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Variations for piano, Op 27

composer
1935/6; first performed by Peter Stadlen in 1937

 
The music of Berg, particularly his operatic works, have gained a universal acceptance. Even much of Schoenberg’s music has been granted a grudging approval by the musical audience. But Webern’s music still seems to stand outside the listener’s embrace, due, perhaps, to its reputation for angularity and abstraction. How informative it is to see the score of the Variations for piano Op 27 as published by Universal. Notes by Peter Stadlen, who gave the first performance of the variations in 1937, reveal a composer intent on anything but the abstract. Expression was paramount to Webern, as it was to his teacher Schoenberg who famously said: ‘My music is not modern, it is just badly played.’

Webern’s passionate instructions to Stadlen were so extreme that ‘notes had become almost incidental and were only regarded as carriers of expression’. Little wonder that Webern himself likened the first movement to a Brahms intermezzo, and the frolicking agility of the second movement to the flute-mad Badinerie of Bach’s B minor orchestral suite! If there is a bleakness heard in this music, most potently in the final movement, we must again recall the uncertainties of the times. By 1937, Schoenberg had fled to California, and Webern, whose music had been declared ‘degenerate’ after Hitler’s rise to power, faced his final years of isolation in Austria.

from notes by Grant Hiroshima © 2007

La musique de Berg—ses opéras, surtout—est universellement reconnue. Même les œuvres de Schoenberg ont, pour la plupart, reçu l’assentiment rechigneux du public mélomane. Mais la musique de Webern, elle, semble encore en marge de la reconnaissance des auditeurs, peut-être parce qu’elle passe pour anguleuse et abstraite. Comme il est instructif de voir la partition des Variations for piano, op. 27 publiée par Universal. Les notes de Peter Stadlen, qui créa l’œuvre en 1937, révèlent un compositeur absorbé par tout sauf par l’abstrait. L’expression était suprême pour Webern, comme elle l’était pour son maître Schoenberg, auteur de ces mots célèbres: «Ma musique n’est pas moderne, elle est juste mal jouée.»

Les instructions passionnées de Webern à Stadlen furent si poussées que «les notes étaient devenues presque accessoires, considérées comme de simples vectrices d’expression». Guère surprenant que Webern lui-même ait apparenté le premier mouvement à un intermezzo de Brahms et l’agilité folâtre du deuxième mouvement à la Badinerie à la flûte endiablée de la suite orchestrale en si mineur de Bach! Si une certaine austérité transparaît dans cette musique, surtout dans le mouvement final, il faut se rappeler, là encore, les incertitudes de l’époque. En 1937, Schoenberg s’était enfui en Californie et Webern, dont la musique avait été qualifiée de «dégénérée» après l’accession au pouvoir d’Hitler, vivait ses dernières années d’isolement en Autriche.

extrait des notes rédigées par Grant Hiroshima © 2007
Français: Hypérion

Die Musik von Berg, besonders seine Opernwerke, haben weltweit Anerkennung gefunden. Selbst ein Großteil von Schönbergs Musik fand widerwillige Zustimmung vom Musikpublikum. Aber Weberns Musik scheint der Aufnahme durch den Hörer nach wie vor zu widerstreben, womöglich wegen ihres Rufs für Kantigkeit und Abstraktion. Wie aufschlussreich ist es daher, die Partitur der Variationen für Klavier, op. 27 in der Ausgabe der Universal Edition zu sehen. Die Anmerkungen von Peter Stadlen, der 1937 die Uraufführung der Variationen spielte, enthüllen einen Komponisten, der auf alles andere als Abstraktion aus ist. Ausdruck war für Webern von höchster Bedeutung, wie auch für seinen Lehrer Schönberg, der einmal sagte: „Meine Musik ist nicht modern, sie wird nur schlecht gespielt.“

Weberns leidenschaftliche Anweisungen an Stadlen waren so extrem, dass „Noten fast nebensächlich wurden und nur noch als Träger für den Ausdrucks fungierten“. Es wundert also kaum, dass Webern selbst den ersten Satz mit einem Brahms-Intermezzo verglich und die muntere Lebhaftigkeit des zweiten Satzes mit der Flöten-tollen Badinerie aus Bachs h-Moll-Orchestersuite! Wenn sich in dieser Musik Kargheit vernehmen lässt, so am ehesten im letzten Satz; aber man muss wiederum die Unsicherheit der Zeiten berücksichtigen. 1937 war Schönberg bereits nach Kalifornien geflüchtet, und Webern, dessen Musik nach Hitlers Machtaufstieg als „entartet“ erklärt wurde, musste seine letzten Jahre in Isolation in Österreich verbringen.

aus dem Begleittext von Grant Hiroshima © 2007
Deutsch: Renate Wendel

Recordings

Tsontakis: Man of Sorrows; Berg: Piano Sonata; Webern: Variations
CDA67564This album is not available for download

Details

Movement 1: Sehr mässig
Movement 2: Sehr schnell
Movement 3: Ruhig fliessend

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