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Concerto for two violins and orchestra in D major, H329

composer
May to July 1950; commissioned and first performed, on 14 January 1951 in Dallas, by Gerald and Wilfred Beal

 
In the twelve years between the Duo concertante and the Concerto in D major for two violins and orchestra H329 almost everything changed in Martinu’s life. In 1940 he left Paris just a few days before the Nazi occupation and spent nine hard months escaping from France, through Spain and Lisbon in Portugal, to the United States. During World War II Martinu established a reputation as probably the most performed living classical composer in America, accepting commissions from leading orchestras and soloists. Originally intending to return to Czechoslovakia after the war, he changed his plans after the communist take-over in 1948 and took American citizenship. The last six years of his life were spent mostly in Italy, France, and Switzerland—at the home of the conductor Paul Sacher. In addition to the complicated political situation of the Cold War, Martinu suffered a serious accident in 1946, which left him deaf in one ear and caused an almost permanent loss of balance. He recovered sufficiently to accept a teaching position at Princeton University in New Jersey in September 1948, but it was not until the early 1950s that he returned to his usual rate of composing several works within very short periods of time. The Concerto for two violins was written from May to July 1950 in New York on commission from the promising young twins Gerald and Wilfred Beal. At the time of its premiere, which took place in Dallas on 14 January 1951, the twins were barely eighteen years old.

Apart from the simple fact that it was written for two solo violins and orchestra, this concerto is almost completely different from the earlier Duo concertante. It uses a large symphonic orchestra in the Romantic concerto tradition and shows a remarkable spiritual connection between Martinu and Antonín Dvorák, his successful Czech predecessor in America. As always the solo parts are highly virtuosic and rewarding to play. In April 1954, in a letter to his close friend the conductor Ernest Ansermet, Martinu compared his concerto in a humorous way to the Concerto for two violins in D minor BWV1043 by Johann Sebastian Bach, mentioning that his own is probably not as good as Bach’s but that it is not bad and perhaps the first of its kind since Bach (it is somewhat surprising that he seemed not to remember his own earlier Duo concertante).

Unfortunately there is no recording of the concerto by its dedicatees to explain the way it is composed—Martinu always reflected the characteristic attributes of his commissioners or performers of the premiere. It seems that the Beal twins were equally technically skilled with an inclination towards rapid passagework. The concerto consists of three more or less fast movements without a genuine slow middle section. The Poco allegro opens in a bright D major in 6/8 time, a metre Martinu liked for its potential for constant small rhythmical changes. The entrance of the two solo instruments returns to the material of the orchestral introduction; however, it is now presented with very intricate double, triple and quadruple stops, so that immediately Martinu creates his favourite effect of a full sound, here evoking a string quartet rather than just two violins. The second movement, Moderato, starts in B flat major, Martinu’s most favoured key in the music of his final decade. The first violin opens with a long-breathed melody accompanied by the harmonic figuration of the second violin, before the two soloists switch their roles. The third movement, Allegro con brio, returns—attacca—to D major, in 2/4. In a virtuoso cadenza both soloists get to demonstrate their technical skills and beauty of tone, before a fast Vivo (Presto) brings the piece to an end with Ševcík-like enthusiasm.

Despite the succesful premiere and several acclaimed performances throughout the first half of 1950s, the work never attained the popularity it deserves. This was at least partially caused by the troubles Martinu had to find a good publisher. He first offered it to Universal Edition in Vienna in 1953, which at first accepted it but for unknown reasons never published it. Four years later, in January 1957, Martinu proposed it to Eschig but nothing came of this either. Only at the beginning of 1959 did Martinuo finally find a publisher for this work: Bärenreiter. However, legal problems delayed the publication of this concerto until 1962, three years after the composer’s death.

