Viola Sonata No 1 in C minor, Op 18

composer
1905; first performed by Lionel Tertis and Bowen at the Aeolian Hall, London, on 19 May 1905

 
The two viola sonatas are examples of the remarkable succession of works that Bowen produced while still a student, and soon afterwards. In fact he was only twenty when he wrote the Viola Sonata No 1 in C minor Op 18 (1905). At this time Lionel Tertis had started a series of London recitals of viola music at which he was regularly accompanied by Bowen, a series that continued for several years. The sonata was first performed by Tertis and Bowen at London’s Aeolian Hall on 19 May 1905. It appeared again on 30 October 1906, and then in Berlin in 1907 when Tertis, Bowen and the work were all enthusiastically received.

This is the first of Bowen’s many instrumental sonatas, and with its traditional exposition repeat it sets the pattern of the ‘well-made’ work which he would follow all his life. To this renewal of an existing idiom Bowen brings a personal voice and authority, especially noticeable in a viola sonata. While some listeners at the time might have looked to Brahms’s then new sonatas for the composer’s model, in 1905 Bowen’s music must have struck many people as a fresh breeze blowing through the British music of the time.

The wide-spanning first movement, lasting more than ten minutes, clearly announces a composer who has arrived. With the busy and idiomatic piano part and the viola part’s singing melody, drama, and distinctive passagework (which was at first thought to be uncharacteristic of the instrument), in this sonata Bowen provided a model for Tertis’s other young collaborators—Benjamin Dale and Arnold Bax. Bowen’s first subject opens with a questioning dotted motif which, at first reflective and questioning, soon becomes dramatic and challenging, especially when running on with flashing semiquavers. The second subject, marked molto espressivo, is lyrical and expansive. The music eventually rises to a substantial climax before the affecting final nine bars, where the opening theme returns, all passion spent, and the music ends on a dying fall.

The slow movement is basically ternary in shape, with a middle section in which the viola sings fervently over rippling piano figurations. The movement is notable for its passionate expression markings—molto espressivo at the outset, and soon appassionato—yet this is a remarkably well-bred passion and the music maintains a poise which rather tempers the emotion the composer seems to be feeling.

The finale is generally carefree, and certainly Tertis referred to the sonata as ‘a vivacious and light-hearted work’. Bowen writes a powerful introduction, though this is soon followed by happy music alternating spirited and dancing passages with typical lyrical invention. Eventually the music reaches a portentous episode when, over pounding sustained chords in the piano, the viola is instructed to summon up all possible tone molto vibrato. Just when we are thinking the music is to end in tragedy after all, the viola’s running semi-quavers announce the throw-away closing bars.

from notes by Lewis Foreman © 2008

Les deux sonates pour alto illustrent la remarquable succession d’œuvres produite par Bowen pendant et juste après ses études. En fait, il n’avait que vingt ans lorsqu’il signa la Sonate pour alto no 1 en ut mineur op. 18 (1905). À cette époque, Lionel Tertis avait entrepris une série de récitals londoniens, lors desquels Bowen l’accompagnait régulièrement—cette série de musique pour alto dura plusieurs années. Créée par Tertis et Bowen à l’Aeolian Hall de Londres le 19 mai 1905, la Sonate no 1 fut rejouée le 30 octobre 1906 puis en 1907, à Berlin, où ses interprètes et elle reçurent un accueil enthousiaste.

Avec sa traditionnelle répétition de l’exposition, cette pièce—la première des nombreuses sonates instrumentales de Bowen—instaure le schéma de l’œuvre «bien faite» dont le compositeur ne se départira plus. Mais Bowen ne se contente pas de reprendre un idiome existant: il y apporte une touche et une autorité personnelles remarquables, surtout dans une sonate pour alto. Si, en 1905, certains auditeurs purent lui trouver pour modèle les sonates brahmsiennes, alors nouvelles, le vent frais qu’elle fit souffler sur la musique britannique dut en surprendre plus d’un.

L’ample premier mouvement, fort de dix bonnes minutes, annonce sans fard un compositeur qui a réussi. Avec cette sonate, Bowen—par la partie de piano idiomatique et affairée, par la mélodie chantante, le drame et les passages distinctifs de la partie d’alto (d’abord considérés comme non emblématiques de l’instrument)—fournit un modèle aux autres jeunes collaborateurs de Tertis: Benjamin Dale et Arnold Bax. Le premier sujet s’ouvre sur un motif pointé inquisiteur qui, d’abord réfléchi et interrogateur, devient vite dramatique et ardu, surtout par ses continuelles doubles croches fulgurantes. Le second sujet, marqué molto espressivo, est lyrique et expansif. Enfin, la musique atteint un substantiel apogée avant les émouvantes neuf dernières mesures, où le thème initial rembourse toute la passion dépensée; puis la conclusion se fait en mourant.

Le mouvement lent affecte une forme peu ou prou ternaire, avec une section centrale dans laquelle l’alto chante ardemment par-dessus d’ondoyantes figurations pianistiques s’élevant jusqu’à un apogée. Ce mouvement vaut par ses indications expressives passionnées—molto espressivo au début et bientôt appassionato—mais c’est là une passion remarquablement posée et la musique conserve un maintien qui tempère plutôt l’émotion que le compositeur semble éprouver.

