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String Quartet in F major, Op 135

composer
1824/6

 
Beethoven's last completed composition (except for the second finale of Op 130) has the light touch of infinite wisdom and charity; smaller than the others, in scope as well as dimensions, it is nevertheless something only the vastly experienced Beethoven could have written. The first movement displays the exquisitely reticulated texture of which he had always been fond (we can find it as early as the coda to the 'Andante cantabile' of Op 18 No 5). The music ambles delicately, airily, with fine, free, strong part-writing and much variety of detail and subtlety of harmony. It is the most sensitively coloured quartet writing in existence.

It leaves us unprepared for the fire-breathing, suppressed energy of the Scherzo, full of dislocated syncopations. The wild Trio, with its extraordinarily hectic violin solo, lets fly the force of an exploding atom. Its astonishing A major climax (tonally at polar opposition to the fierce E flats which from time to time interrupt the Scherzo) then subsides all at once, muttering, into the return of the Scherzo, one of Beethoven's weirdest transitions.

All this tension is not dispelled by the D flat major slow movement, utterly quiet though it is. The stasis of these variations seems to breed a new tension, equally great. There are three variations on a theme of complete simplicity, and the central one is in the minor, full of breathless oppressed pauses, more frozen than the beklemmt section of the Cavatina of Op 130. The last moves into a trance-like coda. No relaxation here — only an iron self control, needed to cope with the enormous contrast from the Scherzo.

The reaction to this heavily subdued D flat music is F minor, and the famous Difficult Resolution. This originated in a joke of Beethoven's about someone who owed him money. On being asked to pay up, the fellow moaned 'Must it be?', and Beethoven replied 'It MUST be!', thereupon setting the words to an atrocious canon. Joke or not, some kind of difficult resolution has to be found after the fantastic Scherzo and the paralysis of the slow movement. The hard stepwise progression of this introduction to the finale, painfully edging its way up towards the light and freedom of movement, is inescapable, and breaks out with delighted relief into what MUST be —life again. The introduction recurs, intensified, more theatrical in an inextricable blend of humour and seriousness, and subdued questions precede the delicate laughter of the end. The gayest and simplest material in this finale is cast in A major, the key of the Trio's overwhelmingly vital climax, and the only traces of D flat are elliptically hinted at in the struggling introduction.

from notes by Robert Simpson © 1991

Ce quatuor, la dernière composition de Beethoven (exception faite du second finale de l'opus 130), a la légèreté de la sagesse et de l'indulgence infinies; plus modeste que les autres, par sa portée comme par ses dimensions, c'est néanmoins une oeuvre que seul pouvait écrire un Beethoven extrêmement expérimenté. Le premier mouvement possède la ravissante texture maillée pour laquelle il eut toujours une prédilection (elle est déjà présente dans la coda de l'Andante cantabile' du No 5 de l'Opus 18). La musique flâne délicatement, légèrement, avec une belle écriture d'ensemble, libre et forte, une grande variété de détail et une harmonie raffinée. C'est une écriture de quatuor de la plus grande sensibilité qui soit.

Rien ne nous prépare à l'énergie ardente et réprimée du Scherzo, plein de syncopes disloquées. L'impétueux Trio, avec son solo de violon extraordinairement fiévreux, explose avec une force démoniaque. Son étonnante apogée en la majeur (à l'opposé tonal des violents mi bémols qui interrompent de temps en temps le Scherzo) s'apaise ensuite tout d'un coup, en murmurant, avec le retour du Scherzo, l'une des plus étranges transitions dans l'oeuvre de Beethoven.

Le mouvement lent en ré bémol majeur ne dissipe pas toute cette tension, malgré son calme complet. L'immobilisme de ces variations semble engendrer une nouvelle tension, aussi grande. Il y a trois variations sur un thème d'une extrême simplicité; la variation centrale en mineur, où abondent les notes tenues haletantes et oppressées, est plus glacée que la section 'beklemmt' de la Cavatine de l'Opus 130. La dernière aboutit à une coda extatique. Aucune relâche ici, mais une inébranlable maîtrise de soi, nécessaire pour faire face à l'immense contraste du Scherzo.

La réaction à cette musique en ré bémol très étouffée est le fa mineur, et la fameuse 'Résolution Difficile'. Celle-ci a son origine dans une plaisanterie de Beethoven au sujet de quelqu'un qui lui devait de l'argent. Sommé de payer, l'individu gémit 'Le faut-il?', ce a quoi Beethoven répondit 'Il le faut!', arrangeant là-dessus les paroles en un canon exécrable. Plaisanterie ou non, une sorte de résolution difficile est nécessaire après le fantastique Scherzo et la paralysie du mouvement lent. La dure progression par degrés de cette introduction au finale, grimpant péniblement vers la lumière et la liberté de mouvement, est inéluctable, et émerge enfin avec un soulagement ravi à ce qu"il faut - la vie à nouveau. L'introduction revient, intensifiée, plus théâtrale avec un mélange inextricable d'humour et de sérieux, et des questions étouffées précèdent le rire délicat de la fin. Le matériau le plus gai et le plus simple de ce finale est en la majeur, la tonalité du point culminant irrésistiblement animé du Trio, et les seules allusions elliptiques au ré bémol se trouvent dans l'introduction combattante.