Indeed, another reason for this concerto’s obscurity might be the very long period of exclusive performing rights the Beal twins reserved in the original contract. Even in July 1956 Martinu wrote to a friend, the oboe player Jirí Tancibudek, that the piece might become free only in a year or two. After the unexpected dissolution of ‘The Beal Twins’ the concerto fell into oblivion and was rediscovered only several decades later.

from notes by Aleš Brezina © 2007

Douze années séparent le Duo concertante du Concerto en ré majeur pour deux violons et orchestre H329, douze années durant lesquelles la vie de Martinu changea presque du tout au tout. En 1940, il quitta Paris quelques jours à peine avant l’occupation nazie et passa neuf mois difficiles à fuir la France pour gagner les États-Unis via l’Espagne et le Portugal (Lisbonne). Pendant la Seconde Guerre mondiale, il fut certainement le compositeur classique vivant le plus joué en Amérique, acceptant des commandes de grands orchestres et de solistes. Après la guerre, il voulut d’abord rentrer en Tchécoslovaquie mais il se ravisa devant la prise du pouvoir par les communistes en 1948 et adopta la nationalité américaine. Il passa l’essentiel des six dernières années de sa vie en Italie, en France et en Suisse—chez le chef d’orchestre Paul Sacher. À la complexe situation politique de la Guerre froide s’ajouta, pour Martinu, un grave accident (1946) qui le laissa sourd d’une oreille et en proie à une perte d’équilibre quasi permanente. Il se rétablit suffisamment pour pouvoir accepter un poste d’enseignant à l’Université de Princeton (New Jersey) en septembre 1948, mais ce fut seulement au début des années 1950 qu’il retrouva son rendement compositionnel, avec plusieurs œuvres en très peu de temps. Commande des prometteurs jumeaux Gerald et Wilfred Beal, le Concerto pour deux violons fut écrit de mai à juillet 1950 à New York puis créé a Dallas le 14 janvier 1951—les jumeaux avaient alors tout juste dix-huit ans.

Hormis le fait d’avoir été écrit pour deux violons solo et orchestre, ce concerto est presque aux antipodes du Duo concertante antérieur. Il utilise un grand orchestre symphonique, dans la tradition du concerto romantique, et affiche une remarquable communion d’esprit avec Antonín Dvorák, l’heureux prédecesseur tchèque de Martinu en Amérique. Comme toujours, les parties solo sont extrêmement virtuoses et gratifiantes pour leurs interprètes. Dans une lettre d’avril 1954 adressée à son ami intime le chef d’orchestre Ernest Ansermet, Martinu compara avec humour son concerto avec le Concerto pour deux violons en ré mineur BWV1043 de Johann Sebastian Bach, déclarant que le sien ne valait probablement pas celui de Bach mais qu’il n’était pas mauvais et était peut-être le premier double concerto depuis Bach (il est assez curieux qu’il ait apparemment oublié son propre Duo concertante).

Nous n’avons, hélas, aucun enregistrement du concerto par ses dédicataires. Un tel document nous aurait sûrement éclairé sur la composition de l’œuvre, car Martinuo cherchait toujours à refléter les vertus marquantes des commanditaires ou des créateurs de ses pièces. Les jumeaux Beal étaient, à l’évidence, aussi doués techniquement l’un que l’autre, avec une prédilection pour les passages rapides. Le concerto comprend trois mouvements plus ou moins rapides, sans vraie section centrale lente. Le Poco allegro s’ouvre sur un éclatant ré majeur à 6/8, un mètre que Martinu appréciait pour son potentiel de constants petits changements rythmiques. L’entrée des deux instruments solo retrouve le matériau de l’introduction orchestrale, désormais présenté avec de très complexes doubles, triples et quadruples cordes, si bien que Martinu crée d’emblée son effet favori, celui d’une sonorité pleine, évoquant ici plus un quatuor à cordes que deux simples violons. Le deuxième mouvement, Moderato, commence en si bémol majeur, la tonalité que le compositeur préféra dans ses dix dernières années. Le premier violon ouvre sur une mélodie au long souffle, accompagnée par la figuration harmonique du second violon, avant que les deux solistes n’échangent leurs rôles. Le troisième mouvement, Allegro con brio, revient—attacca—à ré majeur, à 2/4. Dans une cadenza virtuose, les deux solistes se lancent dans une démonstration de leur maîtrise technique, de la beauté de leur son, puis un rapide Vivo (Presto) clôt la pièce avec un enthousiasme à la Ševcík.