Le finale est globalement insouciant et Tertis ne manqua pas de voir en cette sonate «une œuvre enjouée et légère». Pourtant, Bowen composa une introduction puissante, quoique vite suivie d’un moment joyeux, où des passages animés, dansants, alternent avec une invention lyrique typique. La musique finit par atteindre un épisode solennel lorsque, par-dessus des accords tenus martelés au piano, l’alto doit convoquer tout le son possible, molto vibrato. Au moment même où l’on envisage, après tout, une fin tragique, les doubles croches ininterrompues de l’alto annoncent les mesures conclusives, comme si de rien n’était.

extrait des notes rédigées par Lewis Foreman © 2008
Français: Hypérion

Die beiden Violasonaten sind Beispiele für die bemerkenswerte Reihe von Werken, die Bowen noch in seiner Studienzeit und kurz danach produzierte. Er war sogar erst zwanzig, als er die Violasonate Nr. 1 in c-Moll op. 18 (1905) schrieb. Zu dieser Zeit hatte Lionel Tertis eine Serie von Recitals mit Bratschenmusik in London begonnen, in denen er regelmäßig von Bowen begleitet wurde, und die mehrere Jahre weitergeführt wurden. Die Sonate wurde am 19. Mai 1905 von Tertis und Bowen in der Londoner Aeolian Hall uraufgeführt. Sie stand auch am 30. Oktober 1906 wieder auf dem Programm und 1907 in Berlin, wo Tertis, Bowen und das Werk allesamt begeisterte Aufnahme fanden.

Sie ist die erste der zahlreichen Instrumentalsonaten Bowens, und mit ihrer traditionellen Wiederholung der Exposition etabliert sie das Muster „solide gearbeiteter“ Werke, dem er sein Leben lang folgen sollte. Bowen bringt zu dieser Erneuerung eines bestehenden Idioms eine persönliche Stimme und Autorität, die in einer Violasonate besonders auffallen. Während einige Hörer der Zeit wohl Brahms’ damals noch neue Sonaten als Vorbilder für den Komponisten betrachtet hätten, dürften viele Bowens Musik 1905 als frische Brise empfunden haben, die durch die britische Musik der Zeit wehte.

Der weitgespannte erste Satz, der über zehn Minuten dauert, kündigt eindeutig einen Komponisten an, der angekommen ist. Mit der geschäftigen und idiomatischen Klavierstimme und sanglichen Melodie und dem Drama und markanten Passagenwerk der Bratsche (das zunächst als uncharakteristisch für das Instrument angesehen wurde), schuf Bowen in dieser Sonate ein Modell für Tertis’ andere, jüngere Kollaboratoren—Benjamin Dale und Arnold Bax. Bowens erstes Thema beginnt mit einem punktierten Fragemotiv, das, obwohl zuerst reflexiv und suchend, bald dramatisch und herausfordernd wird, besonders wenn es mit brillanten Sechzehnteln weitergeführt wird. Das zweite Thema mit der Markierung molto espressivo ist lyrisch und expansiv. Die Musik steigert sich allmählich zu einem beträchtlichen Höhepunkt bevor in den ergreifenden letzten neun Takten das Anfangsthema, alle Leidenschaft verausgabt, zurückkehrt, und die Musik mit einem letzten Seufzer erstirbt.

Der langsame Satz ist im wesentlichen in dreiteiliger Form mit einem Mittelteil, in dem die Bratsche inbrünstig über plätschernden Klavierfigurationen singt und sich zu einem Höhepunkt steigert. Der Satz ist für seine leidenschaftlichen Ausdrucksbezeichnungen bemerkenswert—am Anfang molto espressivo und bald appassionato—aber es handelt sich hier um eine besonders wohlerzogene Leidenschaft, und die Musik gerät nicht außer Fassung, was die Emotionen, die der Komponist zu fühlen scheint, eher in Schach hält.

Generell ist das Finale sorglos, und Tertis bezeichnete die Sonate als „ein lebhaftes, heiteres Werk“. Bowen schreibt eine kraftvolle Einleitung, doch dieser folgt bald fröhliche Musik, in der sich sprühende und tänzerische Passagen mit typisch lyrischer Erfindung abwechseln. Die Musik erreicht schließlich eine ominöse Episode, wenn die Bratsche angewiesen wird, über pochenden sostenuto-Akkorden im Klavier mit vollstem Ton molto vibrato zu spielen. Gerade, wenn wir denken, dass die Musik doch tragisch enden wird, kündigen die laufenden Sechnzehntel der Bratsche das Wegwerf-Ende der Schlusstakte an.

aus dem Begleittext von Lewis Foreman © 2008
Deutsch: Renate Wendel

Recordings

Bowen: The complete works for viola & piano
CDA67651/22CDs

Details

Movement 1: Allegro moderato
Movement 2: Poco lento e cantabile
Movement 3: Finale: Presto – Allegro molto

Track-specific metadata

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