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Track(s) taken from GIMSE404

Ikon of Light

1983; written for The Tallis Scholars who gave the first performance with the Leda String Trio at the Cheltenham Festival in July 1984
author of text

The Tallis Scholars, Chilingirian Quartet, Peter Phillips (conductor)
Recording details: January 1984
Merton College Chapel, Oxford, United Kingdom
Produced by Steve C Smith & Peter Phillips
Engineered by Mike Clements
Release date: April 2014
Total duration: 42 minutes 14 seconds

Cover artwork: Photograph of Sir John Tavener on the Greek island of Aegina in January 1981 by Peter Phillips.


'Perhaps the time is right for the musical establishment (and the record industry) to begin to recognize Tavener as one of our most gifted and important composers of choral music. I hope so, for a talent so prodigious and special as his appears all too infrequently in today’s climate of intellectually orientated creativity … Ikon of Light dates from 1984, and is arguably one of his most sublime creations … The Tallis Scholars have a very special affinity and affection for Tavener’s music (he has written a number of works with them in mind) and this is evident from their committed performance of this penetrating and visionary work … superbly recorded in the Gimell tradition … a moving and richly rewarding programme that deserves to win many friends' (Gramophone)

‘Ikon of Light comes steeped in the traditional soundscape of Orthodox worship and is timeless in its musical response to the idea of an icon opening a window on eternity. It was commissioned by The Tallis Scholars whose atmospheric early recording is hard to beat’ (BBC Music Magazine)
Ikon of Light was given its premiere by The Tallis Scholars and the Leda String Trio at the Cheltenham Festival in July 1984. It is a work that encapsulates in many ways, and in monumental style, the composer’s espousal of an astounding simplicity to convey highly complex theological concepts. Tavener has recourse in Ikon of Light to the mystical texts of St Symeon the New Theologian (949–1022). It is symmetrically structured, centred on an extended, radiant setting of St Symeon’s Mystic Prayer to the Holy Spirit:

Come, true light. Come, life eternal. Come, hidden mystery. Come, treasure without name. Come, reality beyond all words. Come, person beyond all understanding. Come, rejoicing without end. Come, light that knows no evening. Come, unfailing expectation of the saved. Come, raising of the fallen. Come, resurrection of the dead.

St Symeon’s writings are suffused with the idea of God as light. He received a vision of the Divine Light when aged about twenty, and seven years later became a monk. Tavener’s setting of this invocation allows him to give full rein to his melodic gifts, over a range of four octaves, and the gradual increase in intensity and the sense of movement-within-stasis create an extraordinary and intense luminosity fully expressive of St Symeon’s vision. The melodic material is essentially derived from a descending scalic figure (G to C), with subsequent melodic extensions, passed between each voice and accompanied by a drone. This figure builds to a sustained, luminous full-choir drone on a C major chord (actually ending on a first inversion). There is then an interlude for string trio, and at the choir’s re-entry, the thematic scale returns in inversion, built now on a minor scale and melodically different. As in the first section, the drone builds to a full chord, this time G minor. Another interlude follows, built on the inverted scale, and then choir and trio come radiantly together, with the original melodic continuation of the scale stated in stretto.

The shorter movements on either side are related to each other symmetrically – I to VI, II to VII and III to V. They amplify and comment on the central idea of light: Tavener simply sets, in Greek, the words phos (light), dhoxa (glory) and epiphania (shining forth), and the Trisagion (‘Holy God, Holy mighty, Holy immortal, have mercy upon us’). The four outer movements, ‘Phos I’, ‘Dhoxa’, ‘Phos II’ and ‘Epiphania’, are apparently static sonic blocks, but in fact they have recourse to the composer’s frequently employed techniques of canon and palindrome, often resulting in considerable dissonance, and are organized around very precisely indicated silences (parts of the above discussion are drawn from the chapter on Tavener’s music in my forthcoming book, Modernism and Orthodox Spirituality in Contemporary Music).

from notes by Ivan Moody © 2014

Ikon of Light fut créé par The Tallis Scholars et le Leda String Trio au Cheltenham Festival, en juillet 1984. C’est une œuvre qui condense, à maints égards et dans un style monumental, l’adhésion de Tavener à une saisissante simplicité comme véhicule de concepts théologiques fort complexes. Les paroles sont tirées des textes mystiques de saint Syméon le Nouveau Théologien (949–1022). Ikon of Light, de structure symétrique, est centrée sur une vaste et lumineuse mise en musique de la prière de saint Syméon au Saint-Esprit:

Venez, véritable lumière. Venez, vie éternelle. Venez, mystère caché. Venez, trésor sans nom. Venez, réalité ineffable. Venez, personnne insaisissable. Venez, réjouissance infinie. Venez, lumière qui ne connaît aucun crépuscule. Venez, espérance infaillible des rachetés. Venez, rédemption des déchus. Venez, résurrection des morts.

Les écrits de saint Syméon sont empreints de l’idée du Dieu-Lumière – saint Syméon reçut une vision de la Lumière divine vers vingt ans, sept ans avant de devenir moine. Cette invocation permet à Tavener de donner libre carrière à ses dons mélodiques, sur quatre octaves; la montée en puissance de l’intensité et la sensation de mouvement dans la stagnation génèrent une luminosité extraordinaire, intense, qui exprime pleinement la vision de saint Syméon. Le matériau mélodique dérive avant tout d’une figure en gamme descendante (sol à ut); suivie d’extensions mélodiques, passée entre chaque voix et accompagnée d’un bourdon, elle aboutit à un lumineux bourdon tenu, à chœur entier, sur un accord d’ut majeur (terminant, en réalité, sur un premier renversement). Vient ensuite un interlude pour trio à cordes et, quand le chœur entre de nouveau, la gamme thématique revient en renversement, désormais fondée sur une gamme mineure et mélodiquement différente. Comme dans la première section, le bourdon atteint à un accord plein, cette fois sol mineur. S’ensuit un nouvel interlude, construit sur une gamme renversée, puis le chœur et le trio arrivent ensemble de manière éclatante, avec la continuation mélodique originale de la gamme énoncée en stretto.