Malgré le succès de la création et de plusieurs exécutions dans la première moitié des années 1950, l’œuvre n’a jamais eu la popularité qu’elle mérite, et ce en partie à cause des difficultés que Martinu éprouva à lui trouver un bon éditeur. Il la proposa d’abord à Universal Edition à Vienne (1953), qui l’accepta mais, sans que l’on sache pourquoi, ne la publia jamais. Quatre ans plus tard, en janvier 1957, il la soumit à Eschig, en pure perte. Ce fut seulement au début de 1959 qu’il dénicha un éditeur, Bärenreiter, même si des problèmes juridiques repoussèrent la publication à 1962, trois ans après sa mort.

L’éclipse subie par cette œuvre pourrait aussi s’expliquer par le contrat original, dans lequel les jumeaux Beal s’octroyèrent une très longue exclusivité des droits d’interprétation. Encore en juillet 1956, Martinu écrivit à son ami le hautboïste Jirí Tancibudek que son concerto ne serait peut-être pas libre de droits avant un an ou deux ans. Après la dissolution inattendue des «Beal Twins», cette œuvre sombra dans plusieurs décennies d’oubli.

extrait des notes rédigées par Aleš Brezina © 2007
Français: Hypérion

In den zwölf Jahren zwischen dem Duo concertante und dem Konzert in D-Dur für zwei Violinen und Orchester H329 veränderte sich fast alles in Martinus Leben. 1940 verließ er nur ein paar Tage vor der deutschen Besatzung Paris und verbrachte neun harte Monate auf der Flucht aus Frankreich nach Spanien und Lissabon in Portugal in die Vereinigten Staaten. Während des Zweiten Weltkrieges schuf er sich den Ruf des womöglich meist aufgeführten lebenden Komponisten ernster Musik in Amerika. Er nahm Aufträge von führenden Orchestern und Solisten an. Ursprünglich hatte er vor, nach dem Krieg in die Tschechoslowakei zurückzukehren, änderte aber seine Pläne, als 1948 die Kommunisten an die Macht kamen und wurde amerikanischer Staatsbürger. Die letzten sechs Lebensjahre verbrachte er hauptsächlich in Italien, Frankreich und in der Schweiz auf dem Wohnsitz des Dirigenten Paul Sacher. Zusätzlich zu der komplizierten politischen Situation des Kalten Krieges erlitt Martinu 1946 auch einen ernsten Unfall, durch den er auf einem Ohr taub wurde und der zu einem fast chronischen Gleichgewichtsverlust führte. Martinu erholte sich genug, um im September 1948 eine Lehrstelle an der Princeton University in New Jersey anzunehmen, aber erst 1950 konnte er wieder mit der gleichen Geschwindigkeit komponieren, zu der er früher in der Lage war, als er innerhalb kurzer Zeit mehrere Werke schrieb. Das Konzert für zwei Violinen entstand zwischen Mai und Juli 1950 in New York im Auftrag der vielversprechenden jungen Zwillinge Gerald und Wilfred Beal. Zum Zeitpunkt der Uraufführung, die am 14. Januar 1951 in Dallas stattfand, waren die Zwillinge kaum 18 Jahre alt.

Trotz der oberflächlichen Gemeinsamkeit in der Besetzung für zwei Violinen und Orchester unterscheidet sich dieses Werk fast vollständig von dem früheren Duo concertante. Hier kommen ein großes Sinfonieorchester in der romantischen Konzerttradition zum Einsatz und eine erstaunliche geistige Verwandtschaft zwischen Martinu und Dvorák (seinem erfolgreichen tschechischen Vorgänger in Amerika) zum Ausdruck. Wie immer sind die Solostimmen äußerst virtuos und dankbar für die Solisten. Im April 1954 verglich Martinu in einem Brief an seinen engen Freund, den Dirigenten Ernest Ansermet, sein Konzert auf humorvolle Weise mit dem Konzert für zwei Violinen in d-Moll BWV1043 von Johann Sebastian Bach. So schrieb Martinu, sein eigenes Konzert sei wahrscheinlich nicht so gut wie Bachs Doppelkonzert, aber wiederum nicht schlecht und womöglich das erste dieser Art seit Bach (merkwürdigerweise schien er sich nicht an sein eigenes, zuvor komponiertes Duo concertante zu erinnern).

