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Young Apollo, Op 16

composer
1939; piano, string quartet & string orchestra; commissioned by Canadian Broadcasting Corporation; dedicated to Alexander Chuhaldin who conducted Britten in the 1st perf, Toronto, 27 August 1939; title alludes to Keats' Hyperion; withdrawn by Britten

 
Britten and Pears arrived in North America on 9 May 1939 in Quebec, remaining in Canada for several weeks before travelling to New York State. Less than six weeks after their arrival, Britten had heard the Canadian premiere of his Variations on a theme of Frank Bridge conducted by Alexander Chuhaldin, which seems to have led to his first commission in North America, from the Canadian Broadcasting Corporation, for a ‘fanfare’ for piano, string quartet and string orchestra. This was Young Apollo Op 16, which Britten himself premiered in Toronto under Chuhaldin (to whom the work is dedicated) on 27 August 1939, followed by a second performance on 20 December in New York. As with the Piano Concerto, both performances of Young Apollo were broadcast; we may hope that, after seventy years, recordings of these broadcasts have survived, but they have so far yet to see the light of day.

The title Young Apollo refers to a line in Keats’s unfinished poem Hyperion: ‘He stands before us—the new dazzling Sun-god, quivering with radiant vitality.’ This is as good an image as any around which to create a ‘fanfare’-like work, and Britten’s Op 16 carries the brilliance of the Piano Concerto’s Toccata one stage further, in that it is remarkably monotonal. Indeed, the A major tonality (a key of special significance for Britten in expressing such characteristics) is constant throughout, a fact which has led some commentators to suggest that this was the reason Britten withdrew the work after the second performance (it was not heard again until 1979, three years after his death). But the Sinfonia da Requiem (a work three times the length of Young Apollo) is similarly monotonal, centred upon D, in each of its three conjoined movements, and, moreover, has a triple pulse virtually throughout. In Young Apollo Britten avoids monotony by extraordinary varieties of texture (the utilization of string quartet and string orchestra) and of keyboard writing; he never explained his decision to withdraw the score.

from notes by Robert Matthew-Walker © 2008

Débarqués à Québec le 9 mai 1939, Britten et Pears passèrent plusieurs semaines au Canada avant de gagner l’État de New York. Moins de six semaines après leur arrivée, Britten assista à la création canadienne de ses Variations on a theme of Frank Bridge dirigée par Alexander Chuhaldin. De là semble avoir découlé sa première commande américaine: la Canadian Broadcasting Corporation lui demanda une «fanfare» pour piano, quatuor à cordes et orchestre à cordes. Ce fut Young Apollo op. 16 que Britten créa lui-même à Toronto sous la baguette de Chuhaldin (dédicataire de l’œuvre), le 27 août 1939, avant de la rejouer le 20 décembre à New York. Tout comme on l’avait fait avec le Concerto pour piano, ces deux exécutions de Young Apollo furent retransmises; on peut espérer que, soixante-dix ans plus tard, ces enregistrements existent toujours—reste à ce qu’ils ressurgissent.

Le titre Young Apollo renvoie à un vers de Hyperion, poème inachevé de Keats: «Il se tient devant nous—le nouveau dieu-Soleil étincelant, frissonnant de vitalité radieuse.» Voilà une excellente image autour de laquelle forger une œuvre en style «fanfare»; et, parce qu’il est remarquablement monotonal, l’op. 16 de Britten repousse d’un cran le brio de la Toccata du Concerto pour piano. De fait, la tonalité de la majeur (si importante chez Britten lorsqu’il s’agit d’exprimer de telles caractéristiques) y est constante—d’aucuns en vinrent même à suggérer que ce fut ce qui poussa le compositeur à retirer l’œuvre à l’issue de la seconde représentation (elle ne sera rejouée qu’en 1979, trois ans après sa mort). Mais la Sinfonia da Requiem (trois fois plus longue que Young Apollo), centrée sur ré dans chacun de ses mouvements conjoints, est tout aussi monotonale avec, de surcroît, une pulsation ternaire quasi permanente. Dans Young Apollo, Britten évite la monotonie en variant énormément la texture (utilisation d’un quatuor à cordes et d’un orchestre à cordes) et l’écriture pianistique; jamais il n’expliqua pourquoi il retira cette partition.

extrait des notes rédigées par Robert Matthew-Walker © 2008
Français: Hypérion

Britten und Pears kamen am 9. Mai 1939 in Quebec an und blieben mehrere Wochen in Kanada bevor sie in den Staat New York reisten. Weniger als sechs Wochen nach ihrer Ankunft hörte Britten die kanadische Erstaufführung seiner Variationen über ein Thema von Frank Bridge unter der Leitung von Alexander Chuhaldin, die anscheinend zu seinem ersten Kompositionsauftrag in Amerika führte—von der Canadian Broadcasting Corporation für eine „Fanfare“ für Klavier, Streichquartett und Streichorchester. Dies war Young Apollo op.16, dessen Uraufführung Britten selbst am 27. August 1939 in Toronto unter Chuhaldin (dem das Werk gewidmet ist) spielte, gefolgt von einer zweiten Aufführung am 20. Dezember in New York. Wie das Klavierkonzert wurden auch beide Aufführungen von Young Apollo im Rundfunk übertragen; wir können zwar hoffen, dass nach 70 Jahren Aufnahmen dieser Radiosendungen überlebten, aber bislang sind keine aufgetaucht.

Der Titel Young Apollo bezieht sich auf eine Zeile in Keats’ unvollendetem Gedicht Hyperion: „Er steht vor uns—der neue blendende Gott, bebend mit leuchtender Lebenskraft.“ Dieses Bild kann genauso gut die Quelle eines „Fanfaren“-haften Werks sein wie ein anderes und Brittens op. 16 treibt die Brillanz der Toccata des Klavierkonzerts einen Schritt weiter, denn sie ist bemerkenswert monotonal. Die A-Dur-Tonalität (eine Tonart, die für Britten besonders signifikant war, um solche Charakteristiken auszudrücken) wird durchweg beibehalten, was viele Kommentatoren vermuten ließ, dass dies der Grund war, warum Britten das Werk nach der zweiten Aufführung zurückzog (es war erst 1979, drei Jahre nach seinem Tode wieder zu hören). Aber die Sinfonia da Requiem (ein Werk, das drei Mal so lang ist wie Young Apollo) ist in jedem seiner drei ineinander übergehenden Sätze ähnlich monotonal, um D konzentriert, und hat außerdem praktisch durchweg einen Dreierpuls. In Young Apollo vermeidet Britten Monotonie durch eine außerordentliche Vielfalt des Gewebes (der Einsatz von Streichquartett und Streichorchester) und der Klavierschreibweise; er gab nie Gründe für seine Entscheidung, die Partitur zurückzuziehen.

aus dem Begleittext von Robert Matthew-Walker © 2008
Deutsch: Renate Wendel

Recordings

Britten: Piano Concerto
CDA67625

Track-specific metadata for CDA67625 track 6

Artists
ISRC
GB-AJY-08-62506
Duration
6'56
Recording date
23 September 2007
Recording venue
Henry Wood Hall, Glasgow, Scotland
Recording producer
Andrew Keener
Recording engineer
Simon Eadon
Hyperion usage
  1. Britten: Piano Concerto (CDA67625)
    Disc 1 Track 6
    Release date: September 2008
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