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String Quartet No 6, Sz114

composer
1939

 
The Sixth Quartet was written towards the end of 1939 when Bartók, then 57 years old, was in a low emotional state. Although Hungary was not at first directly involved, World War II had broken out during the composition of the work, and his mother was mortally ill (she died a month after the Quartet was finished). Whilst it does not necessarily follow that the emotional tenor of the Sixth Quartet was suggested by these events, it is not hard to envisage Bartók’s concern in much of the work’s tragic nature, yet it also recalls aspects of Contrasts, the Music for strings, percussion and celesta, and the Divertimento. Structurally the Sixth Quartet breaks fresh ground. It is the only one of Bartók’s Quartets ostensibly in four movements, but the first three are prefaced by the same ‘motto’ theme, rather differently treated, which is headed ‘Mesto’ (sad). Therefore we hear not four movements but seven (slow-fast; slow-fast; slow-fast; slow). The middle movements, March and Burletta, echo folk character, as do the Burletta’s quarter-tones. The opening ‘motto’ theme is played at first by the viola, and no matter what happens in the first three movements, its pervasive nature overhangs everything. In the finale it becomes the theme of that movement, a set of variations. Its final appearance (on viola, in the last six bars) is of resigned acceptance, not of hopelessness, for that which is accepted at last is a fact of life, upon which quiet resolve the work ends.

from notes by Robert Matthew-Walker © 1996

Le Sixième Quatuor fut écrit vers la fin de 1939, quand Bartók alors âgé de 57 ans, était assez déprimé. Bien que la Hongrie n’y ait pas été engagée immédiatement, la seconde guerre mondiale avait éclaté pendant la composition de cette œuvre; d’autre part, sa mère souffrait d’une maladie dont elle devait mourir un mois après la fin de la composition du Quatuor. Ces événements extérieurs n’ont peut-être pas eu une influence directe sur les émotions qu’exprime le Sixième Quatuor, mais il n’est pas difficile de percevoir les soucis de Bartók dans une grande partie de la nature tragique de cette œuvre; elle rappelle pourtant aussi des aspects de Contrastes, de la Musique pour cordes, percussion et célesta, et du Divertimento. Du point de vue structure, le Sixième Quatuor innove, c’est le seul des Quatuors de Bartók ostensiblement en quatre mouvements, mais les trois premiers sont préfacés par le même ‘motif conducteur’, traité d’une maniere plutôt différente, sous le titre ‘Mesto’ (triste). Nous n’entendons donc pas quatre mouvements mais sept (lent-vif; lent-vif; lent-vif; lent) qui sont de forme ethnomusicale hongroise, comme lassú-friss. Les mouvements centraux, Marche et Burletta, répètent un caractère folklorique, comme le font les micro-intervalles de la Burletta. Le motif conducteur initial est joué d’abord par l’alto, et sa nature pénétrante plane sur la musique des trois premiers mouvements, quoi qui se passe. Dans une série de variations, il devient le thème du finale, quand sa dernière apparition (sur l’alto, dans les dernières six mesures) exprime une acceptation résignée, et non le désespoir, car ce qui est enfin accepté est une réalite de la vie, et c’est sur cette calme résolution que le Quatuor se termine.

extrait des notes rédigées par Robert Matthew-Walker © 1996
Français: Alain Midoux

Das 6. Quartett entstand gegen Ende 1939, als sich Bartók damals 57 Jahre alt, auf einem emotionalen Tiefpunkt befand. Obwohl Ungarn vom Zweiten Weltkrieg zunächst nicht direkt betroffen war, war er doch während der Kompositionszeit des Werks ausgebrochen, und Bartóks Mutter war todkrank (sie starb einen Monat nach Vollendung des Quartetts). Das soll nicht unbedingt heißen, daß der emotionale Tenor des 6. Quartetts durch diese Ereignisse verursacht wurde, aber der weithin tragische Charakter des Werks macht es leicht, sich Bartóks damaligen Kummer vorzustellen. Andererseits ruft das 6. Quartett Aspekte der Contrasts ins Gedächtnis, der Musik für Saiteninstrumente Schlagzeug und Celesta und des Divertimentos. Was seine Struktur angeht, erchließt es neues Terrain. Das Sechste ist das einzige von Bartóks Quartetten, das dem Anschein nach in vier Sätzen angelegt ist. Allerdings ist den ersten drei ein und dasselbe ‘Motto’ vorangestellt, das immer verschieden verarbeitet wird und unter der Überschrift ‘Mesto’ (traurig) steht. So kommt es, daß wir nicht vier, sondern sieben Sätze hören (langsam-schnell; langsam-schnell; langsam-schnell; langsam), deren ethnomusikalische Herkunft sich auf den unganschen Lassu-Friss zurückzuverfolgen läßt. In den inneren Sätzen mit der Bezeichnung Marsch und Burletta klingt Volksmusik an, ebenso in den Vierteltönen der Burletta. Das einleitende ‘Motto’ wird zunächst von der Violine angespielt und beherrscht mit seiner Eindringlichkeit das Geschehen, egal was in den ersten drei Sätzen vorgeht. Im Finale wird es zum Thema des Satzes für eine Folge von Variationen, und sein dortiges letztes Erscheinen (auf der Bratsche, in den letzten sechs Takten) kündet von resignierter Hinnahme, nicht von Hoffnungs­losigkeit: Was letztendlich hingenommen wird, ist eine Gegebenheit des Lebens. Mit diesem ruhigen Vorsatz endet das Werk.

aus dem Begleittext von Robert Matthew-Walker © 1996
Deutsch: Anne Steeb/Bernd Müller

Recordings

Bartók: String Quartets
CDD220032CDs Dyad (2 for the price of 1) — Archive Service

Details

Movement 1: Mesto – Più mosso, pesante – Vivace
Track 9 on CDD22003 CD2 [7'41] 2CDs Dyad (2 for the price of 1) — Archive Service
Movement 2: Mesto – Marcia
Track 10 on CDD22003 CD2 [7'38] 2CDs Dyad (2 for the price of 1) — Archive Service
Movement 3: Mesto – Burletta: Moderato
Track 11 on CDD22003 CD2 [6'57] 2CDs Dyad (2 for the price of 1) — Archive Service
Movement 4: Mesto
Track 12 on CDD22003 CD2 [6'24] 2CDs Dyad (2 for the price of 1) — Archive Service

Track-specific metadata for CDD22003 disc 2 track 9

Mesto – Più mosso, pesante – Vivace
Artists
ISRC
GB-AJY-93-58209
Duration
7'41
Recording date
26 November 1992
Recording venue
Rosslyn Hill Unitarian Chapel, Hampstead, London, United Kingdom
Recording producer
Arthur Johnson
Recording engineer
Antony Howell
Hyperion usage
  1. Bartók: String Quartets (CDA66581/2)
    Disc 2 Track 9
    Release date: June 1993
    Deletion date: September 1996
    2CDs Superseded by CDD22003
  2. Bartók: String Quartets (CDD22003)
    Disc 2 Track 9
    Release date: September 1996
    Deletion date: July 2004
    2CDs Dyad (2 for the price of 1) — Archive Service
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