Leider gibt es keine Einspielung des Konzerts mit seinen Widmungsträgern. Sie würde sicher erklären, warum das Konzert so komponiert wurde, wie es ist. Martinuo ließ sich immer von den speziellen Eigenschaften seiner Auftraggeber oder Uraufführungsinterpreten anregen. Es scheint, als ob beide Beal-Zwillinge gleich technisch begabt waren und rasante Läufe liebten. Das Konzert besteht aus drei mehr oder weniger schnellen Sätzen und enthält keinen richtig langsamen Mittelsatz. Das Poco allegro beginnt in leuchtendem D-Dur im 6/8-tel Takt, eine Taktart, die Martinu für ihre Möglichkeiten zu permanenten kleinen rhythmischen Veränderungen mochte. Die zwei Soloinstrumente nehmen bei ihrem Einsatz das Material der Orchestereinleitung wieder auf, das hier allerdings mit sehr komplizierten Doppelgriffen (Trippel-, Quadrupelgriffen) vorgestellt wird, wodurch Martinu sofort seinen Lieblingseffekt eines vollen Klangs schafft, der hier ein Streichquartett anstelle von nur zwei Violinen beschwört. Der zweite Satz, Moderato, beginnt in B-Dur, eine Tonart, die Martinuo im letzten Jahrzehnt seines Lebens häufiger als andere anwendete. Die erste Violine spielt zuerst eine weit ausgreifende Melodie, die von harmonischen Gesten der zweiten Violine begleitet wird. Dann wechseln die zwei Solisten ihre Rollen. Der dritte Satz, Allegro con brio, kehrt im 2/4-tel Takt—attacca—zum D-Dur zurück. In einer virtuosen Kadenz haben beide Solisten Gelegenheit, ihre spieltechnischen Fähigkeiten und ihr klangschönes Spiel unter Beweis zu stellen, bis ein schnelles Vivo (Presto) das Stück mit einer an Ševcík erinnernden Begeisterung zum Abschluss bringt.

Trotz der erfolgreichen Uraufführung und diverser gerühmter Aufführungen in der ersten Hälfte der 1950er Jahre erfreute sich das Werk niemals der Beliebtheit, die es verdient. Der Grund dafür liegt zumindest teilweise in den Schwierigkeiten, die Martinu bei der Suche nach einem guten Verleger hatte. Er bot das Konzert zuerst der Universal Edition in Wien an (1953), die es annahm aber aus unerfindlichen Gründen niemals druckte. Vier Jahre später, im Januar 1957, legte Martinu das Konzert Eschig vor, aber auch das blieb ohne Folgen. Erst Anfang 1959 fand Martinu einen Verleger für dieses Werk: Bärenreiter. Juristische Probleme verzögerten den Druck dieses Konzerts allerdings bis 1962, drei Jahre nach dem Tod des Komponisten.

Ein anderer Grund für die Unbekanntheit dieses Konzerts mag tatsächlich auch in der sehr langen Zeitspanne liegen, für die sich die Beal-Zwillinge im ursprünglichen Vertrag die exklusiven Aufführungsrechte gesichert hatten. Noch im Juli 1956 schrieb Martinu an seinen Freund, den Oboisten Jirí Tancibudek, das Werk stünde wohl erst in ein oder zwei Jahren zur Verfügung. Nach der unerwarteten Trennung der „Beal-Zwillinge“ geriet das Konzert in Vergessenheit und wurde erst mehrere Jahrzehnte später wiederentdeckt. Hoffentlich findet es nun einen Platz im Repertoire.

aus dem Begleittext von Aleš Brezina © 2007
Deutsch: Elke Hockings

Recordings

Martinů: Complete music for violin & orchestra, Vol. 1
CDA67671

Track-specific metadata for CDA67671 track 8

Moderato – Piů vivo – Tempo primo
Artists
ISRC
GB-AJY-07-67108
Duration
4'33
Recording date
3 December 2005
Recording venue
Dvorák Hall, Rudolfinum, Prague, Czechoslovakia
Recording producer
Zdenek Zahradník
Recording engineer
Tomáš Zikmund
Hyperion usage
  1. Martinu: Complete music for violin & orchestra, Vol. 1 (CDA67671)
    Disc 1 Track 8
    Release date: October 2007
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