extrait des notes rédigées par Robert Simpson © 1991
Français: Elisabeth Rhodes

Beethovens letzte vollendete Komposition (bis auf das zweite Finale für Op 130) weist die leichte Hand auf, die mit unendlicher Weisheit und Milde einhergeht; vom Umfang und von den Dimensionen her weniger groß angelegt als sonst, ist sie dennoch ein Werk, das nur der ungeheuer erfahrene Beethoven geschaffen haben könnte. Der erste Satz zeichnet sich durch die fein verwobene Struktur aus, für die er immer eine Vorliebe hatte (sie findet sich bereits in der Coda des 'Andante cantabile' von Op 18, Nr 5). Die Musik schreitet zart und duftig dahin, mit elegant, frei und stark gestalteter Stimmführung, mannigfaltigen Details und subtiler Harmonik. Es ist dies die klangfarblich einfühlsamste Quartettkomposition, die man sich vorstellen kann.

Sie bereitet uns nicht vor auf die feuerspuckende, geballte Energie des Scherzo, das voller losgelöster Synkopen steckt. Das ungestüme Trio mit seinem außergewöhnlich hektischen Violinsolo bricht mit der Gewalt eines sich spaltenden Atoms hervor. Sein verblüffender Höhepunkt in A-Dur (ein tonaler Gegenpol zu den heftigen Es-Dur-Passagen, die hin und wieder das Scherzo unterbrechen) versiegt jählings murrend, wo das Scherzo wieder einsetzt — einer von Beethovens merkwürdigsten Übergängen.

All diese Spannung wird keineswegs gelöst durch den langsamen Satz in Des-Dur, so äußerst gelassen dieser auch ist. Seine angestaut wirkenden Variationen scheinen vielmehr neue, ebenso große Spannung auszubrüten. Es sind insgesamt drei Variationen über ein gänzlich schlichtes Thema, und die mittlere ist in Moll gehalten, voller atemloser bedrückender Pausen, starrer noch als die 'beklemmte' Passage der Cavatina von Op 130. Die letzte Variation geht in eine trancehafte Coda über. Hier findet keine Entspannung statt — nur eiserne Selbstkontrolle, die gebraucht wird, um mit dem ungeheuren Kontrast zum Scherzo fertigzuwerden.

Reaktion auf diese schwer gedämpfte Musik in Des-Dur sind f-Moll und der berühmte 'schwer gefaßte Entschluß'. Dieser hatte mit einem Scherz Beethovens über jemanden zu tun, der ihm Geld schuldete. Auf die Bitte hin, es zurückzuzahlen, soll der Betreffende gemurrt haben: 'Muß das sein?' Worauf Beethoven antwortete: 'Es MUSS sein!' und seine Worte als schauerlichen Kanon vertonte. Doch Spaß beiseite: Nach dem fantastischen Scherzo und der Lähmung des langsamen Satzes muß tatsächlich ein schwerer Entschluß gefaßt werden. Der mühsame schrittweise Verlauf dieser Introduktion zum Finale, die sich unter Schmerzen emporkämpft, hin zu Licht und Bewegungsfreiheit, ist unentrinnbar und mündet mit froher Erleichterung in das, was sein MUSS — erneutes Aufleben. Die Introduktion wird wiederholt, intensiviert und theatralisch angereichert zu einer unauflöslichen Mischung aus Frohsinn und Ernst, und leise Fragen gehen dem zaghaften Gelächter am Ende voraus. Das heiterste und schlichteste Material des Finales steht in A-Dur, der Tonart des überwältigend vitalen Höhepunkts im Trio, und die einzigen Spuren, die von Des-Dur zurückbleiben, werden in der angestrengten Introduktion verkürzt angedeutet.

aus dem Begleittext von Robert Simpson © 1991
Deutsch: Anne Steeb/Bernd Müller

Recordings

Beethoven: String Quartets Opp 127 & 135
CDA66408Archive Service
Beethoven: String Quartets
CDH55021/88CDs Deleted

Details

Movement 1: Allegretto
Track 5 on CDA66408 [5'56] Archive Service
Track 5 on CDH55021/8 CD8 [5'56] 8CDs Deleted
Movement 2: Vivace
Track 6 on CDA66408 [3'29] Archive Service
Track 6 on CDH55021/8 CD8 [3'29] 8CDs Deleted
Movement 3: Lento assai, cantate e tranquillo
Track 7 on CDA66408 [7'22] Archive Service
Track 7 on CDH55021/8 CD8 [7'22] 8CDs Deleted
Movement 4: Der schwer gefaßte Entschluß: Grave, ma non troppo tratto – Allegro
Track 8 on CDA66408 [7'36] Archive Service
Track 8 on CDH55021/8 CD8 [7'36] 8CDs Deleted

Track-specific metadata for CDH55021/8 disc 8 track 6

Vivace
Artists
ISRC
GB-AJY-92-40806
Duration
3'29
Recording date
21 May 1991
Recording venue
Rosslyn Hill Unitarian Chapel, Hampstead, London, United Kingdom
Recording producer
Arthur Johnson
Recording engineer
Antony Howell
Hyperion usage
  1. Beethoven: String Quartets Opp 127 & 135 (CDA66408)
    Disc 1 Track 6
    Release date: February 1992
    Deletion date: November 1999
    Archive Service
  2. Beethoven: String Quartets (CDH55021/8)
    Disc 8 Track 6
    Release date: November 1999
    Deletion date: October 2004
    8CDs Deleted
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