässigte Meisterwerk ist janusköpfig, gleichzeitig rückblickend und prophetisch. Obwohl Beethoven das Werk nicht direkt nach dem Vorbild eines der Streichquintette Mozarts schrieb, schuf er nie einen üppiger Mozartischen langsamen Satz als das Adagio molto espressivo. Andererseits weisen die sanfte Ausdehnung und harmonische Bandbreite des ersten Satzes des Quintetts auf spätere Meisterwerke wie das Erste „Rasumovsky“-Streichquartett, op. 59, Nr. 1, und das „Erzherzog“-Klaviertrio voraus.

Dieses einleitende Allegro moderato ist das großräumigste Stück, das Beethoven bis dato geschrieben hatte, die Ausweitung des Maßstabs wird wie in Mozarts Quintetten durch den zusätzlichen Reichtum und die Vielfalt der Textur angeregt, die die zweite Bratsche schaffte. Die tonale Anlage des Satzes schaut wiederum auf den späteren Beethoven voraus. Das zweite, ruhig und lyrische Thema wird wie das erste nicht in der erwarteten Dominante G sondern in der entfernteren Submediante A-Dur gesetzt, die über a-Moll erreicht wird. Beethoven wendet sich dann poetisch nach F-Dur—wiederum eine Terzmodulation—bevor eine Reprise des dahin jagenden Übergangsthemas in Triolen und die Anfangsmelodie—jetzt zwischen A-Dur und a-Moll changierend—erklingt. Die Durchführung, die sich im Einklang mit dem harmonischen Umfang der Exposition in gemächlichen Sequenzen bewegt, ist womöglich der tonal weitreichendste im frühen Beethoven und enthält eine wunderbar sonore, quasi orchestrale Aufstellung des Hauptthemas in reichem, exotischem Des-Dur. Die Reprise ist in ihren Umrissen regulär, steckt aber voller einfallsreicher neuer Details. Im Einklang mit dem ganzen Satz findet sich eine grandios-ausladende Coda, die das Hauptthema, die Triolenfigur und eine neue synkopische Figur in einer herrlichen Steigerung zu vereinen.

Das F-Dur-Adagio molto espressivo in Sonatenform besitzt ähnliche lyrische Breite. Mit seinen zierreichen Linien nach italienischer Manier und luxuriösem Farbreichtum ist es auch einer der schier sinnlichsten Sätze, die Beethoven je schrieb: man höre zum Beispiel auf die hinreißende Umorchestrierung des Hauptthemas in der Reprise. Wie in vielen langsamen Sätzen Mozarts ignoriert die Durchführung weitgehend das Material der Exposition zu Gunsten einer neuen, leidenschaftlichen Kantilene, an die in der Coda mit größerer Dringlichkeit erinnert wird.

Trotz all seiner sprühenden Energie besitzt das Scherzo eine Aura von gemütlicher Entspannung und schlägt humorvoll Kapital aus der dreinotigen Arpeggio-Figur, die zuerst im allerersten Takt zu hören ist. Das Trio beginnt in F-Dur (der Tonart des Adagio), gleitet dann aber nach Des ab, wenn Beethoven die gleiche Dreitonfigur über einer massiv sonoren Passage über einem rustikalen Bordun in der zweiten Bratsche verarbeitet.

Mit seinen explosiven pianissimo-Tremolos (ein Vorgeschmack auf Schuberts c-Moll-Quartettsatz hier) und seinem fragmentarischen, explosiven Hauptthema, das bei seiner Wiederaufstellung durch „Blitze“ im Cello gesteigert wird, hat sich das 6/8-Finale im deutschsprachigen Raum den Beinamen „Der Sturm“ eingehandelt. Ein kontrastierendes kindliches Thema, fast ein Kinderlied, erscheint in As-Dur, einer Tonart, die so unorthodox ist wie das A-Dur des ersten Satzes. In der Durchführung kehrt die „Sturm“-Atmosphäre mit großer Vehemenz zurück, und Fetzen des Hauptthemas werden kontrapunktisch mit einem Paar neuer Ideen im 2/4-Takt kombiniert. Nachdem sich die Spannung kaum verzogen hat, wechselt das Tempo dann zu Andante con moto e scherzoso, und die Tonart signifikanterweise nach A-Dur (der bedeutendsten Nebentonart des ersten Satzes) für ein übertrieben höfisches Menuett, dessen stolzierender Gang durch plötzliche forte-Akkorde komisch unterstrichen wird. Dann kehrt der Sturm zurück, der bald zu einer mehr oder weniger orthodoxen Reprise führt. Aber Beethoven hat noch zwei weitere Überraschungen auf Lager: Eine Wiederholung des Menuetts, jetzt in C-Dur (und mit den forte-Unterbrechungen jetzt übertrieben im fortissimo), und eine Coda, die nach As, die Tonart des naiven zweiten Themas, abfällt, und wiederum bestätigt, dass das Verhältnis von Tonarten, die eine Terz auseinander stehen, ein wesentliches Anliegen dieses wunderbar einfallsreichen Werkes ist.

aus dem Begleittext von Richard Wigmore © 2009
Deutsch: Renate Wendel

Recordings

Beethoven: String Quintets Op 4 & 29
CDA67693

Details

Movement 1: Allegro moderato
Movement 2: Adagio molto espressivo
Movement 3: Scherzo: Allegro – Trio
Movement 4: Presto – Andante con moto e scherzoso – Tempo I

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