Les mouvement latéraux, plus courts et interconnectés symétriquement (I à VI, II à VII et III à V), amplifient et commentent l’idée de lumière centrale: Tavener met en musique, simplement, les mots grecs phos (lumière), dhoxa (gloire) et epiphania (éclat), ainsi que le Triagion («Dieu saint, saint et puissant, saint et immortel, ayez pitié de nous»). Les quatre mouvement extrêmes – «Phos I», «Dhoxa», «Phos II» et «Epiphania» – sont, en apparence, de statiques blocs sonores; en fait, ils recourent à deux techniques chères à Tavener, le canon et le palindrome (d’où, souvent, de considérables dissonances), et sont organisés autour de silences indiqués avec une extrême précision (certaines des réflexions supra sont empruntées au chapitre consacré à la musique de Tavener dans mon ouvrage à paraître, Modernism and Orthodox Spirituality in Contemporary Music).

extrait des notes rédigées par Ivan Moody © 2014
Français: Gimell

Ikon of Light wurde im Juli 1984 von den Tallis Scholars und dem Leda Streichtrio beim Cheltenham Festival uraufgeführt. In diesem Werk findet sich in vielerlei Hinsicht – und bei monumentalem Stil – eine erstaunliche Schlichtheit, die der Komponist mit Vorliebe verwendete, um hochkomplexe theologische Konzepte darzustellen. In Ikon of Light greift Tavener auf die mystischen Texte des Heiligen Symeon dem Neuen Theologen (949–1022) zurück. Es ist symmetrisch angeordnet und es liegt ihm eine längere, glanzvolle Vertonung von Symeons Gebet an den Heiligen Geist zugrunde:

Komm, wahres Licht. Komm, ewiges Leben. Komm, verstecktes Mysterium. Komm, namenloser Schatz. Komm, du in Worten unfassbare Realität. Komm, Person jenseits jeglichen Verständnisses. Komm, Frohlocken ohne Ende. Komm, Licht, das keine Dämmerung kennt. Komm, unversiegbare Erwartung der Geretteten. Komm, Erhebung der Gefallenen. Komm, Wiederauferstehung der Toten.

Die Schriften des Heiligen Symeon sind von dem Konzept Gottes als einer Lichtkraft durchdrungen. Im Alter von etwa 20 Jahren hatte er eine Vision des göttlichen Lichts gehabt und wurde sieben Jahre später Mönch. Taveners Vertonung dieser Anrufung ermöglichte ihm, seinem melodischen Talent über einen Umfang von vier Oktaven freien Lauf zu lassen; die allmähliche Zunahme an Intensität und der Eindruck von Bewegung innerhalb des Stillstands erzeugen ein außergewöhnliches und intensives Leuchten, das die Vision des Heiligen Symeons ausdrucksstark darstellt. Das melodische Material entstammt im Wesentlichen einer absteigenden tonleiterartigen Figur (G nach C), wobei weitere melodische Ausdehnungen von einer Stimme zur nächsten gereicht und von einem Bordunbass begleitet werden. Diese Figur baut sich zu einem leuchtenden Bordunklang des gesamten Chors auf einem C-Dur-Akkord auf (und endet in der ersten Umkehrung). Es folgt ein Zwischenspiel für Streichtrio und beim erneuten Einsatz des Chors kehrt das Tonleiterthema umgekehrt zurück, ist nun auf einer Molltonleiter aufgebaut und auch melodisch abgeändert. Ebenso wie im ersten Abschnitt bewegt sich der Bordunbass auf einen vollen Akkord hin, diesmal in g-Moll. Es folgt ein weiteres Zwischenspiel, dem die umgekehrte Tonleiter zugrunde liegt, woraufhin Chor und Streichtrio in glanzvoller Weise zusammenkommen und die ursprüngliche melodische Weiterführung der Tonleiter in einer Stretta erklingt.

Die kürzeren Sätze davor und danach stehen in symmetrischer Beziehung zueinander – I zu VI, II zu VII und III zu V. Sie verstärken und kommentieren das zentrale Thema des Lichts: Tavener vertont einfach die griechischen Worte phos (Licht), dhoxa (Lobpreisung) und epiphania (Erscheinung), sowie das Trisagion („Heiliger Gott, heilig und stark, heilig und unsterblich, habe Mitleid mit uns.“) Die vier Außensätze, „Phos I“, „Dhoxa“, „Phos II“ und „Epiphania“ erscheinen als statische Klangblöcke, beziehen sich jedoch tatsächlich auf die Kanon- und die Palindrom-Technik, die der Komponist beide häufig verwendete und die oft auf beträchtliche Dissonanzen hinauslaufen und um sehr genau angegebene Stillephasen herum organisiert sind (diese Diskussion stammt teilweise aus dem Kapitel über Taveners Musik in meinem in Kürze erscheinenden Buch: Modernism and Orthodox Spirituality in Contemporary Music).

aus dem Begleittext von Ivan Moody © 2014
Deutsch: Viola Scheffel

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